Potențial ingredient pentru viața extraterestră găsit pe Titan

O moleculă care ar putea ajuta la construirea vieții din altă lume este prezentă pe luna lui Saturn, Titan, au descoperit cercetătorii.

Cianură de vinil, un compus despre care se prevede că va forma structuri asemănătoare membranei, este creată în atmosfera superioară a lui Titan, anunță oamenii de știință pe 28 iulie. Progresele științei. Există suficientă cianură de vinil (C2H3CN) în mările de metan lichid ale Lunii pentru a face aproximativ 10 milioane de bile asemănătoare celulelor pe centimetru cub de ocean, calculează cercetătorii. Pe Pământ, aproximativ un milion de bacterii se găsesc într-un centimetru cub de apă oceanică lângă țărm.

„Este o veste foarte pozitivă pentru studiile despre viața presupusă-titan”, spune Jonathan Lunine, un om de știință planetar de la Universitatea Cornell, care nu a fost implicat în noul studiu.

Titan nu are apă, de obicei considerată o condiție prealabilă pentru viață. În loc de apă, Titanul rece are metan lichid. Există chiar și un ciclu al metanului care imită ciclul apei de pe Pământ (SN: 21.3.15, str. 32). Dar Titan este atât de rece – de obicei aproximativ -178° Celsius – încât cea mai mică unitate de viață de pe Pământ, celula, s-ar sparge în mările sub zero ale Lunii.

În 2015, colegii Lunine și Cornell, James Stevenson și Paulette Clancy, au propus un mod în care ar putea exista viața în metan. Simulările pe computer au prezis că cianura de vinil (numită și acrilonitril sau propenitril) ar putea produce bule flexibile numite azotozomi care ar fi stabile în metanul lichid (SN: 30.4.16, str. 28). Aceste bule ar putea acționa la fel ca membranele celulare pe Pământ, adăpostind materialul genetic și concentrând reacțiile biochimice necesare vieții.

Când cercetătorii de la Cornell au sugerat prezența azotozomilor pe Titan, carbonul, hidrogenul și azotul fuseseră deja detectate din abundență în atmosfera lunii. Dar nimeni nu știa dacă acești atomi s-au unit pentru a face cianura de vinil acolo. Sonda Saturn Cassini a detectat o moleculă cu masa potrivită ca fiind cianura de vinil, dar nu a putut identifica definitiv structura chimică a moleculei.

Dar dovezile pentru compusul chimic au fost îngropate în datele arhivate de la un radiotelescop mare, au descoperit Maureen Palmer de la Universitatea Catolică din America din Washington, DC și colegii săi. Palmer, un cercetător în astrochimie și astrobiologie, a analizat datele colectate de Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, sau ALMA, în Chile între 22 februarie și 27 mai 2014.

Astronomii îndreaptă ALMA către Titan pentru a calibra telescopul, deoarece luna are niveluri de luminozitate cunoscute, spune Palmer, care lucrează și la Centrul de zbor spațial Goddard al NASA din Greenbelt, Maryland. Echipa a folosit acele date de calibrare pentru a detecta semnătura cianurii de vinil la anumite lungimi de undă. de lumină și calculați abundența ei.

„Aceasta este o detectare destul de sigură”, spune Ralph Lorenz, un om de știință planetar la Laboratorul de Fizică Aplicată al Universității Johns Hopkins din Laurel, Maryland.

Chiar și cu confirmarea cianurii de vinil, cercetătorii nu pot spune că azotozomii se formează pe Titan. Probabil că nu este ceva ce telescoapele pot determina, spune Lunine. O sondă ar trebui să preleveze mările Titanului pentru a detecta structurile.

Și chiar și detectarea azotozomilor nu ar însemna că există viață pe Titan, spune Lorenz. Frigul extrem al lunii poate împiedica metabolismul. În plus, nimeni nu știe dacă metanul lichid poate lua locul apei pentru a susține viața, spune el. „Dacă aș fi un om de pariuri, aș spune că Titan nu are viață.”