O planetă asemănătoare lui Jupiter care orbitează în jurul unei pitici albe sugerează viitorul sistemului nostru solar

O privire asupra viitorului sistemului nostru solar a apărut la mii de ani lumină distanță în constelația Săgetător. Acolo, o planetă uriașă precum Jupiter orbitează o pitică albă, o stea slabă și densă care semăna cândva cu soarele.

În 2010, acea stea a trecut prin fața unei stele mult mai îndepărtate. Ca o lupă, gravitația piticii albe a îndoit razele de lumină ale stelei mai îndepărtate, astfel încât acestea să converge spre Pământ și au făcut ca steaua îndepărtată să pară de sute de ori mai strălucitoare. O planetă uriașă care orbitează în jurul stelei pitice albe, de asemenea, a „microlensat” lumina stelei îndepărtate, dezvăluind prezența planetei.

În 2015, 2016 și din nou în 2018, astrofizicianul Joshua Blackman de la Universitatea Tasmania din Hobart, Australia și colegii săi au îndreptat telescopul Keck II din Hawaii către sistemul îndepărtat, care se află la aproximativ 5.000 până la 8.000 de ani lumină de Pământ. Echipa era în căutarea stelei planetei gigantice, dar nu a văzut nimic.

„Ne așteptam să vedem o stea asemănătoare cu soarele”, spune Blackman. „Și așa am petrecut câțiva ani încercând să ne dăm seama de ce pe Pământ nu am văzut steaua pe care ne așteptam să o vedem.”

După ce nu a reușit să detecteze nicio lumină din locul unde ar trebui să fie steaua planetei, echipa lui Blackman a concluzionat că obiectul nu poate fi o stea tipică precum soarele – cunoscută și ca o stea din secvența principală, care generează energie prin conversia hidrogenului în heliu la centrul acesteia. În schimb, steaua trebuie să fie ceva mult mai slabă. Datele de microlensing indică faptul că steaua este aproximativ jumătate mai mare decât soarele, astfel încât obiectul nu este suficient de masiv pentru a fi o stea neutronică sau o gaură neagră. Dar o stea pitică albă se potrivește perfect, spun cercetătorii online pe 13 octombrie Natură.

„Au exclus cu atenție celelalte stele posibile din lentile – stele neutronice și găuri negre și stele din secvența principală și altele”, spune Ben Zuckerman, astronom la UCLA, care nu a fost implicat în lucrare. El observă că doar o mână de planete au fost găsite vreodată în jurul piticelor albe.

Noua planetă este prima descoperită vreodată care orbitează în jurul unei pitici albe și seamănă cu Jupiter atât prin masă, cât și prin distanța față de stea sa. Echipa lui Blackman estimează că planeta este de una până la două ori mai masivă decât Jupiter și probabil se află de 2,5 până la șase ori mai departe de steaua pitică albă decât o face Pământul de Soare. Pentru comparație, Jupiter este de 5,2 ori mai departe de Soare decât este Pământul. Pitica albă este ceva mai mare decât Pământul, ceea ce înseamnă că planeta este mult mai mare decât steaua gazdă.

Pitica albă s-a format după ce o stea asemănătoare soarelui s-a extins și a devenit o stea gigantică roșie. Apoi gigantul roșu și-a ejectat straturile exterioare, expunându-și miezul fierbinte. Acel fost nucleu este steaua pitică albă.

Soarele nostru se va transforma într-o pitică albă peste 7,8 miliarde de ani, așa că noua descoperire este „un instantaneu în viitorul sistemului nostru solar”, spune Blackman. Pe măsură ce soarele devine o gigantă roșie, va înghiți și va distruge planeta sa cea mai interioară, Mercur, și poate și Venus. Dar Marte, Jupiter și planetele mai îndepărtate ar trebui să supraviețuiască.

Și Pământul? Nimeni nu știe încă ce se va întâmpla cu ea.