Petele plate de pe Titan, luna lui Saturn, ar putea fi podelele albiilor antice ale lacurilor

Regiunile plate ciudate de pe luna lui Saturn, Titan, ar putea fi podelele uscate ale lacurilor și mărilor antice. Sugestia, publicată pe 16 iunie în Comunicarea naturiipoate rezolva un mister vechi de 20 de ani.

Începând cu anul 2000, astronomii care folosesc radiotelescoape pe Pământ au văzut semnale radio deosebit de strălucitoare venind de la ecuatorul lui Titan. Semnalele respective, numite reflexii speculare, apar atunci când undele electromagnetice scad de pe o suprafață plană în același unghi în care au intrat, ca lumina dintr-o oglindă.

Cea mai naturală explicație pentru reflexii a fost că Titan avea corpuri mari de lichid în tropicul său ecuatorial. Când sonda spațială Cassini a NASA a ajuns la Saturn în 2004, a arătat de fapt că Titanul este pătat de lacuri și mări – deși lichidul este etan și metan, mai degrabă decât apă.

„Titanul este în prezent singurul alt loc din univers despre care știm că are lichid pe suprafața sa, la fel ca Pământul”, spune omul de știință planetar Jason Hofgartner de la Jet Propulsion Laboratory al NASA din Pasadena, California.

Dar lacurile și mările sunt concentrate în apropierea polilor lui Titan, nu la tropice. Regiunile în care apar reflexiile speculare sunt uluitor de uscate.

Pentru a rezolva ghicitoarea, Hofgartner și colegii săi au revizuit datele de la Observatorul Arecibo din Puerto Rico, Observatorul Green Bank din Virginia de Vest și sonda spațială Cassini. După ce a corectat discrepanțe între modurile în care diferitele observații se refereau la locații de pe Titan, echipa și-a dat seama că toate reflexiile speculare provin din câteva puncte specifice.

Cercetătorii s-au gândit dacă ploile, dunele sau albiile uscate ale lacului ar putea fi responsabile pentru reflexii și au descoperit că numai albiile lacurilor explică momentul și locațiile semnalelor. Pe Titan plouă, dar nu suficient de des pentru a explica reflexiile, iar câmpurile de dune ale lui Titan sunt în locuri greșite. Iar reflexiile speculare provin din două regiuni specifice care arată ca alte bazine goale de lac din apropierea polilor lui Titan (SN: 15/04/19).

„Cred că este un argument convingător”, spune omul de știință planetar Zibi Turtle de la Laboratorul de Fizică Aplicată al Universității Johns Hopkins din Baltimore, care nu a fost implicat în studiu. „Este grozav să avem un răspuns la această întrebare excepțională și încă o bucată din Titan pe care o înțelegem mai bine acum.”

Turtle este investigatorul principal al misiunii Dragonfly a NASA, care va ateriza o navă spațială asemănătoare unei drone pe Titan în 2034 (SN: 27/06/19). Dragonfly nu va vizita regiunea lacurilor uscate de lângă ecuator, „dar întotdeauna există… geologie comparativă pe care o poți face dintr-un loc în altul”, spune ea.

Deci, dacă reflexiile provin din lacuri pierdute, unde s-a dus lichidul? O posibilitate este că s-a mutat de la ecuator la poli ca parte a unui ciclu al metanului la nivelul Titanului (SN: 8/12/17). Un altul este că lichidul s-a evaporat și a fost distrus de lumina soarelui care a lovit atmosfera lui Titan.

„Nu aș fi surprins dacă ambele s-ar întâmpla”, spune Hofgartner.

Descoperirea ar putea suna o notă de precauție pentru astronomii care caută exoplanete prietenoase cu viața, spune Hofgartner. „Lecția este că trebuie să fim foarte, foarte stricti… când încercăm să găsim, să zicem, oceane pe alte planete”, spune el, deoarece dovezile oceanelor s-ar putea usca cu ușurință.