OSIRIS-REx de la NASA trebuie să evite „Mount Doom” pentru a returna o mostră a asteroidului Bennu

SAN FRANCISCO — După un an de cartografiere meticuloasă a suprafeței surprinzător de bolovani a asteroidului Bennu (SN: 19.3.19), NASA a ales în sfârșit un loc de colectare a mostrelor.

OSIRIS-REx, aflat în prima misiune a NASA de a aduce un pic de asteroid înapoi pe Pământ, va ateriza pe un loc numit Nightingale, în interiorul unui crater întunecat, relativ neted, din emisfera nordică a lui Bennu. „Ceea ce a determinat cu adevărat decizia pentru mine, aici, pe acest site, a fost valoarea științifică”, a declarat cercetătorul principal al OSIRIS-REx, Dante Lauretta, pe 12 decembrie, într-o conferință de presă la reuniunea anuală a Uniunii Geofizice Americane.

Deoarece Nightingale se află atât de departe la nord, materialul său de suprafață este mai rece decât alte părți ale asteroidului. „Cool este bun pentru că ne interesează materialul organic și suntem interesați de mineralele hidratate”, care sunt în general mai bine conservate în condiții mai răcoroase, a spus Lauretta, de la Universitatea Arizona din Tucson. Investigarea acestui material poate oferi o perspectivă asupra condițiilor timpurii ale sistemului solar și poate sugera dacă un asteroid precum Bennu ar fi putut livra precursorii chimici ai vieții pe Pământ (SN: 1/15/19).

Dar site-ul Nightingale este de mare risc, de mare recompensă. „Este un fel de strâns” să parchezi o navă spațială de 6 metri lățime într-un crater de 20 de metri lățime, a spus Lauretta. Și „există unele pericole substanțiale chiar și în interiorul craterului însuși”, cum ar fi un zid de stânci pe marginea de est. Acel zid include o stâncă ascuțită, pe care Lauretta a poreclit-o „Mount Doom”, care se profilează la 10 metri deasupra locului de colectare a probei.

Opțiuni de aterizare OSIRIS-REx
Misiunea OSIRIS-REx a selectat Nightingale, un sit în interiorul unui crater din emisfera nordică a lui Bennu, dintre ultimii patru concurenți (prezentați pe harta lui Bennu). „Nu a fost o decizie ușoară”, a declarat Dante Lauretta, cercetătorul principal al OSIRIS-REx, pe 12 decembrie, într-o conferință de presă la reuniunea anuală a Uniunii Geofizice Americane. „În ajunul deciziei, am fost sfâșiat, în special între siturile Nightingale și Osprey.” În cele din urmă, Nightingale i-a devansat pe ceilalți concurenți din cauza valorii științifice a materialului bogat în carbon și apă pe care oamenii de știință se așteaptă să îl găsească acolo.MDA, York, CSA, Univ. din Arizona, NASA Goddard
Opțiuni de aterizare OSIRIS-REx
Misiunea OSIRIS-REx a selectat Nightingale, un sit în interiorul unui crater din emisfera nordică a lui Bennu, dintre ultimii patru concurenți (prezentați pe harta lui Bennu). În cele din urmă, Nightingale i-a devansat pe ceilalți concurenți din cauza valorii științifice a materialului bogat în carbon și apă pe care oamenii de știință se așteaptă să îl găsească acolo.MDA, York, CSA, Univ. din Arizona, NASA Goddard

Lauretta este încrezătoare că OSIRIS-REx va prinde în siguranță o mostră de la Nightingale. Dar ca rezervă, echipa a ales și un crater de dimensiuni similare lângă ecuatorul lui Bennu, Osprey. Osprey conține mai puțin material cu granulație fină decât Nightingale – o potențială provocare pentru colectorul de probe OSIRIS-REx, care este proiectat să înghită particule mai mici de câțiva centimetri. Dar Osprey este relativ lipsit de pericole în care ar putea zbura OSIRIS-REx, a spus Lauretta.

OSIRIS-REx va face acum observații mai detaliate ale Nightingale și Osprey la altitudini joase și va efectua două repetiții de colectare a probei – abaterea la 50, apoi la 25 de metri deasupra suprafeței asteroidului – înainte de prima încercare de a colecta o probă în august 2020.