O fosilă de dinte arată legăturile strânse ale lui Gigantopithecus cu urangutanii moderni

O maimuță străveche, care era mai mare decât o gorilă masculină adultă, a dezvăluit acum indicii moleculare ale rădăcinilor sale evolutive.

Proteine ​​extrase dintr-un dinte vechi de aproximativ 1,9 milioane de ani al numitului Gigantopithecus blacki
consideră-l ca o rudă apropiată a urangutanilor moderni și a strămoșilor lor direcți, spun bioarheologul Frido Welker de la Universitatea din Copenhaga și colegii săi.

Comparațiile proteinelor între maimuțele vii și cele fosile sugerează că Gigantopithecus iar înaintașii urangutanilor s-au îndepărtat de un strămoș comun între aproximativ 10 și 12 milioane de ani în urmă, raportează grupul lui Welker pe 13 noiembrie în Natură.

De când a fost descris pentru prima dată în 1935, pe baza unui molar cumpărat de la o farmacie tradițională chinezească din Hong Kong, G. blacki a stimulat dezbaterea asupra legăturilor sale evolutive cu alte maimuțe antice. Aproape 2.000 de dinți izolați și patru maxilare parțiale G. blacki au fost găsite de atunci în sudul Chinei și în părțile apropiate din Asia de Sud-Est. G. blacki fosilele datează de la aproximativ 2 milioane până la aproape 300.000 de ani în urmă. Dimensiunile dinților și maxilarelor individuali indică acest lucru G. blacki cântărea între 200 și 300 de kilograme.

Proteinele se păstrează mai bine în dinți și oase decât ADN-ul, dar ambele forme moleculare se descompun rapid în condiții calde și umede. „Am fost surprinși să găsim proteine ​​atât de vechi, în special într-o fosilă dintr-un mediu subtropical”, spune Welker. Proteinele formate din lanțuri de aminoacizi pot fi folosite pentru a sorta speciile vii și fosile ale diferitelor animale, inclusiv homminide (SN: 5/1/19).

Cercetătorii privesc în general G. blacki ca o rudă urangutan care a evoluat pentru a trăi în păduri și a mânca fructe, frunze, tulpini și eventual tuberculi. Dar această presupunere s-a bazat pe dovezi subțiri, spune antropologul biologic Terry Harrison de la Universitatea din New York.

„Acest nou [protein] analiza oferă primele dovezi convingătoare că Gigantopithecus era mai strâns legat de urangutan decât de orice altă maimuță”, spune Harrison.

Gigantopithecus
În această ilustrație, vechea maimuță asiatică Gigantopithecus seamănă mult cu un urangutan. Proteinele din a Gigantopithecus dintele indică o legătură evolutivă strânsă între maimuța dispărută și strămoșii urangutani.Ikumi Kayama/Studio Kayama LLC

Echipa lui Welker a extras secvențe de aminoacizi din șase proteine ​​în a G. blacki molar găsit anterior în Peștera Chuifeng din sudul Chinei. Cinci dintre aceste proteine ​​se găsesc în mod obișnuit la cimpanzei vii, bonobo, gorile, urangutani și oameni, permițând comparații ale diferențelor acumulate în aranjamentele de aminoacizi dintre
G. blacki și acele cinci primate de astăzi. Urangutanii au prezentat cele mai puține diferențe de proteine G. blacki, semnalând o legătură evolutivă deosebit de strânsă între maimuțele roșii vii și maimuța asiatică antică. Folosind acele comparații de proteine, vârsta G. blacki dinte și estimări anterioare ale momentului în care diferite maimuțe vii s-au separat de strămoșii comuni, grupul lui Welker a calculat momentul în care un strămoș comun pentru urangutani și G. blacki.

A șasea proteină a fost legată de un proces prin care sunt produse minerale pentru a întări oasele și dinții. Este posibil ca această proteină să fi contribuit la formarea unui smalț dentar deosebit de gros G. blackispeculează cercetătorii.

Nu s-a făcut nicio încercare de a îndepărta ADN-ul din vechiul dinte de maimuță. Chiar și în regiunile mai reci decât sudul Chinei, doar fosilele mult mai tinere au produs ADN (SN: 3/14/16).

Proteinele antice de la alte maimuțe fosile asiatice, datând cu aproximativ 12 milioane și 6 milioane de ani în urmă, sunt necesare pentru a clarifica în continuare poziția evolutivă a G. blacki, spune paleoantropologul Russell Ciochon de la Universitatea din Iowa din Iowa City. Ciochon bănuiește că Indopithecus giganteuso maimuță fosilă care a locuit în ceea ce este acum nordul Indiei și Pakistanului în acea perioadă, a fost un potențial strămoș al G. blacki.

Analize de proteine ​​ale urangutanilor fosili care au trăit în Asia de Sud-Est în același timp cu G. blacki poate ajuta, de asemenea, să dezlegem cum și de ce maimuțele roșii au murit în China după aproximativ 126.000 de ani în urmă, dar încă trăiesc pe două insule indoneziene, spune Ciochon. O astfel de cercetare ar putea oferi informații despre cel mai bun mod de a salva astăzi urangutanii pe cale de dispariție (SN: 2/15/18).