Păianjenii care mănâncă șerpi sunt surprinzător de obișnuiți

Meniul tipic de cină al unui păianjen poate include insecte, viermi sau chiar șopârle și broaște mici (SN: 2/3/21). Dar unele arahnide au gusturi mai aventuroase – pot mânca șerpi de până la 30 de ori dimensiunea lor.

Luați roșu australian. Fără a include picioarele, o femelă din această specie de păianjen are doar dimensiunea unei bomboane M&M. Dar poate doborî prada relativ mare, cum ar fi șerpii maro estici tineri, care sunt printre cei mai veninoși șerpi din lume. Un șarpe care rămâne prins într-o pânză de roșu – o încurcătură dezordonată de fire de mătase lungi și lipicioase care atârnă până la pământ – este lovit rapid de păianjen, care supune victima care se luptă cu mai multă mătase lipicioasă înainte de a oferi o mușcătură toxică care în cele din urmă ucide. sarpele.

„Mi se pare grozav că păianjenii mici australieni pot ucide șerpi maro”, spune biologul păianjen Martin Nyffeler de la Universitatea Basel din Elveția. „[It’s] foarte fascinant și puțin înfricoșător!”

Dar roșii sunt departe de a fi singurii păianjeni cu apetit pentru șarpe. Cel puțin 11 familii diferite de păianjeni se hrănesc cu șerpi, anunță Nyffeler și herpetologul Whit Gibbons pe 11 mai Jurnalul de Arahnologie.

Păianjen văduvă maro se târăște de-a lungul unui șarpe stacojiu prins în pânza de păianjen
În Georgia, acest păianjen văduvă maro (Latrodectus geometricus) a prins un șarpe stacojiu (Cemophora coccinea).Daniel R. Crook

Nyffeler și Gibbons, de la Universitatea din Georgia din Atena, au căutat rapoarte despre păianjeni mâncători de șerpi în tot felul de locuri – de la reviste de cercetare și articole de reviste la rețelele sociale și videoclipuri YouTube. În total, echipa a analizat 319 conturi din toată lumea. Cele mai multe rapoarte au venit din Australia și Statele Unite, dar acești păianjeni trăiesc pe fiecare continent, cu excepția Antarcticii.

„Nu mi-am dat seama cât de comun este asta. Nu cred că a făcut-o nimeni”, spune biologul evoluționist Mercedes Burns de la Universitatea din Maryland, județul Baltimore, care nu a fost implicat în cercetare.

Șerpii pe care i-au mâncat păianjenii provin din șapte familii. Unii, inclusiv șerpii de coral, șerpii, șerpii de palmier și capetele de lance, sunt foarte veninoși. „Am fost oarecum surprins de tipurile de șerpi care au fost descrise, deoarece unii dintre ei sunt destul de mari, destul de puternici”, spune Burns.

Păianjenii Tangle Web, un grup care include păianjeni văduvi și roșu din America de Nord, sunt cei mai de succes ucigatori de șerpi, au găsit Nyffeler și Gibbons. Relativ mici, acești păianjeni pot prinde șerpi de 10 până la 30 de ori dimensiunea lor, spune Nyffeler.

Nici păianjenii țesători orb mai ordonați nu se descurcă prea rău (SN: 8/3/20). Un țesător de orb de mătase aurie din Florida a prins un șarpe verde lung de 1 metru, cel mai lung din studiu. Cu toate acestea, prepararea unei mese din șerpi verzi poate fi o alegere riscantă – acești șerpi mănâncă adesea arahnide, inclusiv păianjeni țesători, spun cercetătorii.

Nu toți păianjenii care mănâncă șerpi prind șerpii cu pânze. Tarantulele își vânează în mod activ prada, apoi folosesc fălci puternice pentru a oferi un venin puternic (SN: 2/28/19). „Adesea, o tarantula încearcă să prindă șarpele de cap și va rezista în ciuda tuturor eforturilor șarpelui de a-l scutura”, spune Nyffeler. Odată ce veninul are efect, șarpele se calmează.

În unele întâlniri, veninul a învins șerpii în câteva minute. În altele, păianjenii au avut nevoie de zile pentru a-și ucide prada, au descoperit Nyffeler și Gibbons.

Tarantula pasărătoare Goliath, care stă în pământ, se hrănește cu un șarpe comun lancehead
O tarantulă goliat pentru păsări (Theraphosa blondi), cel mai mare păianjen din lume, se hrănește cu un șarpe obișnuit foarte veninos (Bothrops atrox) in America de Sud.Rick West

Odată ce șerpii mor, păianjenii folosesc enzime pentru a transforma părțile moi ale corpului într-o supă pe care arahnidele o sug în stomac. „Au ceea ce se numește un stomac de pompare”, spune Burns. „Este aproape ca și cum stomacul lor ar fi atașat de un pai cauciucat. Ei trebuie să sugă totul în jos.”

Cei mai mulți dintre păianjenii din studiu probabil mănâncă cu șarpe doar din când în când, spune Nyffeler. Cu toate acestea, unele tarantule sud-americane mănâncă aproape exclusiv șerpi și broaște.

Nyffeler speră că noul său studiu crește aprecierea față de păianjeni, pe care îi numește creaturi extraordinare. „Faptul că păianjenii mici sunt capabili să omoare șerpi mult mai mari este foarte fascinant”, spune el. „Cunoașterea și înțelegerea acestui lucru ne îmbogățește înțelegerea modului în care funcționează natura.”