Pământul mătură 5.200 de tone de praf extraterestre în fiecare an

Pe măsură ce planeta noastră orbitează în jurul Soarelui, ea trece prin nori de praf extraterestre – și câteva mii de tone metrice din acel material ajung de fapt la suprafața Pământului în fiecare an, sugerează o nouă cercetare.

În timpul a trei veri în Antarctica în ultimele două decenii, cercetătorii au colectat peste 2.000 de micrometeoriți din trei gropi de zăpadă pe care le-au săpat. Extrapolând din acest eșantion slab în restul lumii, pietricelele minuscule din spațiu reprezintă o creștere uriașă de 5.200 de tone metrice în greutate în fiecare an, raportează cercetătorii în 15 aprilie. Scrisori pentru Știința Pământului și Planetarei.

O mare parte din Antarctica este depozitul perfect pentru micrometeoriți, deoarece nu există apă lichidă care să-i dizolve sau să-i distrugă în alt mod, spune Jean Duprat, un cosmochimist la Universitatea Sorbona din Paris (SN: 5/29/20). Cu toate acestea, colectarea probelor nu a fost o treabă ușoară.

Mai întâi, Duprat și colegii au fost nevoiți să sape doi metri sau mai mult pentru a ajunge la straturile de zăpadă depuse înainte de 1995, anul în care cercetătorii au înființat o stație de teren într-un loc din interior numit Dome C. Apoi au folosit instrumente ultracurate pentru a colecta sute de kilograme de zăpadă, topește-o și cerne micile comori din apa rece.

șanț în Antarctica
Pentru a vâna micrometeoriți care au căzut în Antarctica în ultimele decenii, cercetătorii sapă tranșee (în imagine) pentru a colecta zăpada care este apoi topită și apoi cernută pentru praful spațial.J. Duprat, C. Engrand, Fototeca CNRS

În total, echipa a găsit 808 sferule care s-au topit parțial în timp ce străluceau prin atmosfera Pământului și alți 1.280 de micrometeoriți care nu prezentau astfel de daune.. Particulele au avut dimensiuni cuprinse între 30 și 350 de micrometri și toate împreună cântăresc doar fracțiuni de gram. Dar micrometeoriții au fost găsiți toți în trei zone totalizând doar câțiva metri pătrați, cea mai mică fracțiune a suprafeței Pământului. Presupunând că particulele de praf spațial sunt la fel de probabil să cadă în Antarctica ca oriunde altundeva, echipă să estimeze cât de mult praf a căzut pe întreaga planetă.

Descoperirile echipei „sunt o completare minunată a studiilor anterioare”, spune Susan Taylor, geolog la Cold Regions Research and Engineering Laboratory din Hanover, NH, care nu a fost implicată în noul studiu. Asta pentru că Duprat și colegii au găsit o mulțime de lucruri mici care s-ar fi dizolvat în altă parte, notează ea.

Aproximativ 80% dintre micrometeoriți provin din comete care își petrec o mare parte din orbită mai aproape de soare decât Jupiter, estimează cercetătorii. O mare parte din restul provine probabil din ciocnirile de obiecte din centura de asteroizi. Toate împreună, aceste particule minuscule furnizează undeva între 20 și 100 de tone metrice de carbon pe Pământ în fiecare an, sugerează Duprat și colegii, și ar fi putut fi o sursă importantă de compuși bogați în carbon, cum ar fi aminoacizii la începutul istoriei Pământului (SN: 12/4/20).