Radarul meteo arată că 30 de tone metrice de lăcuste au invadat Las Vegas într-o noapte

Luminile orbitoare din Las Vegas sunt menite să atragă. Și într-o noapte de vară, au făcut exact asta, atrăgând milioane de lăcuste – o valoare uriașă de 30,2 tone metrice.

Acest nor de insecte ne oferă primele cifre pentru dimensiunea impactului luminii artificiale asupra insectelor la o scară atât de mare, spune Elske Tielens, ecologist la Universitatea din Oklahoma din Norman.

Acea noapte dramatică, 27 iulie 2019, a marcat apogeul săptămânilor în care lăcustele iau în aer după lăsarea întunericului și, ca niște molii vrăjite de lumina pridvorului, umpleau străzile puternic luminate ale orașului cel mai intens iluminat din Statele Unite. Spectacolul a făcut știri internaționale.

Cât de mare era, s-au întrebat Tielens și colegii ei. S-au apucat de lucru, folosind datele radar de prognoză meteorologică din Nevada din arhivele Administrației Naționale pentru Oceanii și Atmosferice pentru a studia hoarda de insecte greu de numărat.

imagine radar a norii lăcuste deasupra Las Vegasului
Această imagine a Serviciului Național de Meteorologie arată un radar reflectându-se dintr-un nor masiv de peste 45 de milioane de lăcuste în aer deasupra Las Vegasului în noaptea de 27 iulie 2019.NWS Las Vegas

Acestea nu erau speciile legendare de lăcuste care trec de la o fază solitară la una gregară distinctă din punct de vedere fizic, care călătorește în nori mari mâncând plantele până la sâmburi (SN: 26.11.18; SN: 8/12/20). În schimb, erau lăcuste cu aripi palide (Trimerotropis pallidipennis) care supraviețuise în număr neobișnuit după un început de an generos și umed.

Când lăcustele s-au ridicat de la pământ după amurg, radarul a sărit în masa liberă de insecte zburătoare, la fel ca orice picături de ploaie și cristale de gheață. Pentru a prezice vremea, „filtrăm biologia”, spune Tielens. Pentru recensământul insectelor, „filtram toate picăturile de apă „plictisitoare” și norii.”

Fiecare lăcustă cântărește doar aproximativ două treimi de gram, notează ea și colegii pe 31 martie în Scrisori de biologie. Deci, odată ce radarul a lăsat echipa să determine numerele, a estimat greutatea totală. „Este puțin uluitor să încerci să înțelegi mai mult de 45 de milioane de lăcuste”, spune ea.