Prima Cassini care a explorat Saturn a fost o persoană

Pe măsură ce nava spațială Cassini se afundă spre moartea sa pe Saturn, cunoștințele lumii despre celebra planetă inelată continuă să se acumuleze. Datorită anilor de observații efectuate de sonda versatilă, astronomii îl cunosc acum pe Saturn la fel de intim pe cât cunosc macaroanele cu brânză. Dar totuși, aproape nimeni din afara lumii astronomiei știe ceva despre Cassini – și nu mă refer la navă spațială, ci la tipul pentru care a fost numită.

Gian Domenico Cassini a fost un astronom italian, născut în Perinaldo în 1625, în perioada în care Galileo se lupta cu biserica pentru revelația lui Copernic că Pământul orbitează în jurul Soarelui. Cassini a fost atrasă de poezie, dar se pricepea și la matematică. Și-a început în știință prin astrologie, care pe atunci nu era considerată atât de complet idioată ca astăzi. De fapt, astronomia în sine a fost adesea susținută de oameni bogați pentru a obține previziuni astrologice mai bune. Un astfel de italian bogat, un astronom amator, a fost impresionat de un pamflet despre astrologie pe care Cassini o scrisese; i-a câștigat o invitație de a lucra la observatorul amatorilor, lângă Bologna.

De la oamenii de știință de frunte de la Bologna, Cassini a învățat importanța utilizării instrumentelor de înaltă calitate pentru a face măsurători cât mai precise posibile. Talentele lui au fost curând recunoscute; până în 1650, realizările și reputația lui Cassini i-au adus catedra de astronomie la Universitatea din Bologna. El și-a continuat cercetările în anii 1650, luând un interes deosebit pentru comete.

OCHI PE CER Gian Domenico Cassini a fost un astronom italian care a studiat cometele, soarele și eclipsele de soare. După ce a stăpânit lunile lui Jupiter, s-a întors spre Saturn.Suisui/Wikimedia Commons

Cassini a fost un om de știință conservator de la vechea școală, nici măcar nu era înclinat să ia partea lui Galileo în problema cu Pământul în jurul Soarelui. Cassini l-a preferat pe cel al lui Tycho Brahe

poziție în care celelalte planete au orbit în jurul Soarelui, dar apoi Soarele a orbit Pământului. (Mai târziu, Cassini a acceptat sistemul solar copernican centrat pe soare, dar doar cu jumătate de inimă.) De asemenea, Cassini nu a fost un fan al legii gravitației lui Newton.

Activitatea lui Cassini ca om de știință italian eminent nu s-a limitat la astronomie. Chemat să arbitreze o dispută politică pe cursul unui râu, a stăpânit hidraulica. Mai târziu a petrecut ceva timp studiind insectele și experimentând transfuzii de sânge. Nimic din toate acestea nu a fost la fel de distractiv ca astronomia, așa că s-a întors des la stele. Pe lângă comete, s-a specializat în eclipse de soare și mai ales de soare. Unele dintre cele mai bune lucrări ale sale au rezultat din utilizarea unui meridian – un dispozitiv mare asemănător unui cadran solar pentru înregistrarea mișcărilor solare – pe care el l-a proiectat și instalat în vârful turnului unei biserici.

Cassini a fost, de asemenea, suficient de inteligent pentru a cunoaște valoarea cultivării unor prietenii utile. În special, era în relații bune cu niște producători de lentile romani iscusiți, care i-au furnizat telescoape deosebit de puternice. Cu astfel de instrumente, Cassini a reușit să calculeze cu precizie ratele de rotație ale lui Jupiter și Marte. (A dat o șansă lui Venus, dar a fost mai greu.)

Și mai impresionant, Cassini și-a îndeplinit un obiectiv care îl eludase pe Galileo, descriind cu exactitate mișcările lunilor lui Jupiter. Lucrările lui Cassini asupra lunilor lui Jupiter au permis astronomului danez Olaus Rømer să măsoare viteza luminii, stabilind că lumina nu a tranzit spațiul instantaneu, așa cum credeau mulți (inclusiv Cassini).

Chiar înainte de rezultatele lui Rømer, realizările lui Cassini l-au făcut destul de faimos încât să i se ofere un loc de muncă la Paris. Acea slujbă a fost de fapt o poziție de prim rang la noua Academie Franceză de Științe, ai cărei fondatori au recrutat savanti din toată Europa pentru a spori prestigiul noii academii. Așa că în 1669 Cassini s-a mutat la Paris. Nu se potrivea atât de bine; franceza lui era incompletă și abordarea lui autoritara a lucrurilor în general i-a bifat pe unii oameni. Dar în cele din urmă a reușit să dezvolte un program de observație astronomică de clasă mondială. El a devenit cetățean francez în 1673 și s-a căsătorit cu fiica unui oficial francez suficient de bogat pentru a oferi ca parte a zestrei un frumos castel pentru o casă de vară. Cassini a uitat apoi de planul său inițial de a se întoarce în Italia și și-a petrecut restul vieții în Franța.

Povestea continuă după imagine

SFUNDARE FINALĂ Nava Cassini, care explorează Saturn din 2004, se va plonja în atmosfera planetei în septembrie 2017. JPL-Caltech/NASA

Dacă realizările sale astronomice s-ar fi încheiat cu plecarea sa din Italia, Cassini ar fi fost o alegere ciudată pentru numele unei nave spațiale trimise să studieze Saturn. Dar, pe lângă rolul său administrativ la observatorul academiei franceze, Cassini și-a continuat propriile studii. Și, după ce l-a stăpânit pe Jupiter, s-a mutat în mod natural pe Saturn. În 1671 a descoperit luna lui Saturn Iapetus și a găsit un altul, Rhea, în anul următor. Mult mai târziu a detectat lunile Tethys și Dione. De asemenea, a examinat cu atenție discul din jurul lui Saturn și a descoperit că nu era doar un inel. El a identificat două inele proeminente separate printr-un mic gol – banda subțire neagră dintre cele două este acum cunoscută sub numele de divizia lui Cassini. Cassini chiar a ghicit, mai mult sau mai puțin corect, că inelele sunt făcute din particule mici, toate care orbitează în jurul lui Saturn.

Așadar, Cassini l-a cunoscut pe Saturn la fel de intim ca oricine din epoca sa, stabilind suficiente acreditări Saturniene pentru a câștiga onoarea de a avea o sondă spațială numită pentru el. Sonda Cassini a văzut acum Saturn mult mai clar decât omul Cassini. Dar în curând sonda Cassini va muri și va orbi; Omul Cassini a orbit pentru prima dată, cu doi ani înainte de a muri, în 1712.

Urmărește-mă pe Twitter: @tom_siegfried