Observatorul Arecibo, o „icoană a științei portoricane”, va fi demolat

Zilele lui Arecibo s-au terminat. După ce două cabluri de susținere s-au defectat în ultimele luni, antena de 305 metri lățime a observatorului radio este deteriorată fără reparații, a anunțat Fundația Națională pentru Știință pe 19 noiembrie. Va fi dezafectată și demontată.

„Este o moarte în familie”, spune astronomul Martha Haynes de la Universitatea Cornell, care a folosit telescopul din Puerto Rico pentru a studia hidrogenul din univers, de când era proaspăt ieșită din facultate în 1973. „Pentru cei dintre noi care folosim Arecibo și sperase să-l folosească în viitor, este un dezastru.”

Telescopul, renumit pentru aparițiile în filme precum Ochi auriu și A lua legatura, constă într-o antenă largă pentru a colecta undele radio din spațiu și a le focaliza în detectoare adăpostite într-o cupolă suspendată deasupra antenei. În august, unul dintre cablurile care susțin domul a alunecat dintr-o priză și a făcut o gaură în antenă.

NSF și Universitatea din Florida Centrală, care gestionează telescopul, au intenționat să repare cablul, a spus Haynes. Dar apoi un al doilea cablu s-a rupt în mod neașteptat pe 6 noiembrie. Dacă un al treilea cablu s-ar rupe, ar putea trimite platforma care susținea cupola să se balanseze sau întreaga structură s-ar putea prăbuși.

NSF a stabilit că nu există o modalitate sigură de a repara telescopul, a anunțat agenția pe 19 noiembrie.

„Până când au venit aceste evaluări, întrebarea noastră nu era dacă observatorul ar trebui reparat, ci cum”, a spus Ralph Gaume, directorul Diviziei de Științe Astronomice a NSF, într-un comunicat. „Dar în cele din urmă, o preponderență de date a arătat că pur și simplu nu putem face acest lucru în siguranță. Și aceasta este o linie pe care nu o putem trece.”

Închiderea este ultima dintr-o serie de aproape dezastre pentru Arecibo. Un alt cablu a fost deteriorat într-un cutremur din 2014. Reparațiile la acel cablu au fost amânate de uraganul Maria în 2017, care a închis temporar observatorul, deoarece Puerto Rico a suferit pene de curent și crize umanitare (SN: 9/29/17). Iar observatorul a fost victima de ani de zile a unor reduceri bugetare amenințate sau efective (SN: 17/11/17).

Dar pierderea sa este o lovitură majoră pentru astronomie. Construită în 1963, Arecibo a fost una dintre cele mai bune facilități din lume pentru observații, de la explozii misterioase de unde radio din spațiul profund (SN: 2/7/20) pentru a urmări asteroizii din apropierea Pământului care s-ar putea prăbuși cu planeta noastră (SN: 1/20/20). De asemenea, a fost folosit în primele zile ale căutării inteligenței extraterestre, sau SETI (SN: 5/29/12).

Observatorul Arecibo din Puerto Rico
Observatorul Arecibo a jucat în filme importante, a scanat cerul pentru asteroizi periculoși și a observat exploziile radio misterioase din spațiu, printre altele.Universitatea din Florida Centrală

„Astronomii nu au multe facilități”, spune Haynes. Fiecare nou este conceput pentru a avea avantaje unice față de telescoapele existente. „Așa că atunci când pierzi unul, a dispărut.”

Sfârșitul observatorului este, de asemenea, o pierdere simbolică și practică pentru Puerto Rico, spune cercetătorul în radioastronomie Kevin Ortiz Ceballos, senior la Universitatea din Puerto Rico din Arecibo, care a folosit observatorul pentru a studia prima cometă interstelară și stelele cunoscute care găzduiesc exoplanete (SN: 14/10/19).

„Arecibo este ca o icoană a științei portoricane”, spune el. „Acest lucru este absolut devastator.”

Ortiz Ceballos a crescut urmărind desene animate portoricane în care personajele mergeau la Arecibo pentru a folosi telescopul. Părinții lui l-au condus o oră și jumătate pentru a vizita telescopul. El îl merită pentru că i-a stârnit interesul pentru astronomie și a sperat să se întoarcă în Puerto Rico pentru a lucra la Arecibo după terminarea doctoratului.

„Puerto Rico are o problemă uriașă de emigrare în masă”, spune el. „Sunt mulți oameni și au toată vârsta mea. Este o mare exod de creiere. A fi capabil să fac ceea ce îmi place fără a fi nevoit să plec, a fost un vis imens pentru mine.”

Și nu doar el, notează el: zeci de studenți de la universitate și de la observator, plus peste 200 de studenți portoricani care au trecut prin programul de liceu al observatorului, au o poveste similară.

„A pierde acest lucru, mai ales după tot ce am pierdut în ultima jumătate de deceniu, mă face să simt că suntem condamnați să avem țara noastră doar ruine”, spune el. „Devine un semnificant al unui colaps mai larg. Este cu adevărat tragic.”