Planeta pitică ciudată Haumea are un inel

Haumea poate face hula-hoop. Planeta pitică în formă de ou este primul obiect dincolo de Neptun care a fost observat cu un inel de particule.

„Acum se pare că inelele pot fi comune în sistemul solar exterior”, spune Jose-Luis Ortiz de la Institutul de Astrofizică din Andaluzia din Granada, Spania.

Pe 21 ianuarie, Ortiz și colegii săi au folosit 12 telescoape la 10 observatoare pentru a privi Centura Kuiper, o regiune de obiecte înghețate dincolo de orbita lui Neptun, și a urmărit cum Haumea blochează lumina unei stele îndepărtate. Acea eclipsă minusculă a permis echipei să măsoare dimensiunea, forma și mediul înconjurător ale planetei pitice mai precis decât oricând.

Haumea s-a dovedit a fi mai mare – axa sa lungă se întinde pe cel puțin 2.322 de kilometri, ceva mai mult de jumătate din lățimea Statelor Unite învecinate – și mai puțin dens decât se credea anterior, informează echipa pe 11 octombrie în Natură. Spre surprinderea lor, cercetătorii au văzut și steaua de fundal pâlpâind înainte și după ce lumina ei a fost blocată de Haumea însăși. Această pâlpâire este în concordanță cu un inel de 70 de kilometri lățime la aproximativ 1.000 de kilometri deasupra suprafeței planetei pitice.

Inelul este probabil făcut din stâncă și gheață, spune Ortiz, dar sunt necesare mai multe observații pentru a ști cu siguranță. Ar putea fi resturi ridicate de impacturile de la mici roci spațiale rătăcite – sau chiar doar de la rotirea planetei pitice. Haumea se rotește neobișnuit de repede, completând o rotație o dată la 3,9 ore, ceea ce ar putea ajuta la aruncarea particulelor pe orbită.

Până de curând, cele patru planete gigantice – Jupiter, Saturn, Uranus și Neptun – erau singurele corpuri ale sistemului solar despre care se știa că au inele. Apoi, în 2014 și 2015, astronomii au observat inele în jurul micilor planetoide 10199 Chariklo (SN: 5/3/14, str. 10) și 2060 Chiron, sugerând că și corpurile mici ar putea ține inelele.

Ambele lumi mici sunt cunoscute sub numele de centauri, obiecte ale căror orbite le poartă între Jupiter și Neptun, deși ar putea fi intrusi din Centura Kuiper, mai îndepărtată. Din moment ce căutările recente pentru inele din jurul lui Pluto au fost goale (SN Online: 10/4/17), niciun obiect mai departe decât Neptun nu părea să aibă inele. Unii astronomi au speculat că ceva despre Centura Kuiper a perturbat inelele din jurul unor lumi mici de acolo sau că centaurii și-au primit inelele ca parte a procesului care i-a pus pe orbitele lor actuale. Inelul lui Haumea sugerează că astfel de structuri se pot forma și supraviețui la marginile sistemului solar, până la urmă.

„Această descoperire perturbă această narațiune ordonată”, spune Matthew Tiscareno de la Institutul SETI din Mountain View, California, care studiază inelele lui Saturn, dar nu a fost implicat în noul studiu. „Realitatea este mai complicată, adică interesantă.”