Pe măsură ce gheața se retrage, mușchii înghețați apar pentru a spune povestea schimbărilor climatice

SEATTLE — Unii mușchi din estul arcului canadian, îngropați de mult în gheață, ies acum în lumina soarelui. Și vârstele radiocarbonului ale acelor plante sugerează că temperaturile de vară din regiune sunt cele mai calde în care au fost în zeci de mii de ani.

Pe măsură ce planeta se încălzește și gheața se retrage pe insula Baffin din Canada, schimbarea dezvăluie plante îngropate de mult sub gheață. Și în unele locații, plantele emergente au văzut ultima oară soarele cu cel puțin 45.000 de ani în urmă – și, posibil, cu până la 115.000 de ani în urmă. Paleoclimatologul Gifford Miller de la Universitatea din Colorado Boulder a raportat descoperirea pe 22 octombrie la reuniunea anuală a Societății Geologice a Americii. „Am fost uluiți”, a spus Miller.

Echipa lui Miller a colectat un număr impresionant de probe, iar descoperirile lor sunt foarte convingătoare, a declarat geomorfologul Lee Corbett de la Universitatea Vermont din Burlington, care nu a fost implicat în studiu. „Este cu adevărat un indiciu că oamenii împing clima într-un nou regim, unul la care civilizațiile moderne, bazate pe agricultură, nu l-au văzut niciodată.”

Pentru a urmări creșterea și retragerea stratului de gheață din regiune, Miller și colegii au căutat rămășițe de mușchi zgâriți de-a lungul marginilor calotelor de gheață ale insulei în retragere. Datele cu radiocarbon ale plantelor emergente corespund când mușchii au fost expuși ultima dată la atmosferă și au fost activi fotosintetic.

Până acum, echipa lui Miller a determinat 370 de vârste diferite pentru mostrele de plante colectate pe Insula Baffin. Vârstele tind să se grupeze în grupuri, fiecare reprezentând un moment în care gheața sa extins pe insulă și a îngropat plantele. Un grup mare datează de aproximativ 3.700 de ani în urmă; alta până acum aproximativ 900 de ani; și o treime în jurul anului 1450 d.Hr., corespunzând unei perioade reci cunoscute sub numele de Mica Eră de Gheață.

Dar în câteva regiuni, plantele erau atât de vechi încât nu mai aveau radiocarbon în ele. Carbonul are trei izotopi – forme ale elementului cu același număr de protoni, dar mase diferite – dar numai carbonul-14 este radioactiv. Are un timp de înjumătățire de aproximativ 5.730 de ani, după care aproximativ jumătate din atomii de carbon-14 din proba originală se vor descompune. Deci, după aproximativ 45.000 până la 50.000 de ani, aproape toată radiocarbonul unui obiect se va fi degradat.

Mușchi cu radiocarbonul „mort” au fost găsiți la înălțimi mari, pe piedestale de rocă cu calote glaciare persistente care acum se topesc încet. Deoarece ceasul cu radiocarbon se oprește la aproximativ 50.000 de ani, nu este posibil să se determine exact când acele pete au fost ultima gheață. Dar un miez de gheață colectat în Groenlanda din apropiere sugerează că planeta a experimentat un frig continuu de la 40.000 la aproximativ 115.000 de ani în urmă, când s-a încheiat ultima perioadă interglaciară caldă, a spus Miller.

Inițial, cercetătorii se așteptau să găsească plante care datează din epoca medievală, ceea ce ar fi sugerat că regiunea este cea mai caldă din Evul Mediu. Dar găsirea unor plante vechi de 3.700 de ani a fost o surpriză, a spus Miller. Și „nu am anticipat niciodată că vom găsi plante vechi de 40.000 de ani”, a adăugat el. „Este puțin înfricoșător, deoarece oferă dovezi cantitative că magnitudinea căldurii verii este deja suficientă pentru a topi toată gheața din estul arcului canadian. Acum este doar o chestiune de timp.”