Rechinii balenă ar putea fi cei mai mari omnivori din lume

În timp ce Mark Meekan se plimba printre valuri în Oceanul Indian, a văzut o figură gigantică și umbroasă care se mișca prin apă. Biologul de pești tropicali s-a scufundat pentru a se întâlni cu gigantul blând – un rechin balenă – și a luat câteva mostre din pielea sa. Înotul alături de acești giganți acvatici nu este ceva nou pentru Meekan, care lucrează la Institutul Australian de Științe Marine din Perth. Dar „a avea o întâlnire cu ceva care pare a fi din preistorie este o experiență care nu se demodează niciodată”, spune el.

Având o lungime medie de aproximativ 12 metri, rechinul balenă (Rhincodon typus) este cea mai mare specie de pește viu de pe Pământ și una dintre cele mai misterioase. Deoarece acești rechini își petrec cea mai mare parte a vieții în adâncurile oceanului, spune Meekan, analiza compoziției chimice a țesuturilor lor poate fi extrem de puternică pentru a afla mai multe despre biologia fundamentală a acestor animale (SN: 7/14/20) și comportamentul – inclusiv ceea ce le place să mănânce.

Probele de piele pe care Meekan și colegii săi le-au colectat și analizat dezvăluie că rechinii balenă, despre care s-a crezut mult timp că sunt carnivori stricți, mănâncă și digeră și alge. Descoperirile, descrise la 19 iulie în Ecology, se adaugă la un număr tot mai mare de dovezi că rechinii balenă mănâncă în mod deliberat plante, ceea ce îi face să fie cei mai mari omnivori de pe Pământ. Deținătorul precedent al recordului, ursul brun Kodiak (Ursus arctos middendorffi), are o lungime medie de aproximativ 2,5 metri.

Algele au mai apărut înainte în stomacul rechinilor balenă eșuate. Dar din cauza modului în care se hrănesc rechinii balenă – înotând cu gura deschisă printre roiurile de zooplancton – „toată lumea a crezut că a fost doar o ingestie accidentală”, spune Meekan. De obicei, carnivorele nu pot digera viața vegetală, așa că unii oameni de știință au suspectat că algele au trecut prin intestinele rechinilor balenă fără a fi digerate.

Pentru a afla dacă această presupunere se susține, Meekan și colegii săi au urmărit rechinii balenă în timp ce peștii se adunau lângă reciful Ningaloo de pe coasta Australiei de Vest în 2017. Deoarece peștii gigantici sunt bine camuflați de la suprafața mării, echipa a localizat 17 indivizi care au ieșit la suprafață pentru a se hrăni dintr-un avion. Apoi au interceptat rechinii cu barca și au sărit în apă pentru a face fotografii, a răzui paraziții și a colecta mostre de țesut.

Meekan spune că majoritatea rechinilor balenă nu reacționează atunci când sunt înțepați de suliță, care este aproximativ de lățimea unui deget mic. Unii chiar par să se bucure de atenția cercetătorilor, spune el. Este ca și cum ar gândi: „Nu este amenințător. De fapt, chiar îmi place asta”.

Rechinii balenă de la reciful Ningaloo au fost bogați în acid arahidonic, o moleculă organică găsită în algele brune numite sargassum, a arătat analiza. Din moment ce rechinii nu pot produce singuri această moleculă, probabil că o obțin prin digerarea algelor, spune Meekan. Nu este încă clar cum afectează acidul arahidonic rechinii balenă.

Noua lucrare susține cercetările anterioare ale unui grup independent care a găsit nutrienți vegetali în pielea rechinilor balenă de pe coasta Japoniei. Luate împreună, descoperirile sugerează că digerarea verdețurilor este o practică obișnuită pentru rechinii balenă.

Dar acest lucru nu înseamnă că rechinii balenă sunt cu adevărat omnivori, spune biologul de rechini Robert Hueter de la Mote Marine Laboratory din Sarasota, Florida. „Rechinii balenă absorb multe alte lucruri în afară de hrana pe care o vizează”, spune el. „Este un pic ca și cum ai spune că vacile sunt omnivore pentru că mănâncă insecte în timp ce se hrănesc cu iarbă”.

În timp ce Meekan admite că nu poate spune cu certitudine că rechinii balenă caută în mod specific sargassum, cantitatea pe care o mănâncă nu este nici ea întâmplătoare. Analiza echipei sale arată în mod clar, spune el, că materialul vegetal reprezintă de fapt o parte foarte mare din dieta lor. Este atât de mare încât rechinii balenă și zooplanctonul pe care îl consumă par să ocupe trepte similare în lanțul trofic marin, ambele cu o treaptă mai sus de fitoplanctonul cu care se hrănesc amândoi.

Indiferent dacă rechinii balenă caută în mod activ gustări vegetale, animalele au capacitatea de a le digera, spune Meekan. „Nu vedem rechinii balenă atât de des, dar țesuturile lor dețin o evidență remarcabilă a ceea ce au făcut”, spune el. „Acum învățăm cum să citim această bibliotecă”.