O creatură străveche ar putea face lumină asupra momentului în care a evoluat urechea medie a mamiferelor

Craniile conservate excepțional ale unui mamifer care a trăit alături de dinozauri ar putea oferi oamenilor de știință o privire asupra evoluției urechii medii.

Separarea celor trei oase minuscule ale urechii medii – cunoscute popular sub numele de ciocan, nicovală și etrier – de maxilar este o caracteristică definitorie a mamiferelor. Schimbarea evolutivă a acestor oase minuscule, care a început ca articulații în fălcile antice reptiliene și în cele din urmă s-au despărțit complet de maxilar, a dat mamiferelor o sensibilitate mai mare la sunet, în special la frecvențe mai înalte (SN: 20.3.07). Dar găsirea unor cranii bine conservate de la mamifere antice care pot ajuta la dezvăluirea momentului acestei separări este o provocare.

Acum, oamenii de știință au șase specimene – patru schelete aproape complete și două specimene fragmentate – ale unei creaturi de mărimea unei scorpie nou descrise, numită Origolestes lii care a trăit în urmă cu aproximativ 123 de milioane de ani. O. lii a făcut parte din Jehol Biota, un ecosistem de locuitori ai zonelor umede antice care a prosperat acum între 133 și 120 de milioane de ani în ceea ce este acum nord-estul Chinei.

Craniile de pe scheletele aproape complete au fost atât de bine conservate încât au putut fi examinate în 3-D, spun paleontologul Fangyuan Mao de la Academia Chineză de Științe din Beijing și colegii săi. Această analiză sugerează că O. liiOasele urechii medii au fost complet separate de maxilarul ei, relatează echipa online, pe 5 decembrie Ştiinţă.

Fosilele dintr-o linie mai veche, dispărută de mamifere, au arătat oase separate ale urechii medii, dar această nouă specie ar fi prima dintr-o linie mai recentă care va prezenta acest progres evolutiv.

O. lii se pare că și-a mișcat maxilarul atât într-o parte la alta, cât și în mișcări de rostogolire în timp ce mesteca. O astfel de capacitate de mestecat, spune echipa, ar fi putut juca un rol în separarea evolutivă a maxilarului și a oaselor urechii medii.

„Această lucrare descrie o fosilă spectaculoasă”, spune paleontologul vertebrat Zhe-Xi Luo de la Universitatea din Chicago, care nu a fost implicat în noul studiu. Dar nu este convins de asta O. lii reprezintă un salt evolutiv înainte în evoluția urechii mamiferelor.

Luo notează că O. lii este strâns legată de genul de mamifere Maotherium, care locuia cam în aceeași perioadă și aproximativ în aceeași locație. În Ştiinţă în iulie, Luo și colegii au raportat că o nouă analiză a
Maotherium a dezvăluit că oasele urechii sale medii erau încă legate de oasele maxilarului printr-o fâșie de cartilaj (SN: 7/18/19).

Acea descoperire, spune Luo, era de așteptat. Maotherium este bine-cunoscut ca un organism de tranziție, în care oasele urechii medii începuseră să se rotească departe de maxilar, dar erau încă conectate slab de acel cartilaj. Există numeroase ramuri și crengi pe arborele genealogic al mamiferelor, spune Luo, iar evoluția a avut loc într-un ritm diferit asupra lor. Dar, spune el, este puțin probabil ca asta O. lii ar fi avut oase ale urechii separate când Maotherium
nu a făcut-o, având în vedere poziționarea apropiată a perechii pe copac.

Luo spune că nici nu găsește dovezile studiului că separarea a fost completă O. lii convingător. Trei dintre cele patru cranii din studiu lipseau total sau parțial urechea medie, iar decalajul dintre oasele urechii medii și maxilarul din al patrulea craniu ar fi putut fi o pauză care a avut loc în timpul fosilizării, adaugă el.

Cu toate acestea, cercetătorii noului studiu resping această idee. „Este obișnuit că pot exista interpretări diferite pentru o descoperire în paleontologie”, spune paleontologul vertebrat Jin Meng de la Muzeul American de Istorie Naturală din New York, un coautor al studiului.

Dar, spune Meng, niciunul dintre oasele urechii sau cartilajul din niciunul dintre cranii nu prezintă margini fracturate sau rupte. Aceasta, spune el, sugerează că aceste trăsături au fost deja separate la animale înainte de moartea lor.