O rocă spațială numită Kamoʻoalewa poate fi o bucată de lună

Istoria violentă a lunii este scrisă pe fața ei. De-a lungul a miliarde de ani, rocile spațiale au lovit cratere în suprafața sa, aruncând resturi. Acum, pentru prima dată, este posibil ca astronomii să fi observat moloz de la una dintre acele zdrobiri străvechi în spațiu. Obiectul misterios cunoscut sub numele de Kamoʻoalewa pare a fi un fragment rătăcit al lunii, au raportat cercetătorii online pe 11 noiembrie în Comunicații Pământ și Mediu.

Descoperit în 2016, Kamoʻoalewa – cunoscut și sub numele de 2016 HO3 – este unul dintre cei cinci cvasateliți cunoscuți ai Pământului (SN: 24/06/16). Acestea sunt roci care se lipesc destul de aproape de planetă în timp ce orbitează în jurul soarelui. Se știu puține despre anturajul rocii spațiale de pe Pământ, deoarece aceste obiecte sunt atât de mici și slabe. Kamoʻoalewa, de exemplu, este de dimensiunea unei roți Ferris și se îndepărtează de Pământ între 40 și 100 de ori mai mult decât Luna, pe măsură ce orbita sa în jurul Soarelui se împletește în și în afara Pământului. Asta i-a lăsat pe astronomi să se întrebe despre natura unor astfel de roci tagalong.

„Un obiect pe o orbită de cvasateliți este interesant pentru că este foarte dificil să ajungi pe acest tip de orbită – nu este genul de orbită în care un obiect din centura de asteroizi ar putea fi prins cu ușurință”, spune Richard Binzel, un om de știință planetar la MIT nu este implicat în noua lucrare. Având o orbită aproape identică cu cea a Pământului ridică imediat suspiciuni că un obiect precum Kamoʻoalewa își are originea în sistemul Pământ-lună, spune el.

Cercetătorii au folosit telescopul binocular mare și telescopul Lowell Discovery, din Safford și, respectiv, Happy Jack, Arizona, pentru a observa Kamo’oalewa în lungimi de undă vizibile și în infraroșu apropiat. „Banii adevărați sunt în infraroșu”, spune Vishnu Reddy, un om de știință planetar de la Universitatea Arizona din Tucson. Lumina la acele lungimi de undă conține indicii importante despre mineralele din corpurile stâncoase, ajutând la distingerea obiectelor precum luna, asteroizii și planetele terestre.

Kamoʻoalewa a reflectat mai multă lumină solară la lungimi de undă mai lungi sau mai roșii. Acest model de lumină, sau spectru, arăta diferit de orice asteroid cunoscut din apropierea Pământului, au descoperit Reddy și colegii săi. Dar arăta ca niște boabe de rocă silicată de pe Lună aduse înapoi pe Pământ de astronauții Apollo 14 (SN: 2/20/71).

„Pentru mine”, spune Binzel, „ipoteza principală este că este un fragment ejectat de pe Lună, dintr-un eveniment de crater”.

Martin Connors, care a fost implicat în descoperirea primilor cvasateliți cunoscuți ai Pământului, dar nu a participat la noile cercetări, bănuiește, de asemenea, că Kamo’oalewa este un cip de pe luna veche. „Aceasta este o dovadă bine întemeiată”, spune Connors, un om de știință planetar la Universitatea Athabasca din Canada. Dar, avertizează el, „asta nu înseamnă că este corect”.

Observații mai detaliate ar putea ajuta la confirmarea că Kamoʻoalewa este făcut din chestii de lună. „Dacă ai vrea cu adevărat să bagi acel cui în sicriu, ai vrea să mergi să vizitezi sau să te întâlnești cu acest mic cvasatelit și să faci o mulțime de observații de aproape”, spune Daniel Scheeres, un cercetător planetar la Universitatea din Colorado Boulder nu este implicat în lucrare. „Cel mai bine ar fi să luați o probă.”

Agenția spațială a Chinei a anunțat planuri de a trimite o sondă la Kamo’oalewa pentru a culege un pic de rocă și pentru a o aduce înapoi pe Pământ mai târziu în acest deceniu.