Planeta pitică Ceres poate stoca saramură subterană care țâșnește și astăzi

Ceres poate tuse în mod regulat apă sărată sau nămol pe suprafața sa.

Descoperirea mineralelor pline de apă și a unui perete de gheață în creștere sugerează că planeta pitică ar putea adăposti apă lichidă subterană sau saramură nămoloasă, care a scăpat prin crăpături și cratere în trecutul recent și s-ar putea să se scurgă și astăzi. Descoperirile, raportate în două lucrări publicate online pe 14 martie în Progresele științeiadaugă la o conștientizare din ce în ce mai mare că Ceres este activ din punct de vedere geologic – și poate indica noi semne ale potențialului planetei pitice de a găzdui ingredientele vieții.

„Ne-am gândit la Ceres ca la un cadavru ca luna noastră”, spune Andrea Raponi, coautor al ambelor studii și om de știință planetar la Institutul pentru Astrofizică și Planetologie Spațială din Roma. Numărul tot mai mare de dovezi „înseamnă că Ceres este viu din punct de vedere geologic, activ, în zilele noastre”.

Din 2015, sonda spațială Dawn a NASA orbitează pe Ceres, cel mai mare obiect din centura de asteroizi dintre orbitele lui Marte și Jupiter. Misiunea a dezvăluit anterior că Ceres are gheață de apă în regiunile umbrite ale craterelor sale și la câțiva metri sub suprafață (SN: 21/01/17, str. 8). Planeta pitică are, de asemenea, ceea ce arată ca criovulcani, care vărsă apă nămoloasă în loc de magmă.

Acum, oamenii de știință au folosit datele de la Dawn pentru a realiza prima hartă globală a mineralelor carbonatice de suprafață, care se formează în prezența apei lichide. Într-una dintre noile lucrări, echipa raportează că a găsit carbonat de sodiu hidratat – versiuni ale mineralelor care au încă atașate molecule de apă.

Deoarece planeta pitică nu are atmosferă, acea apă nu poate sta mai mult de câteva milioane de ani, spune coautorul studiului Filippo Giacomo Carrozzo, de asemenea, un om de știință planetar la Institutul pentru Astrofizică și Planetologie Spațială din Roma. Fără scut de protecție, radiația cosmică rupe legăturile apei cu alte molecule, iar apa se evaporă relativ rapid în spațiu. Prezența atât de mult carbonat de sodiu hidratat la suprafață înseamnă că ceva trebuie să-l reumple.

Cercetările anterioare au descoperit alte minerale hidratate numite filosilicați pe suprafața lui Ceres (SN: 10/1/16, str. 14). Găsirea mai multor molecule de apă persistente susține și mai mult ideea că „procesul de hidratare este în desfășurare astăzi”, spune Carrozzo.

Carbonații de sodiu hidratați sunt concentrați în special în apropierea craterelor și domurilor, ceea ce sugerează că apa sărată sau nămolul se formează din subsol într-un vulcan de gheață. Sau craterele de impact pot excava roca și solul, expunând saramură, spun cercetătorii.

Ambele idei sunt „mecanisme viabile”, spune Lucy McFadden de la Centrul de Zbor Spațial Goddard al NASA din Greenbelt, Maryland, care este membru al echipei Dawn, dar nu a fost implicat în noile lucrări. „Toate sunt lucruri destul de interesante.”

În cel de-al doilea studiu, Raponi, Carrozzo și colegii au raportat că un zid de gheață de apă dintr-un crater numit Juling a crescut de la aproximativ 3,6 kilometri pătrați la 5,5 kilometri pătrați din aprilie până în octombrie 2016. „Vedem, sub ochii noștri, o schimbare în acoperire cu gheață de apă într-o perioadă de șase luni”, spune Raponi. Schimbarea a avut loc pe măsură ce orbita de 4,6 ani a planetei pitice o apropia pe Ceres de soare, echivalentul trecerii de la iarnă la primăvară, spune ea.

O parte din gheață ar fi putut fi îngropată sub pământ, care s-a desprins pe măsură ce gheața de sub ea s-a încălzit și a scos la iveală gheață proaspătă pe măsură ce se schimbau anotimpurile, susține echipa. Sau apa dulce sau saramură ar fi putut să curgă de jos și să înghețe în peretele craterului umbrit. Caracteristicile de pe podeaua craterului par să susțină această idee de apariție, spune Raponi.

Dacă apa urcă de jos, este greu de explicat cum rămâne fluidă sub suprafață, admite Raponi. Lunii înghețate cu oceane subterane, precum Enceladus și Europa, primesc un aflux constant de căldură de la gravitația planetelor gigantice pe care le orbitează, Saturn și Jupiter. Dar Ceres nu are o astfel de sursă de căldură.

Dar dacă Ceres are un strat stabil de lichid sub suprafață, asta ar putea crește potențialul său de a fi locuibil, spune Raponi. Studiile anterioare au găsit molecule organice și pe suprafața lui Ceres (SN: 18.3.17, str. 8). „Dacă avem toate ingredientele vieții într-un corp activ din punct de vedere geologic, asta poate fi foarte interesant”, spune Raponi.