Păsările îngropate creează buzunare de vegetație bogată într-un peisaj deșert

În deșerturile înfometate de ploaie ale coastei Peru, pete mici surprinzător de bogate în viață vegetală punctează peisajul. Păsările care îngroape ar putea fi responsabile, spun oamenii de știință.

Movile de nisip scoase cu lopata de bufnițele care săpă cuiburile și păsările minere adăpostesc mai multe răsaduri și soiuri de plante exclusive în comparație cu solurile netulburate din jur, au raportat cercetătorii de la Universitatea Națională San Marcos din Lima, Peru în octombrie. Journal of Arid Environments. Deși movilele dețin mai puține semințe, structurile pot oferi un mediu de germinare adăpostit și umed la începutul sezonului de creștere – spre deosebire de solurile adiacente cruste, acoperite cu cianobacterie, lichen, mușchi și alge.

„Abilitatea semințelor de a germina în deșert este o sarcină descurajantă”, spune Jayne Belnap, ecologist al US Geological Survey din Moab, Utah, care nu a fost implicat în studiu, „mai ales dacă aveți o crustă”.

Această crustă inhibă creșterea semințelor în două moduri. Semințele înșurubate deasupra sunt expuse mediului dur și este posibil să nu poată încolți deloc. Și crusta în sine poate acționa ca o barieră pentru ca apa să ajungă la semințele îngropate și pentru ca răsadurile să apară.

Dar atunci când păsările care se îngroapă sparg crusta și scot nisip, semințele se pot amesteca în nisip, iar apa se poate acumula între nisipul și crustă aruncate, spun cercetătorii. Acest lucru permite semințelor să fie îngropate și să acumuleze umiditatea necesară pentru a germina.

plantele încolțite
Moleculele de sol nisipos săpate de păsările de vizuină în deșertul arid Atacama pot susține unele specii de plante care nu se găsesc în solurile cruste din jur, inclusiv răsaduri de Malvaceae, văzute aici răsărind din sol aruncat de o pasăre miner împreună cu răsaduri de Amaranthaceae mai răspândite.MC Rengifo-Faiffer

Deși se știe că mamiferele îngropate pot sparge solurile compactate și pot crea puncte fierbinți bogate în nutrienți, ideale pentru înființarea plantelor, acest studiu este primul care documentează inginerie similară a ecosistemelor realizată de păsările de uscat.

În 2016, Maria Cristina Rengifo-Faiffer, ecologist acum la Universitatea Northern Arizona din Flagstaff, a colectat soluri în Rezervația Națională Lachay din Peru. Zona se află într-o parte a deșertului Atacama (SN: 2/27/18) unde există lomas, sau oaze de ceață. Acolo plouă rar și majoritatea plantelor se bazează pe trei luni de ceață de iarnă pentru a-și finaliza ciclul de viață.

Probele au provenit din 61 de movile săpate de trei specii de păsări – bufniță (Athene cunicularia), miner de coastă (Geositta peruviana) și miner cenușiu (G. maritima) — precum și din zonele adiacente netulburate. Ea a udat solul și a permis semințelor să încolțească într-o seră, folosind asta ca indicator pentru câte semințe viabile erau în sol.

Movile de păsări, în medie, dețineau 1.015 semințe pe metru pătrat, în timp ce zonele de crustă de sol de aceeași dimensiune adăposteau 2.740 de semințe, au descoperit Rengifo-Faiffer și ecologistul Cesar Arana.

Dar un catalog de germinare naturală în deșert a constatat că solul aruncat de păsări era mult mai fertil decât crusta: în medie, 213 răsaduri au răsărit din movilele de păsări, comparativ cu 176 care au apărut din soluri cu crusta adiacente.

Echipa a mai descoperit că cinci specii de plante apar exclusiv în zonele afectate de păsări, inclusiv speciile Malvaceae. Aceste „microhabitate” create de păsările vizuini sunt importante pentru a menține diversitatea plantelor, spune Rengifo-Faiffer.

„Pentru mine, aceasta este cea mai tare parte a acestui studiu”, spune Belnap. „Faciliți prezența altor specii făcându-se să se întâmple această vizuină.”