O „trapă” făcută din mușchi și grăsime ajută balenele să mănânce fără a se sufoca

Unele dintre cele mai mari balene din lume se hrănesc aruncându-se prin apă cu gura larg deschisă. Oamenii de știință s-au întrebat de multă vreme cum rezistă animalele presiunii uriașe a apei care le curge în gât, fără a se sufoca și a se îneca.

Un dop format din mușchi și grăsime găsit în spatele gurii balenelor ar putea oferi un indiciu. Dop blochează canalul dintre gura balenei și faringele acesteia, intrarea în căile respiratorii și digestive. Buşonul pare să împiedice apa să pătrundă în plămânii şi stomacul balenei în timp ce aceasta se aruncă şi ar putea explica modul în care toate balenele care se hrănesc mănâncă fără a se sufoca, raportează cercetătorii pe 20 ianuarie în Biologie actuală.

„A se gandi la [the plug] ca o trapă”, spune Kelsey Gil, biolog marin la Universitatea British Columbia din Vancouver. „Este întotdeauna închis, cu excepția cazului în care activitatea musculară o trage din cale.”

Gil și echipa ei au identificat dopul după ce au examinat faringele a 19 balene comune (Balaenoptera physalus) recuperat dintr-o stație de vânătoare de balene islandeză. Deoarece balenele sunt mânatoare prodigioase și pot cântări până la 100 de tone metrice, de dimensiunea unui avion de pasageri de dimensiuni medii, a fost mai ușor să lucrezi doar cu faringe (SN: 11/3/21).

„Chiar și atunci a trebuit să folosim un stivuitor pentru a muta faringele în laborator. Poate cântări câteva sute de kilograme”, spune Gil.

Odată ce probele au ajuns în laborator, ea și echipa ei au manipulat diferite structuri din faringe pentru a vedea cum se puteau mișca și s-au uitat în ce direcție se desfășoară fibrele musculare în gâtul balenelor pentru a înțelege cum se comportă mușchii atunci când se contractă.

Când o balenă înghite apă, presiunea duce la dop creând o etanșare etanșă peste faringele balenei. Apoi, cu gura plină de apă și pradă, o balenă cu aripioare împinge apa prin plăcile sale cu fani înainte de a înghiți. Reflexul de înghițire activează probabil mușchiul care trage dopul până în vârful gâtului, blocând căile aeriene superioare și lăsând prada să alunece în tractul său digestiv. Priza, care pare a fi unică în rândul mamiferelor, ar putea explica modul în care alți hrănitoare care se hrănesc fără să se sufoce cu apă, spun oamenii de știință.

„Descoperirea „dopului oral” răspunde la o întrebare de lungă durată despre modul în care balenele își pot proteja simultan tractul respirator în timp ce își deschid gura larg pentru a înghiți apa încărcată de pradă”, spune Sarah Fortune, expertă în balene mari la Universitatea Dalhousie din SUA. Halifax, Nova Scotia, care nu a fost implicat in studiu. De asemenea, ne ajută să înțelegem mai bine adaptările care au permis mamiferelor odinioară terestre să evolueze înapoi în creaturi care locuiesc pe mare, spune ea.