O fotografie premiată surprinde o ciupercă „zombie” care erupe dintr-o muscă

Uneori, o fotografie este literalmente o chestiune de viață, moarte – și zombi.

Această imagine obsedantă, câștigătoare a premiului 2022 BMC Ecology and Evolution concurs de fotografie, se potrivește cu siguranță acestei descrieri. Aceasta surprinde corpurile fructificate ale unei ciuperci parazite, care ies din corpul fără viață al unei muște infectate din pădurea tropicală peruviană.

Musca infestată cu ciuperci a fost una dintre numeroasele imagini trimise la concurs din întreaga lume, cu scopul de a prezenta frumusețea lumii naturale și provocările cu care se confruntă. Jurnalul a dezvăluit câștigătorii pe 18 august.

Roberto García-Roa, fotograf de conservare și biolog evoluționist la Universitatea din Valencia, Spania, a realizat fotografia câștigătoare în timp ce vizita Rezervația Națională Tambopata, un habitat protejat în Amazon.

Ciuperca care erupe din muscă aparține genului Ophiocordyceps, o colecție diversă de ciuperci parazite cunoscute sub numele de „ciuperci zombi”, datorită capacității lor de a infecta insectele și de a le controla mințile (SN: 7/17/19).

„Mai sunt încă multe de deslușit în ceea ce privește diversitatea acestor ciuperci, deoarece este probabil ca fiecare specie de insecte infectată să sucombe la propria ciupercă specializată”, spune Charissa de Bekker, expert în ciuperci parazite la Universitatea Utrecht din Olanda.

Mai întâi, sporii ciupercii aterizează pe musca nenorocită. Așa începe jocul final manipulator. Sporii se infiltrează în exoscheletul muștelei înainte de a-i infecta corpul și, în cele din urmă, de a-i deturna mintea. Odată ce a preluat controlul, ciuperca își folosește noile puteri de locomoție pentru a se muta într-un microclimat mai potrivit pentru propria dezvoltare – un loc cu temperatura, lumina și umiditatea potrivite.

Ciuperca și musca își așteaptă apoi timpul până când musca moare, devenind o sursă de hrană pe care ciuperca o va consuma. Corpurile fructifere își croiesc drum afară din muscă, umplute cu spori care sunt eliberați în aer pentru a continua ciclul macabru într-o nouă gazdă neașteptată. Este o „cucerire modelată de mii de ani de evoluție”, a spus García-Roa într-o declarație în care a anunțat câștigătorii.

Cercetările privind aspectele moleculare ale controlului minții fungice sunt în curs de desfășurare, spune De Bekker, inclusiv în propriul ei laborator. „Aceste ciuperci adăpostesc tot felul de substanțe chimice bioactive pe care încă nu le-am caracterizat și care ar putea avea aplicații noi de control al medicamentelor și al dăunătorilor”.