„Oumuamua poate fi un cip scos de pe o exoplanetă înghețată, asemănătoare lui Pluto

De la descoperirea sa, obiectul interstelar cunoscut sub numele de ‘Oumuamua a sfidat explicaţia. Obținut pentru prima dată în 2017, a fost numit asteroid, cometă și navă extraterestră (SN: 27/10/17). Dar cercetătorii cred că, în sfârșit, au fixat obiectul misterios: ar putea fi un ciob de gheață cu azot spart de pe o planetă asemănătoare lui Pluto care orbitează în jurul unei alte stele.

„Ideea este destul de convingătoare”, spune Garrett Levine, un astronom de la Universitatea Yale care nu este implicat în lucrare. „Face o treabă foarte bună de a potrivi observațiile.”

„Originea lui Oumuamua a fost un mister pentru că arată ca o cometă, dar nu chiar (SN: 18/12/17). După ce s-a biciuit de soare, ‘Oumuamua s-a îndepărtat puţin mai repede decât ar permite gravitaţia singură. Acest lucru se întâmplă atunci când gheața de pe părțile luminate de soare ale cometelor se vaporizează, dându-le o mică creștere a vitezei ca o rachetă. Dar, spre deosebire de comete, „Oumuamua nu părea să aibă o coadă de la gheața cometă tipică, cum ar fi monoxidul de carbon sau dioxidul de carbon, care se scurgea din ea.

Alan Jackson și Steven Desch, oameni de știință planetar de la Universitatea de Stat din Arizona din Tempe, și-au propus să descopere ce alt fel de gheață care se evaporă i-ar putea oferi lui Oumuamua un ghiont suficient de mare pentru a-și explica mișcarea. Perechea și-a raportat rezultatele pe 17 martie la Conferința virtuală Lunar and Planetary Science și în două studii publicate online pe 16 martie în Journal of Geophysical Research: Planets.

Cantitatea de forță pe care o exercită gheața vaporizantă asupra unei comete depinde de factori precum cât de mult se încălzește gheața atunci când absoarbe energie, masa moleculelor sale și chiar structura cristalină a gheții. Calculând forța de rachetă asupra lui ‘Oumuamua dacă ar fi făcută din gheață precum azot, hidrogen și apă, „am aflat că gheața cu azot ar funcționa perfect”, spune Desch.

Deoarece gheața cu azot acoperă corpurile exterioare ale sistemului solar, cum ar fi Pluto și luna lui Neptun, Triton, dar nu obiecte mai mici precum cometele, „Oumuamua este probabil un cip de pe o exoplanetă asemănătoare Pluto”, raportează cercetătorii.

Pentru a determina cât de realist este acel scenariu, Jackson și Desch au calculat câte bucăți de gheață cu azot ar fi putut fi îndepărtate de corpuri asemănătoare lui Pluto în sistemul solar timpuriu. Pe atunci, Centura Kuiper de obiecte dincolo de Neptun era mult mai aglomerată decât este astăzi, inclusiv mii de corpuri asemănătoare lui Pluto înghețate cu azot. Dar acum aproximativ 4 miliarde de ani, orbita lui Neptun sa extins. Această întrerupere a făcut ca multe obiecte din Centura Kuiper să se ciocnească între ele, iar cele mai multe au plecat complet din sistemul solar.

În astfel de condiții haotice, coliziunile ar fi putut sparge trilioane de fragmente de gheață cu azot de pe corpuri asemănătoare lui Pluto, estimează Jackson și Desch. Dacă alte sisteme planetare aruncă cât mai multe cioburi de gheață, acele obiecte ar putea reprezenta aproximativ 4% din corpurile din spațiul interstelar. Acest lucru ar face ca vederea unui obiect precum ‘Oumuamua să fie uşor neobişnuită, dar nu excepţională, spun cercetătorii.

„Când am început să-l citesc pentru prima dată, eram sceptic… dar bifează multe dintre căsuțele necesare”, spune Scott Sheppard, astronom la Instituția Carnegie pentru Știință din Washington, DC, care nu este implicat în lucrare. „Este cu siguranță plauzibil că acesta ar putea fi un fragment dintr-o planetă pitică înghețată.” Dar plauzibil, notează el, nu înseamnă neapărat corect.

„Oumuamua este acum prea departe pentru a confirma această idee cu mai multe observații. Dar viitoarea misiune a Observatorului Vera Rubin și a Agenției Spațiale Europene Comet Interceptor ar putea detecta mai multe obiecte interstelare, spune Yun Zhang, un om de știință planetar la Observatorul Côte d’Azur din Nisa, Franța, care nu este implicat în cercetare. Se așteaptă ca Observatorul Vera Rubin să detecteze, în medie, un vizitator interstelar pe an, iar nava spațială Comet Interceptor ar putea vizita chiar unul.

O privire mai atentă la mai multe dintre aceste obiecte ar putea restrânge care explicații posibile pentru „Oumuamua sunt cele mai rezonabile”, spune ea (SN: 2/27/19).