Planetele cu mulți vecini pot fi cele mai bune locuri pentru a căuta viață

Dacă sunteți în căutarea vieții dincolo de sistemul solar, există putere în cifre.

Un nou studiu sugerează că sistemele cu mai multe planete tind să aibă orbite mai rotunde decât cele cu o singură planetă, indicând o istorie familială mai calmă. Doar sistemele copil și planetele cu căi mai neregulate sugerează ciocniri între frați planetare din trecut, suficient de violente încât să năruiască orbitele sau chiar să ducă la exilare. Prin urmare, o abundență de lungă durată de planete frați ar fi protejat Pământul de haosul distructiv și ar putea face parte din ceea ce a făcut posibilă viața pe Pământ, spune astronomul Uffe Gråe Jørgensen de la Institutul Niels Bohr din Copenhaga.

„Există altceva decât dimensiunea și poziția Pământului în jurul stelei, care este necesar pentru ca viața să se dezvolte?” spune Jørgensen. „Este necesar să existe multe planete?”

Majoritatea celor peste 4.000 de exoplanete descoperite până în prezent au orbite alungite sau excentrice. Aceasta marchează o diferență izbitoare față de orbitele curate și circulare ale planetelor din sistemul nostru solar. În loc să fie o ciudățenie, acele orbite rotunde sunt de fapt perfect normale – pentru un sistem cu atât de multe planete împachetate, raportează Jørgensen și colegul său din Niels Bohr, Nanna Bach-Møller, într-o lucrare publicată online pe 30 octombrie în Anunțuri lunare ale Societății Regale de Astronomie.

Bach-Møller și Jørgensen au analizat căile excentrice ale a 1.171 de exoplanete care orbitează în jurul a 895 de stele diferite. Cei doi au găsit o corelație strânsă între numărul de planete și forma orbitei. Cu cât un sistem are mai multe planete, cu atât orbitele lor sunt mai circulare, indiferent unde privești sau ce fel de stea orbitează.

Anterior, studii mai mici au observat, de asemenea, o corelație între numărul de planete și formele orbitei, spune astrofizicianul Diego Turrini de la Institutul Național de Astrofizică Italian din Roma. Acele studii anterioare au folosit doar câteva sute de planete.

„Aceasta este o confirmare foarte importantă”, spune Turrini. „Ne oferă o idee despre… cât de probabil este să nu existe nicio luptă în familie, niciun eveniment distructiv, iar sistemul tău planetar va rămâne așa cum s-a format… suficient de mult pentru a produce viață.”

Cu toate acestea, sistemele cu tot atâtea planete ca ale noastre sunt extrem de rare. Un singur sistem cunoscut se apropie: sistemul TRAPPIST-1, cu șapte lumi de dimensiunea Pământului (SN: 22/02/17). Astronomii nu au găsit până acum niciun sistem planetar, în afară de al nostru, cu opt sau mai multe planete. Extrapolând la numărul de stele care se estimează că vor avea planete în galaxie, Jørgensen estimează că aproximativ 1% din sistemele planetare au tot atâtea planete ca noi.

„Nu este unic, dar sistemul solar aparține unui tip rar de sistem planetar”, spune el.

Asta ar putea explica de ce viața pare să fie rară în galaxie, sugerează Jørgensen. Studiile pe exoplanetă indică faptul că există miliarde de lumi de aceeași dimensiune ca Pământul, ale căror orbite le-ar face locuri bune pentru apa lichidă. Dar doar a fi în așa-numita „zonă locuibilă” nu este suficient pentru a face o planetă locuibilă (SN: 10/4/19).

„Dacă există atât de multe planete pe care am putea trăi în principiu, de ce nu suntem plini de OZN-uri tot timpul?” spune Jørgensen. „De ce nu intrăm în ambuteiaje cu OZN-uri?”

Răspunsul ar putea sta în diferitele istorii ale sistemelor planetare cu orbite excentrice și circulare. Teoriile formării sistemului solar prezic că majoritatea planetelor se nasc într-un disc de gaz și praf care înconjoară o stea tânără. Asta înseamnă că planetele tinere ar trebui să aibă orbite circulare și toate orbite în același plan cu discul.

„Vrei ca planetele să nu se apropie prea mult una de cealaltă, altfel interacțiunile lor ar putea destabiliza sistemul”, spune Torrini. „Cu cât ai mai multe planete, cu atât echilibrul este mai delicat.”

Planetele care ajung pe orbite eliptice s-ar putea să fi ajuns acolo prin întâlniri violente cu planetele învecinate, fie că sunt ciocniri directe care despart ambele planete sau aproape accidente care aruncă planetele (SN: 2/27/15). Este posibil ca unele dintre aceste întâlniri să fi ejectat planete din sistemele lor planetare, explicând posibil de ce planetele cu orbite excentrice au mai puțini frați (SN: 20/03/15).

Prin urmare, supraviețuirea Pământului ar fi depins de faptul că vecinii săi au jucat frumos de miliarde de ani (SN: 25/05/05). Nici nu trebuie să fi scăpat cu totul de violență, spune Jørgensen. O teorie populară susține că Jupiter și Saturn și-au schimbat orbitele cu miliarde de ani în urmă, o remaniere care a împins orbitele cometelor îndepărtate și le-a trimis să se îndrepte spre sistemul solar interior. Mai multe dovezi sugerează că cometele ar fi putut aduce apă la începutul Pământului (SN: 5/6/15).

„Nu Pământul este important”, spune Jørgensen. „Întreaga configurație a sistemului planetar este importantă pentru ca viața să își aibă originea pe o planetă asemănătoare pământului.”