O pauză a încălzirii globale care nu a avut loc a împiedicat știința climei

A fost una dintre cele mai mari întrebări legate de schimbările climatice de la începutul anilor 2000: A avut febra în creștere a planetei în impas, chiar dacă oamenii au pompat mai multe gaze care captează căldura în atmosfera Pământului?

La începutul secolului, înțelegerea științifică a schimbărilor climatice era pe baze solide. Zeci de ani de cercetări au arătat că dioxidul de carbon se acumula în atmosfera Pământului, datorită activităților umane, cum ar fi arderea combustibililor fosili și tăierea pădurilor care stochează carbon, și că, în consecință, temperaturile globale creșteau. Cu toate acestea, înregistrările meteorologice păreau să arate că încălzirea globală a încetinit între 1998 și 2012. Cum se poate întâmpla acest lucru?

După un studiu atent, oamenii de știință au descoperit că pauza aparentă este o sughiț în date. De fapt, Pământul a continuat să se încălzească. Totuși, acest sughiț a provocat un răspuns de proporții din partea scepticilor climatici și a oamenilor de știință. Acesta servește drept studiu de caz pentru modul în care percepția publică influențează ceea ce se face în domeniul științei, la bine și la rău.

Misterul a ceea ce a ajuns să fie numit „hiatusul încălzirii globale” a apărut pe măsură ce oamenii de știință au acumulat, an după an, date privind temperatura medie la suprafața planetei. Mai multe organizații își mențin propriile seturi de date privind temperatura; fiecare dintre ele se bazează pe observațiile colectate la stațiile meteorologice și de pe navele și balizele din întreaga lume. Valoarea reală a încălzirii variază de la an la an, dar, în general, tendința este de creștere, iar anii cu temperaturi record sunt tot mai frecvenți. Raportul Grupului interguvernamental de experți privind schimbările climatice din 1995, de exemplu, a remarcat că ultimii ani au fost printre cei mai calzi înregistrați din 1860.

Și apoi a venit puternicul El Niño din 1997-1998, un model meteorologic care a transferat cantități mari de căldură din ocean în atmosferă. Ca urmare, temperatura planetei a crescut vertiginos – dar apoi, conform înregistrărilor meteorologice, aceasta a părut să se relaxeze dramatic. Între 1998 și 2012, temperatura medie globală la suprafață a crescut cu mai puțin de jumătate din rata înregistrată între 1951 și 2012. Acest lucru nu avea sens. Încălzirea globală ar trebui să se accelereze în timp, pe măsură ce oamenii își măresc ritmul în care adaugă în atmosferă gaze care captează căldura.

fotografie a unei geamanduri albe și galbene NOAA în ocean la sud-est de Africa de Sud
Balizele actuale de monitorizare a oceanelor (în imagine este prezentată o baliză NOAA la sud-est de Africa de Sud) oferă măsurători ale temperaturilor de la suprafața oceanului care sunt mai precise decât abordările anterioare.D. MacIntyre, NOAA

Până la mijlocul anilor 2000, scepticii în materie de climă au preluat narațiunea că „încălzirea globală s-a oprit”. Cei mai mulți climatologi profesioniști nu studiau fenomenul, deoarece cei mai mulți credeau că pauza aparentă se încadrează în intervalul de variabilitate naturală a temperaturii. Dar atenția publicului i-a prins repede din urmă, iar cercetătorii au început să investigheze dacă pauza era reală. A fost o schimbare de profil înalt în ceea ce privește atenția științifică.

„Studiind acea perioadă anormală, am învățat o mulțime de lecții atât despre sistemul climatic, cât și despre procesul științific”, spune Zeke Hausfather, un cercetător în domeniul climei care lucrează acum la compania de tehnologie Stripe.

La începutul anilor 2010, oamenii de știință se străduiau să explice de ce recordurile de temperatură globală păreau să se stabilizeze. Printre idei se numărau contribuția particulelor de sulf de răcire emise de centralele electrice care ard cărbune și căldura absorbită de oceanele Atlantic și Sud. Astfel de studii au reprezentat cea mai concentrată încercare de a înțelege factorii care determină variabilitatea temperaturii de la an la an. Ele au dezvăluit cât de multă variabilitate naturală poate fi așteptată atunci când factori precum un puternic El Niño se suprapun peste o tendință de încălzire pe termen lung.

Oamenii de știință au petrecut ani de zile investigând pretinsa pauză de încălzire – dedicând mai mult timp și resurse decât ar fi putut altfel. Au fost publicate atât de multe lucrări despre aparenta pauză încât oamenii de știință au început să glumească pe seama revistei Nature Climate Change ar trebui să-și schimbe numele în Natura Hiatus.

Apoi, în 2015, o echipă condusă de cercetători de la Administrația Națională Oceanică și Atmosferică din SUA a publicat o concluzie uluitoare în revista Science. Creșterea temperaturilor globale nu se stabilizase; mai degrabă, datele incomplete ascunseseră încălzirea globală în curs. Atunci când au fost incluse mai multe înregistrări ale temperaturilor din Arctica și au fost corectate denaturările din datele privind temperatura oceanelor, setul de date NOAA a arătat că încălzirea continuă. Cu noile date corectate, aparenta pauză în încălzirea globală a dispărut. Un studiu din 2017, condus de Hausfather, a confirmat și extins aceste constatări, la fel ca și alte rapoarte.

Chiar și după publicarea acestor studii, hiatusul a rămas un subiect favorit printre scepticii climatici, care l-au folosit pentru a argumenta că îngrijorarea legată de încălzirea globală este exagerată. Congresmanul Lamar Smith, un republican din Texas care a prezidat comitetul științific al Camerei Reprezentanților la mijlocul anilor 2010, a fost deosebit de indignat de studiul NOAA din 2015. El a cerut să vadă datele care stau la baza acestuia, acuzând în același timp NOAA că le-a modificat. (Agenția a negat că a falsificat datele).

„În retrospectivă, este clar că ne-am concentrat prea mult pe hiatusul aparent”, spune Hausfather. Să ne dăm seama de ce înregistrările de temperatură globală păreau să se plafoneze între 1998 și 2012 este important – dar la fel de important este să păstrăm o viziune de ansamblu asupra înțelegerii mai largi a schimbărilor climatice. Hiccupul a reprezentat o fluctuație scurtă într-o tendință mult mai lungă și mult mai importantă.

Știința se bazează pe testarea ipotezelor și punerea sub semnul întrebării a concluziilor, dar iată un caz în care sondarea unei anomalii a fost dusă, fără îndoială, prea departe. Aceasta i-a determinat pe cercetători să se îndoiască de concluziile lor și să petreacă mult timp punând la îndoială metodele lor bine stabilite, spune Stephan Lewandowsky, un om de știință cognitiv de la Universitatea din Bristol, care a studiat răspunsul oamenilor de știință din domeniul climei la hiatus. Oamenii de știință care au studiat hiatusul ar fi putut lucra în schimb la furnizarea de informații clare factorilor de decizie politică cu privire la realitatea încălzirii globale și la urgența abordării acesteia.

Dezbaterile cu privire la realitatea sau nu a hiatusului au alimentat confuzia publică și au subminat eforturile de a convinge oamenii să ia măsuri agresive pentru a reduce impactul schimbărilor climatice. Aceasta este o lecție importantă pentru viitor, spune Lewandowsky.

„Sentimentul meu este că comunitatea științifică a mers mai departe”, spune el. „În schimb, agenții politici din spatele negării organizate au învățat o lecție diferită, și anume că meme-ul „încălzirea globală s-a oprit” este foarte eficient în a genera mulțumirea publicului, așa că îl vor folosi cu fiecare ocazie”.

Deja, unii negaționiști ai climei vorbesc despre o nouă „pauză” a încălzirii globale, deoarece nu fiecare dintre ultimii cinci ani a stabilit un nou record, notează el. Cu toate acestea, tendința de ansamblu rămâne clară: temperaturile globale au continuat să crească în ultimii ani. Cei mai călduroși șapte ani înregistrați au avut loc toți începând cu 2015, iar fiecare deceniu, începând cu anii 1980, a fost mai cald decât cel precedent.