Oxigenul de pe cometa 67P ar putea să nu fie vechi până la urmă

Oxigenul de pe comete ar putea să nu dateze până la nașterea sistemului solar.

În schimb, interacțiunile dintre apă, particulele care curg din soare și granule de nisip sau rugina de pe suprafața cometei ar putea genera gazul. Acele interacțiuni ar putea explica abundența surprinzătoare de O2 detectat în plicul neclar de gaz din jurul cometei 67P/Churyumov-Gerasimenko în 2015 (SN: 28.11.15, str. 6), cercetătorii raportează 8 mai în Comunicarea naturii. Astfel de reacții ar putea dezvălui, de asemenea, cum se formează oxigenul în alte regiuni ale spațiului.

„Oxigenul molecular este foarte greu de găsit acolo în univers”, spune inginerul chimist de la Caltech, Konstantinos Giapis. Când nava spațială Rosetta a detectat oxigen în jurul cometei 67P, astronomii au susținut că acesta trebuie să fie primordial, prins în gheața de apă, pe măsură ce cometa s-a format cu aproximativ 4,6 miliarde de ani în urmă. Intrigat de rezultat, Giapis și colegul de la Caltech, Yunxi Yao, au vrut să vadă dacă o modalitate alternativă de a crea O2 a existat. Bazându-se pe munca lor cu particule încărcate cu mișcare rapidă și materiale precum siliciul, ei au efectuat experimente care au arătat că particulele de apă încărcate se pot lovi de rugină sau granule de nisip și pot genera O.2.

Ceva similar s-ar putea întâmpla pe cometa 67P, sugerează ei. Pe măsură ce soarele evaporă apa de pe suprafața cometei, lumina ultravioletă ar putea scoate un electron din apă, dându-i o sarcină pozitivă. Apoi, particulele care se mișcă rapid în vântul solar ar putea arunca apa ionizată înapoi spre suprafața cometei, unde s-ar putea ciocni cu particule de rugina sau nisip. Atomii de oxigen din apă s-ar putea asocia cu atomi de oxigen din rugină sau nisip, creând O2.

Ideea este plauzibilă, spune Paul Goldsmith, astrofizician la Jet Propulsion Laboratory al NASA din Pasadena, California. El a ajutat la descoperirea O.2 în nebuloasa Orion și spune că reacția s-ar putea întâmpla în locurile în care se formează stele tinere și în alte regiuni ale spațiului.

Omul de știință al misiunii Rosetta, Kathrin Altwegg, de la Universitatea din Berna din Elveția, numește rezultatul interesant, dar este sceptic că poate explica abundența de oxigen a cometei 67P. Pe măsură ce cometa se apropie de soare, se dezvoltă o bulă de protecție în jurul valorii de 67P, au arătat datele misiunii; acea bula ar împiedica particulele vântului solar sau alte particule ionizate să ajungă la suprafața cometei, spune Altwegg. De asemenea, raportul dintre oxigen și apa neionizată rămâne constant în timp. Ar trebui să fie mai variabilă dacă această reacție chimică ar genera oxigen pe cometă, spune ea.

Goldsmith, totuși, sugerează că cercetătorii au o minte deschisă și proiectează misiuni cu instrumente pentru a testa dacă această reacție nou detectată generează, de fapt, oxigen în spațiu.