Oxigenul molecular a fost observat dincolo de Calea Lactee pentru prima dată

Pentru prima dată, astronomii au găsit oxigen molecular – același gaz pe care oamenii trebuie să-l respire – într-o galaxie din afara Căii Lactee.

Oxigenul este al treilea element cel mai răspândit din cosmos, după hidrogen și heliu. Așa că astronomii au crezut cândva că oxigenul molecular, O2, ar fi obișnuit în spațiul dintre stele. Dar, în ciuda căutărilor repetate, nimeni nu a văzut vreodată oxigen molecular dincolo de galaxia noastră – până acum.

Junzhi Wang, astronom la Observatorul Astronomic Shanghai din China, și colegii săi au observat cartea de vizită a moleculei într-o galaxie numită Markarian 231. Situată la 560 de milioane de ani lumină distanță, în constelația Ursa Major, Markarian 231 este cea mai apropiată galaxie de Pământ care conține un quasar, în care gazul se învârte în jurul unei găuri negre supermasive și devine atât de fierbinte încât strălucește strălucitor. (SN: 31/8/15).

Folosind radiotelescoape din Spania și Franța, astronomii au văzut radiații la o lungime de undă de 2,52 milimetri, semnătura lui O.2prezența lui, relatează echipa în 1 februarie Jurnalul de astrofizică. „Aceasta este prima detectare a oxigenului molecular într-un obiect extragalactic”, spune Wang.

Este, de asemenea, cel mai molecular oxigen văzut vreodată în afara sistemului solar. Anterior, astronomii au văzut molecula în doar doi nori care formează stele din Calea Lactee, Nebuloasa Orion și norul Rho Ophiuchi (SN: 1/28/20). Astronomii cred că deficitul de O interstelar2 se datorează înghețului atomilor de oxigen și a moleculelor de apă pe boabele de praf, blocând oxigenul. În aceste pepiniere stelare, totuși, șocurile de la stelele nou-născute strălucitoare pot smulge gheața de apă din praf, eliberând atomii de oxigen pentru a se găsi unii pe alții și a forma molecule.

Dar chiar și în Nebuloasa Orion, oxigenul molecular este rar, cu moleculele de hidrogen depășind moleculele de oxigen cu un milion la unu. Hidrogenul domină și în Markarian 231. Dar oxigenul molecular se întinde pe marginea discului galactic cu abundențe de peste 100 de ori mai mari decât în ​​Nebuloasa Orion.

Este „foarte mare”, spune Gary Melnick, astrofizician la Centrul Harvard-Smithsonian pentru Astrofizică din Cambridge, Massachusetts, care nu a fost implicat în lucrare. „Nu există o explicație cunoscută pentru o abundență de oxigen molecular atât de mare.” Pentru a confirma că radiația provine cu adevărat de la O2Melnick spune că observatorii ar trebui să caute o a doua lungime de undă din moleculă.

Nu va fi ușor, spune Wang, pentru că și alte molecule emit radiații la acele lungimi de undă. Pentru a susține cazul pentru O2oamenii de știință au trecut prin numeroasele molecule care emit lungimi de undă similare cu cea detectată și au descoperit că nimeni nu a văzut vreodată vreuna dintre acele molecule în spațiu – cu excepția O.2. „Este vinovăția prin eliminare, dacă vreți”, spune membrul echipei Paul Goldsmith, astronom la Jet Propulsion Laboratory din Pasadena, California. O posibilă explicație pentru toate O.2 este că Markarian 231 trece printr-o versiune mai viguroasă a procesului de formare a oxigenului din Nebuloasa Orion. Galaxia este o fabrică de stele prolifică, care dă icre noi stele de 100 de ori mai repede decât Calea Lactee și eliberează 700 de mase solare de gaz pe an. Gazul de mare viteză din centrul galaxiei se poate trânti în gaz din disc, scuturând gheața de apă din boabele de praf, astfel încât să se poată forma oxigen molecular.

La rândul său, acel oxigen ar putea menține galaxia hiperactivă: radiația pe care o emite molecula ajută la răcirea gazului, astfel încât o parte din el să se poată prăbuși și să creeze și mai multe stele noi în galaxie.