Penele lui Enceladus ar putea să nu provină dintr-un ocean subteran

Luna înghețată a lui Saturn, Enceladus, pulverizează vapori de apă în spațiu. Oamenii de știință s-au gândit că penele provin dintr-un ocean subteran adânc – dar s-ar putea să nu fie cazul, sugerează noi simulări.

În schimb, apa ar putea proveni din buzunarele de ciuperci apoase din coaja înghețată a lunii, au raportat oamenii de știință pe 15 decembrie la reuniunea de toamnă a Uniunii Geofizice Americane.

„Poate că nu am ajuns paiele până la ocean. Poate că tocmai primim acest buzunar ciudat”, spune planetarist Jacob Buffo de la Dartmouth College.

Descoperirea este „o poveste de avertizare”, spune Buffo. Oceanul ascuns face din Enceladus unul dintre cele mai bune locuri pentru a căuta viață în sistemul solar (SN: 4/8/20). Conceptele pentru viitoarele misiuni la Enceladus se bazează pe ideea că prelevarea de mostre din penaj ar testa direct conținutul oceanului, fără a fi nevoie să foreze sau să se topească prin gheață. „Ar putea fi adevărat”, spune Buffo. Dar simulările sugerează că „ai putea eșantiona această regiune nămoloasă din mijlocul cochiliei și s-ar putea să nu fie aceeași chimie ca cea din ocean”.

Enceladus i-a înșelat pe oamenii de știință planetar de când nava spațială Cassini a NASA a dezvăluit penele dramatice ale Lunii în 2005 (SN: 23/08/05). La acea vreme, cercetătorii s-au întrebat dacă spray-ul își are originea pe suprafața înghețată a lui Enceladus, unde frecarea cauzată de cutremur ar putea topi gheața și să o lase să scape sub formă de vapori de apă puri în spațiu. Dar dovezile ulterioare colectate de Cassini i-au convins pe cei mai mulți oameni de știință că gheizerele provin de la fracturi ale carcasei care ajung până la o mare sărată, subterană (SN: 8/4/14).

Una dintre cele mai convingătoare dovezi a fost faptul că penele conțin săruri, a declarat fizicianul Colin Meyer de la Dartmouth într-o discuție la întâlnirea, care a avut loc virtual și la New Orleans. Versiunile timpurii ale ideii cutremurului nu au putut explica acele săruri și, în schimb, au sugerat că orice săruri din gheața topită ar fi lăsată la suprafață pe măsură ce apa scăpa în spațiu, precum luciul de sare lăsat pe piele după ce transpirați, el spune.

Dar Meyer, care a studiat fizica gheții marine de pe Pământ, și-a dat seama că buzunarele de apă topită din coaja de gheață ar putea concentra săruri și alți compuși. El, Buffo și colegii au aplicat simulările pe computer dezvoltate pentru gheața de pe Pământ la condițiile de gheață observate pe Enceladus. Echipa a descoperit că Enceladus ar putea genera cu ușurință buzunare de ciupercă în coajă și a evacua conținutul acelei ciuperci în spațiu, săruri și tot.

Asta nu înseamnă că Enceladus nu are un ocean, spune Meyer – aproape sigur că are. Și asta nu înseamnă că oceanul nu este locuibil, adaugă Buffo.

Implicațiile rezultatelor „sunt uriașe”, în special pentru misiunile de găsire a vieții propuse la Enceladus, spune cercetătorul planetar Emily Martin de la Muzeul Național al Aerului și Spațiului Smithsonian din Washington, DC, care nu a fost implicat în lucrare.

„Dacă acele penuri nu intră în ocean, ne va schimba cu adevărat perspectiva asupra a ceea ce ne spune acel penaj despre interiorul lui Enceladus”, spune Martin. „Și asta e mare lucru.”