Prima fosilă cunoscută a unui craniu denisovan a fost găsită într-o peșteră din Siberia

CLEVELAND — O secțiune de dimensiunea unei palme a unui creier este prima fosilă de craniu Denisovan găsită vreodată.

Descoperită în două bucăți în Peștera Denisova din Siberia în august 2016, descoperirea se alătură doar unei câteva fosile fragmentare de la acești hominici misterioși, dispăruți. ADN-ul mitocondrial, un tip de material genetic moștenit în mod obișnuit de la mamă, extras din craniu l-a legat așa cum a fost Denisovan, a declarat paleoantropologul Bence Viola pe 28 martie, la reuniunea anuală a Asociației Americane a Antropologilor Fizici.

Prezentarea Violei a fost una dintre numeroasele întâlniri care au ridicat noi întrebări despre aceste rude neandertaliene – inclusiv cât de recent au existat – care sunt cunoscute doar din descoperirile anterioare din Peștera Denisova. În urmă cu un deceniu, o mică parte a osului unui deget a produs ADN Denisovan care s-a dovedit crucial pentru identificarea populației din epoca de piatră. Analizele sedimentelor indică faptul că denizovenii au locuit periodic peștera Denisova de la aproximativ 300.000 până la 50.000 de ani în urmă, neandertalienii ajungând în peșteră după aproximativ 200.000 de ani în urmă (SN: 3/2/19, str. 11).

Dar se știe puțin altceva despre istoria sau identitatea evoluției denisovenilor. A fost de mult timp neclar, de exemplu, dacă denisovenii aparțineau unei persoane distincte Homo specii. Și majoritatea cercetătorilor spun că noile dovezi încă nu sunt suficiente pentru a rezolva acest mister.

„Suntem departe de a rezolva problema speciei despre denisoveni”, a spus paleoantropologul Chris Stringer de la Muzeul de Istorie Naturală din Londra, care a ținut o discuție în cadrul întâlnirii despre ceea ce se știe despre grup.

Viola, de la Universitatea din Toronto, și colegii săi au comparat o reconstrucție digitală a fragmentului de craniu cu părți corespunzătoare din 112 cranii umane actuale și 30 din epoca de piatră. Homo cranii, inclusiv Homo sapiens și Neandertalieni. Descoperirea din Denisovan nu s-a încadrat perfect în niciuna dintre cele cunoscute anterior Homo specii. Unele caracteristici au legat fosila Denisova de neandertalieni și de un spaniol vechi de 430.000 de ani. Homo specie care avea ascendență denisovă (SN: 28.12.13, str. 8). Fragmentul de craniu din Denisovan este surprinzător de gros, mai mult ca oasele craniene din epoca de piatră Homo erectusa spus Viola.

Asemenea dovezi sunt greu de interpretat în acest moment, a declarat paleoantropologul María Martinón-Torres de la University College London la întâlnire. Încrucișarea populațiilor strâns înrudite, cum ar fi denisovenii, neandertalienii și H. sapiensgenerează trăsături scheletice noi care pot ascunde ceea ce a început ca, să zicem, un aspect distinctiv denisovan, a sugerat ea.

Indiferent de nișa evolutivă pe care au ocupat-o acești misterioși hominide, cel puțin trei populații Denisova separate s-au încrucișat cu oameni străvechi, a mai raportat la întâlnire geneticianul populației Murray Cox de la Universitatea Massey din Palmerston North, Noua Zeelandă. Rămășițele genetice a două dintre aceste populații apar în grupurile aborigene moderne din Papua Noua Guinee, au descoperit Cox și colegii săi.

Oamenii din Papua Noua Guinee s-au încrucișat cu o populație Denisovan distinctă genetic în urmă cu aproximativ 46.000 de ani, estimează oamenii de știință. Încrucișarea cu o a doua linie de denisoveni a avut loc cu aproximativ 30.000 de ani în urmă și, probabil, chiar acum 15.000 de ani.

Dacă această din urmă estimare se dovedește corectă în studii ulterioare, „Denisovenii au fost ultimii hominici supraviețuitori care nu au fost. Homo sapiens”, a spus Cox. Acești ultimi supraviețuitori probabil au locuit Papua Noua Guinee sau o insulă din apropiere, a adăugat el.

Echipa a testat aproximativ 3.000 de mostre de ADN, obținute din aproximativ 100 de comunități din Papua Noua Guinee și alte insule din Asia de Sud-Est, pentru semne moleculare de încrucișare cu Denisoveni. Noile analize ADN sugerează că unii care trăiesc acum în Papua Noua Guinee și insulele din apropiere poartă aproximativ 400 de gene Denisovan implicate în funcțiile imune și dietetice. ADN-ul Denisovan identificat anterior la siberienii de astăzi, la est-asiații și la nativii americani nu se găsește în insula Asiei de Sud-Est și reprezintă astfel o a treia linie Denisovan, au descoperit cercetătorii.

„Nu aveam idee că există diferite populații denizovene pe insulele din Asia de Sud-Est până acum”, a declarat paleoantropologul John Hawks de la Universitatea din Wisconsin-Madison la întâlnire. Alte populații denizovene pot apărea din studiile ADN în curs de desfășurare ale oamenilor din Filipine, a prezis el.