O furtună rară de ploaie trezește microbi strigoi în deșertul Atacama din Chile

Deșertul Atacama din Chile este atât de uscat încât unele locuri văd ploi doar o dată pe deceniu. Sarea transformă solul nisipos inospitalier, iar radiațiile ultraviolete pârjoșesc suprafața. Atât de puțin poate supraviețui acolo, încât oamenii de știință s-au întrebat dacă fragmente de ADN găsite în sol sunt doar o parte din scheletele uscate ale microbilor morți de mult timp sau urme de colonii agățate, dar încă vii.

Un potop rar a rezolvat acest mister. Furtunile care au aruncat câțiva centimetri de ploaie pe Atacama în martie 2015 – în valoare de un deceniu într-o singură zi – au declanșat o superbă înflorire microbiană, raportează cercetătorii pe 26 februarie în Proceedings of the National Academy of Sciences.

Acea furtună a aruncat inițial o cheie în planurile pentru ca oamenii de știință să obțină un instantaneu al vieții microbiene în condiții normale, hiperaride, în Atacama. „Dar în cele din urmă, a revenit ca o lovitură norocoasă”, spune coautorul studiului Dirk Schulze-Makuch, astrobiolog la Technische Universität Berlin. El și colegii săi au condus vehicule miniere în deșert pentru a colecta mostre de sol la doar câteva săptămâni după furtună, apoi s-au întors din nou în 2016 și 2017 pentru a urmări schimbările pe măsură ce umiditatea s-a disipat.

Echipa a descoperit microbi – un amestec de arhee extremofile, bacterii și ciuperci – care erau toleranți la uscare, salinitate și radiații UV. Tipurile de specii au fost destul de consistente în locurile de prelevare, ceea ce sugerează că există ceva din comunitatea microbiană nativă care poate supraviețui în acest nisip sărat, inactivând între perioadele de umiditate, spune Schulze-Makuch.

Schulze-Makuch și colegii săi au găsit, de asemenea, dovezi pentru enzimele care sunt produse secundare ale metabolismului celular. Și urme de ATP, molecula pe care celulele o folosesc pentru energie, au rămas în interiorul celulelor. Acei indicatori ai vieții au fost cei mai generoși la prima eșantionare și apoi au scăzut pe măsură ce solul s-a uscat din nou.

În mod colectiv, este o dovadă că microbii nu doar mor și își lasă ADN-ul în urmă în Atacama – ei sunt în stare să trăiască o altă zi. Acest lucru este încurajator pentru Schulze-Makuch: El este interesat de Atacama ca proxy pentru condițiile de pe Marte.

Armando Azua-Bustos, un astrobiolog la Centro de Astrobiología din Madrid, care nu a făcut parte din acest studiu, este de acord. „Dacă descoperim că, pe Pământ, locurile cu adevărat uscate sunt încă locuite”, spune el. „Asta deschide ușa pentru a găsi viață în altă parte a universului.”