Până la nouă galaxii pitice noi găsite în afara Căii Lactee

diagram of the locations of new galaxies

Anturajul de sateliți al Căii Lactee tocmai a primit câțiva membri noi.

Două echipe de astronomi au descoperit în mod independent opt, sau posibil nouă, galaxii satelit în jurul Căii Lactee, adăugându-se celor 27 cunoscute anterior. Aceste galaxii, în ciuda faptului că sunt mici, dețin indicii despre formarea Căii Lactee, nașterea primelor galaxii și natura materiei întunecate, substanța evazivă despre care se crede că ține galaxiile împreună.

Toate galaxiile au fost găsite în apropierea Marelui Nor Magellanic, cel mai mare satelit Calea Lactee. Cel mai apropiat se află la aproximativ 100.000 de ani lumină depărtare în constelația Reticulum; cea mai îndepărtată, din constelația Eridanus, se află la puțin peste 1 milion de ani lumină de Pământ – aproximativ jumătate din distanța până la galaxia Andromeda. Descoperirile apar în patru lucrări publicate online pe arXiv.org pe 9 martie.

Majoritatea acestor sateliți conțin aproximativ câteva mii de stele, mult mai puține decât cele aproximativ 100 de miliarde ale Căii Lactee. Dar astronomii pot vedea doar câteva zeci dintre cele mai strălucitoare stele și trebuie să deducă prezența celorlalte. „Literal rămânem fără stele de studiat”, spune Marla Geha, astronom la Universitatea Yale. „De aceea suntem atât de încântați să găsim mai multe.”

Ambele grupuri au găsit sateliții în imagini de la Dark Energy Survey, un proiect de cinci ani la Observatorul Inter-American Cerro Tololo din Chile, care studiază expansiunea accelerată a universului. Oamenii de știință din proiect au analizat datele din primul an de observații și au găsit opt ​​candidați satelit. În același timp, Sergey Koposov, astronom la Universitatea Cambridge din Anglia, și colegii săi au extras date disponibile public din sondaj și au găsit aceleași opt obiecte, plus încă unul.

„Este incitant că există două verificări independente ale acestor obiecte”, spune Beth Willman, astronom la Haverford College din Pennsylvania.

Descoperirea unei multitudini de sateliți într-o zonă relativ mică de cer „a fost cu adevărat, cu adevărat surprinzătoare”, spune Koposov. El sugerează că galaxiile nou descoperite călătoresc cu Norii Magellanic ca parte a unui grup care va fi înghițit de Calea Lactee. Totuși, cercetătorii vor trebui să aștepte până când Dark Energy Survey se uită la mai mult din cer, înainte de a ajunge la orice concluzie.

Timp de mai bine de un deceniu, astronomii au observat că văd mult mai puțini sateliți decât au fost prezis, ceea ce i-a determinat pe unii cercetători să se întrebe dacă teoriile despre evoluția galaxiilor sunt corecte. O explozie de descoperiri de sateliți în jurul anului 2005 a indicat că ar trebui să mai existe sute, dar căutările ulterioare nu au găsit nimic. „Descoperirea acestor obiecte îi pune pe oameni puțin mai în largul lor”, spune Alex Drlica-Wagner, astrofizician la Laboratorul Național Accelerator Fermi din Batavia, Illinois, care face parte din Sondajul Energiei Întunecate.

Galaxiile pitice sunt sonde bune de materie întunecată, adaugă Drlica-Wagner. Stelele și gazele reprezintă doar aproximativ 1% din masa acestor pitici. Restul este materie întunecată. Măsurând viteza stelelor din sateliți, spune el, cercetătorii pot cartografi materia întunecată, ceea ce i-ar putea ajuta să înțeleagă rolul acesteia în formarea galaxiilor.

Pentru a testa ideile despre natura materiei întunecate, astronomii pot, de asemenea, să caute în sateliți raze gamma, despre care unele teorii prevăd că sunt create atunci când particulele de materie întunecată se ciocnesc. Alex Geringer-Sameth, astrofizician la Universitatea Carnegie Mellon din Pittsburgh, și colegii lor susțin că văd raze gamma provenind de la unul dintre sateliții recent descoperiți. Geringer-Sameth și colegii săi au analizat datele de la telescopul spațial Fermi pentru a detecta semnalul de raze gamma, despre care ei sugerează că provine de la coliziuni cu materia întunecată. Cercetătorii de la Dark Energy Survey, însă, s-au uitat la aceleași date și au raportat că nu văd un astfel de semnal.

Galaxiile pitice slabe oferă, de asemenea, astronomilor o privire la cum au fost cele mai vechi galaxii. „Aceste lucruri se dovedesc a fi de departe cele mai vechi galaxii pe care le cunoaștem”, spune Geha. Ei au încetat să formeze stele la aproximativ un miliard de ani după Big Bang, spre deosebire de galaxiile spirale precum Calea Lactee, care formează stele de-a lungul vieții. În timp ce imaginile galaxiilor foarte îndepărtate oferă o imagine instantanee a cum era universul atunci, galaxiile satelit oferă astronomilor o privire mai atentă. Cercetătorii pot investiga condițiile în care s-au format primele galaxii analizând componența chimică a stelelor din acești sateliți, spune Willman. „Acestea sunt amprentele gazului din care s-au format aceste stele acum 12 miliarde de ani.”

Nota editorului: Această poveste a fost actualizată la 16 martie 2015, pentru a corecta ortografia constelației Reticulum.

imaginea capului a editorului asociat de știri Christopher Crockett

Despre Christopher Crockett

  • E-mail

Christopher Crockett este editor asociat de știri. El a fost anterior scriitor de astronomie din 2014 până în 2017 și are un doctorat. în astronomie de la Universitatea din California, Los Angeles.