O reptilă antică de mărimea unui hipopotam ar fi fost surprinzător de agilă

Cu aproximativ 260 de milioane de ani în urmă, înainte de apariția dinozaurilor, anteosaurii care zdrobeau oasele domneau ca cei mai mari prădători ai pământului. O nouă analiză a unui craniu de anteosaur sugerează că aceste reptile puternice ar fi putut fi relativ rapide.

„Acest lucru contrazice ceea ce știam despre anteosauri înainte”, spune Ashley Kruger, paleontolog la Muzeul Suedez de Istorie Naturală din Stockholm. Pe baza dimensiunii reptilelor, care era în jurul valorii de hipopotami sau rinoceri de astăzi, cercetătorii au considerat prădătorii din Perioada Permian drept fiare lenețe care așteptau să țină o ambuscadă pe pradă. Craniul unui Anteosaurus magnificus pare să spună o altă poveste.

Bazându-se pe scanări CT ale segmentelor fosile de craniu excavate în Africa de Sud, Kruger și echipa sa au reconstruit digital nogginul lung și accidentat al unui tânăr. A. magnificus. Ei au descoperit că urechile interioare ale animalului – tuburi osoase care ajută la echilibru – le depășesc pe cele ale prădătorilor săi. Forma acestor oase sugerează, de asemenea, că anteosaurii ar fi putut beneficia de o regiune destul de mare a creierului folosită pentru a coordona mișcarea în timp ce supravegheau prada, au raportat cercetătorii pe 18 februarie în Acta Paleontologica Polonica.

Echipa a comparat A. magnificuscraniul cu cel al relației erbivore care se lovește capul Moschognathus whitsi. In timp ce M. whatsicraniul lui se înclină în jos, A. magnificus pare să-și fi ținut capul mai la nivel, permițându-i să scaneze mai ușor mediul. Toate aceste constatări sugerează că Anteozaur a fost un vânător agil, spune Kruger, cu capacitatea de a se mișca rapid și de a-și urmări prada.

Acestea sunt concluzii rezonabile, dar „nu este pistolul fumegător” faptul că anteosaurii erau trecuți, spune Z. Jack Tseng, un paleontolog la Universitatea din California, Berkeley, care nu a fost implicat în lucrare. Studiul se bazează pe analizele urechilor interne ale mamiferelor moderne, rude îndepărtate ale grupului de reptile care include anteosaurii. Dar chiar și la fiarele de astăzi, oamenii de știință nu știu exact cum influențează urechile interne diferite tipuri de mișcare. Informații suplimentare din restul scheletului ne-ar ajuta să înțelegem mai bine cum s-ar fi putut mișca anteosaurii, spune el.

Multe din ceea ce se știe despre Anteozaur dincolo de craniu provine de la rudele sale apropiate, spune Christian Kammerer, un paleontolog la Muzeul de Științe Naturale din Carolina de Nord din Raleigh, care nu a făcut parte din studiu. Anteozaur probabil că avea membre mai slabe decât erbivorele înrudite, așa că se pare că acest animal ar fi putut să facă explozii, spune el.

„Dacă a fost o ambuscadă sau un prădător de urmărire este un lucru foarte greu de abordat și poate de necunoscut”, având în vedere că animalele la acea vreme erau destul de diferite de cele moderne. Ierbivorele iute din Serengeti de astăzi ar depăși Anteozaurspune Kammerer, dar poate că urmărirea a avut loc într-o lume în care marii mâncători de plante se mișcau ca țestoasele.