Oase de pinguin vechi dezvăluie o contracție fără precedent a unor ghețari cheie din Antarctica

Ghețarii Pine Island și Thwaites din Antarctica pierd gheață mai repede decât au făcut-o vreodată în ultimele câteva mii de ani, sugerează oasele antice de pinguin și cochiliile de lapiez.

Oamenii de știință sunt îngrijorați de faptul că ghețarii, doi dintre cei care se reduc cel mai rapid în Antarctica, sunt în proces de retragere instabilă și fugitivă. Reconstituind istoria ghețarilor cu ajutorul oaselor și cochiliilor vechi, cercetătorii au vrut să afle dacă acești ghețari au fost vreodată mai mici decât sunt astăzi.

„Dacă gheața a fost mai mică în trecut și a revenit, acest lucru arată că nu suntem neapărat în retragere fugitivă” în acest moment, spune geologul glaciar Brenda Hall de la Universitatea din Maine din Orono. Noul rezultat, descris la 9 iunie în Nature Geoscience, „nu ne oferă niciun confort”, spune Hall. „Nu putem infirma ipoteza unei retrageri galopante”.

Ghețarii Pine Island și Thwaites se află într-un bazin oceanic larg în formă de bol, care se adâncește spre mijloc. Acest lucru face ca gheața să fie vulnerabilă la curenții calzi de apă densă și sărată care îmbrățișează fundul oceanului (SN: 4/9/21). Oamenii de știință au speculat că, pe măsură ce ghețarii se retrag mai mult în interior, ar putea să se prăbușească ireversibil (SN: 12/13/21). Această prăbușire ar putea dura câteva secole și ar putea crește nivelul mării cu aproximativ un metru.

O serie de creste mici în terenul stâncos dintre bolovanii din prim-plan și zăpada din fundal pe insulele aflate la aproximativ 100 de kilometri de ghețarii Pine Island și Thwaites din Antarctica.
Cercetătorii au datat vechi linii de coastă (văzute aici ca o serie de mici creste în terenul stâncos dintre bolovanii din prim-plan și zăpada din fundal) pe insulele aflate la aproximativ 100 de kilometri de ghețarii Pine Island și Thwaites din Antarctica pentru a ajuta la determinarea dacă ghețarii se află în proces de retragere instabilă, de fugă.James Kirkham

Pentru a reconstrui modul în care ghețarii s-au schimbat de-a lungul a mii de ani, cercetătorii au apelat la oase și cochilii vechi de pinguini, colectate de Scott Braddock, un geolog glaciar în laboratorul lui Hall, în timpul unei croaziere de cercetare în 2019 pe spărgătorul de gheață american Nathaniel B. Palmer.

Într-o după-amiază, Braddock s-a urcat dintr-o barcă gonflabilă care se balansa pe țărmurile sterpe ale Lindsey 1 – una dintre cele câteva zeci de insule stâncoase care se află la aproximativ 100 de kilometri de locul unde ghețarul Pine Island se termină în ocean. În timp ce urca pe pantă, cizmele sale au alunecat pe stânci acoperite de guano de pinguin și punctate cu pene albe și murdare. Apoi, a dat peste o serie de creste – roci și pietricele care au fost îngrămădite de valuri în timpul furtunilor cu mii de ani înainte – care marcau vechi țărmuri.

Cu 12.000 de ani în urmă, chiar în momentul în care ultima eră glaciară se încheia, această insulă ar fi fost în întregime scufundată în ocean. Dar, pe măsură ce ghețarii din apropiere au vărsat miliarde de tone de gheață, eliminarea acestei greutăți a permis scoaterii scoarței terestre să se ridice ca o saltea de pat – împingând Lindsey 1 și alte insule din apropiere în afara apei, cu câțiva milimetri pe an.

Pe măsură ce Lindsey 1 s-a înălțat, o serie de țărmuri s-au format pe marginile insulei – și apoi au fost ridicate, unul după altul, din raza de acțiune a valurilor. Măsurând vârstele și înălțimile acestor linii de țărm eșuate, cercetătorii au putut spune cât de repede s-a ridicat insula. Deoarece rata de ridicare este determinată de cantitatea de gheață pierdută de la ghețarii din apropiere, acest lucru ar putea dezvălui cât de repede s-au retras ghețarii Pine Island și Thwaites – și dacă aceștia au devenit mai mici decât sunt astăzi și apoi au avansat din nou.

Braddock a săpat în crestele de pietriș, colectând cochilii vechi de lapiez în formă de con și fragmente de oase de pinguin de mărimea unei bile, depozitate când s-au format malurile. Înapoi în Maine, el și colegii săi au datat cu radiocarbon aceste obiecte pentru a estima vârsta malurilor. În cele din urmă, cercetătorii au datat aproape două duzini de țărmuri, răspândite pe mai multe insule din regiune.

Aceste date au arătat că cea mai veche și cea mai înaltă plajă s-a format acum 5.500 de ani. De atunci și până în ultimele decenii, insulele s-au înălțat cu o rată constantă de aproximativ 3,5 milimetri pe an. Acest ritm este mult mai lent decât cei 20-40 de milimetri pe an cu care se ridică în prezent terenul din jurul Insulei Pine și Thwaites, ceea ce sugerează că rata pierderilor de gheață de la ghețarii din apropiere a crescut vertiginos din cauza începerii încălzirii rapide provocate de om, după mii de ani de relativă stabilitate.

„Intrăm pe un teritoriu necunoscut”, spune Braddock. „Nu avem un analog pentru a compara ceea ce se întâmplă astăzi cu ceea ce s-a întâmplat în trecut”.

Slawek Tulaczyk, un glaciolog de la Universitatea din California, Santa Cruz, consideră că noile linii de coastă datate sunt „o informație importantă”. Dar el avertizează împotriva suprainterpretării rezultatelor. În timp ce aceste insule se află la 100 de kilometri de Pine Island și Thwaites, ele se află la mai puțin de 50 de kilometri de mai mulți ghețari mai mici – iar schimbările din acești ghețari mai apropiați ar fi putut să ascundă ceea ce se întâmpla la Pine Island și Thwaites cu mult timp în urmă. El bănuiește că Pine Island și Thwaites ar fi putut încă să se retragă și apoi să se readucă la câteva zeci de kilometri: „Nu cred că acest studiu rezolvă problema.”