Pădurile tropicale au trecut de la bureți la surse de dioxid de carbon

Pădurile tropicale ale lumii expiră – și nu este un oftat de ușurare. În loc să absoarbă în echilibru gazele care încălzi clima, acești așa-numiți „plămâni ai planetei” încep să le elibereze.

Un nou studiu bazat pe analize ale imaginilor satelitare din Asia tropicală, Africa și America sugerează că pădurile tropicale contribuie cu mai mult dioxid de carbon în atmosferă decât elimină. O mare parte din această contribuție de carbon se datorează defrișărilor, conversiei pădurilor în spații urbane, cum ar fi ferme sau drumuri. Dar mai mult de două treimi provin dintr-o sursă mai puțin vizibilă: o scădere a numărului și diversității copacilor din pădurile rămase, raportează cercetătorii online pe 28 septembrie în Ştiinţă.

Pădurile tropicale sunt un bastion împotriva creșterii dioxidului de carbon în atmosferă, captând carbonul și depozitându-l sub formă de tulpini, frunze și rădăcini. Efectul defrișărilor este clar; reduce numărul de copaci care iau CO2. Dar chiar și pădurile aparent intacte pot fi degradate sau perturbate de tăierile selective, schimbările de mediu, incendii sau boli.

Spre deosebire de defrișarea, care este ușor de observat în imaginile din satelit, aceste alte tipuri de degradare pot fi greu de observat, spune autorul principal al studiului Alessandro Baccini, ecologist forestier și specialist în teledetecție la Centrul de Cercetare Woods Hole din Falmouth, Massachusetts. pădurea încă arată ca o pădure – este doar mai puțin densă, conține mai puțină biomasă de carbon.

„Densitatea de carbon este o greutate”, spune Baccini. „Problema este că nu există niciun satelit în spațiu care să poată oferi o estimare a greutății.”

Așa că Baccini și colegii săi și-au conceput propriile lor. În primul rând, au venit cu o modalitate de a calibra imaginile din satelit ale tropicelor folosind observații de teren și datele NASA de detectare a luminii și intervale, sau lidar. Apoi, au creat un algoritm care compară parcele de 500 de metri pătrați din fiecare imagine din fiecare an din 2003 până în 2014 pentru a calcula câștigurile și pierderile în densitatea carbonului.

În total, au descoperit cercetătorii, pădurile tropicale emit 862 de teragrame de carbon în atmosferă anual – mai mult decât au făcut toate mașinile din Statele Unite în 2015 – și absorb doar 436 de teragrame de carbon în fiecare an. Din această pierdere netă de carbon în atmosferă, 69% provine din pădurile degradate, iar restul din defrișări.

Aproximativ 60% din aceste emisii de carbon au venit din America tropicală, inclusiv din bazinul Amazonului. Pădurile tropicale din Africa au fost responsabile pentru aproximativ 24 la sută din pierderea de carbon, iar pădurile din Asia pentru 16 la sută.

Rezultatele sunt un semnal de alarmă că există o oportunitate de îmbunătățire, spune coautorul studiului Wayne Walker, de asemenea, ecologist forestier și specialist în teledetecție la Woods Hole Research Center. „Pădurile sunt fructe de jos. Menținerea pădurilor intacte și încercarea de a reface pădurile acolo unde ar fi putut fi pierdute, este relativ simplă și ieftină.”

Nancy Harris, managerul de cercetare al programului forestier de la Institutul de Resurse Mondiale din Washington, DC, vede de asemenea oportunități în aceste constatări. „Știm de mult timp că se produce degradarea pădurilor, dar nu am avut o modalitate bună de a o măsura”, spune Harris. „Această lucrare este foarte importantă pentru a o surprinde într-un mod empiric.”

Dar omul de știință al ecosistemului terestru Joshua Fisher de la Jet Propulsion Laboratory al NASA din Pasadena, California, observă că acest studiu asupra biomasei pădurilor nu se combină pe deplin cu observațiile atmosferice ale emisiilor de carbon din pădurile tropicale, care încă arată că pădurile absorb mai mult carbon decât ele emit în ansamblu. Acest lucru se poate datora faptului că noul studiu se concentrează pe biomasa supraterană și nu include ceea ce este absorbit în sol, spune el.

Totuși, spune Fisher, studiul arată cât de important este să se includă degradarea pădurilor, precum și defrișările în studiile privind schimbările climatice. „Este un prim pas bun pentru analizele viitoare”, adaugă el.