O cometă străveche care explodează ar putea explica de ce sticlă asternută o parte din Chile

Răspândite pe o fâșie a deșertului Atacama din Chile se află bucăți răsucite de sticlă neagră și verde. Cum a ajuns paharul acolo, presărat de-a lungul unui coridor lung de 75 de kilometri, a fost un mister.

Acum, analizele prafului spațial din sticlă arată că sticla s-a format probabil când o cometă sau rămășițele ei au explodat peste deșert în urmă cu 12.000 de ani, au raportat cercetătorii pe 2 noiembrie în Geologie.

Acest coridor este cea mai bună dovadă a impactului unei comete de pe Pământ, spune Peter Schultz, geolog planetar la Universitatea Brown din Providence, RI.

Există doar aproximativ 190 de cratere de impact cunoscute pe Pământ (SN: 18/12/18). Căderea stâncilor spațiale au sculptat aceste locuri, dar nu se știe că niciuna ar fi fost creată de o cometă. Acest lucru se datorează faptului că cometele, care sunt formate în mare parte din gheață și ceva rocă, tind să explodeze înainte de a ajunge la sol, o soartă pe care o împărtășesc cu niște asteroizi mici. Aceste evenimente de foc – cunoscute sub numele de explozii de aer – sunt dramatice, generând cantități masive de căldură și vânturi puternice. Dar efectele sunt temporare și adesea nu reușesc să lase în urmă amprente de durată, precum craterele.

Acest lucru este valabil mai ales în mediile umede. În 1908, o explozie de aer de la un asteroid sau o cometă deasupra unei părți îndepărtate a Rusiei a aplatizat copaci și a generat o undă de șoc care i-a doborât pe oameni la sute de kilometri distanță. De atunci, copacii au crescut din nou peste locul a ceea ce este acum cunoscut sub numele de explozia Tunguska, lăsând doar o mlaștină (SN: 6/5/08). „Dacă nu ar fi fost observată, nimeni nu ar ști că s-a întâmplat”, spune Mark Boslough, un fizician la Universitatea din New Mexico din Albuquerque, care nu a fost implicat în noua cercetare.

Atacama, cel mai uscat deșert din lume, este mai potrivit pentru conservarea locurilor de impact. Și este plin de nisip – materia primă pentru fabricarea sticlei, care se formează atunci când nisipul este încălzit la temperaturi ridicate. Căldura din activitatea vulcanică este responsabilă pentru aproape toată sticla derivată natural de pe Pământ.

Cu toate acestea, coridorul de sticlă al deșertului este la kilometri distanță de cel mai apropiat vulcan, ceea ce sugerează că sticla s-a format într-un alt tip de eveniment de încălzire, cum ar fi o explozie de aer. Dar datarea cu radiocarbon a plantelor antice din solul din jurul sticlei părea să indice că piesele nu s-au format toate în același timp. Deoarece exploziile de aer apar rareori de două ori în același loc, dovezile i-au determinat pe unii cercetători să sugereze că sticla sa format în timpul mai multor incendii masive de iarbă.

Acea idee, spune Schultz, „ni se părea cu adevărat ciudată pentru că pur și simplu nu era suficientă iarbă pentru incendii”, chiar și cu mult timp în urmă, când zona probabil avea mai multă verdeață decât în ​​prezent. După ce au examinat o parte din sticlă, el și colegii au stabilit că s-a format la temperaturi care depășeau 1700 ° Celsius – mult mai fierbinte decât incendiile de iarbă.

În plus, echipa a descoperit încorporate în compușii de sticlă găsiți în cometele prelevate în timpul misiunii Stardust a NASA, dar aproape niciodată în asteroizi (SN: 1/7/04). Singura modalitate prin care acest praf spațial să-și poată intra în sticlă este dacă o bucată foarte veche de resturi spațiale, cum ar fi o cometă, a explodat în momentul în care s-a format sticla, spun cercetătorii.

imagine microscopică a pliurilor din sticlă
Vânturile puternice de la explozia unei comete antice au îndoit sticla în timp ce s-a format în ceea ce este acum Deșertul Atacama, arată un studiu. Pliurile din sticlă sunt vizibile într-o imagine la microscop (stânga) a unei secțiuni dintr-o bucată mai mare de sticlă (dreapta). Punctul galben marchează locul unde a fost luată secțiunea.Scott Harris/Centrul de Științe Fernbank

„Este destul de clar că acesta este un impact”, spune Boslough. „Și în acest caz, nu există dovezi pentru un crater, așa că acest eveniment a fost o pură explozie de aer.”

O explozie de aer ar ajuta și la explicarea de ce sticla pare răsucită. „Era clar că sticla fusese aruncată și rulată. Practic a fost frământat ca pâinea”, spune Schultz. Focurile de iarbă pot topi pământul, dar rareori îl aruncă în jur. La fel ca Tunguska, explozia de aer a generat probabil vânturi puternice care au aruncat sticla pe măsură ce s-a format, creând aspectul pliat.

Violența impactului ar fi împrăștiat sticla departe în deșert și pe diferite straturi de sedimente. Deoarece acele straturi s-au format în momente diferite, este posibil să fi creat iluzia că sticla a fost creată în timpul mai multor evenimente. Privind datarea plantelor care au intrat în contact direct cu sticla, le-a permis cercetătorilor să stabilească data probabilei lovituri de cometă cu aproximativ 12.000 de ani în urmă.

Acest moment plasează evenimentul la aproximativ 800 de ani după o perioadă misterioasă de răcire rapidă cunoscută sub numele de Dryas tânăr, care a coincis cu dispariția multor animale mari. Unii oameni de știință au sugerat că o cometă care exploda peste emisfera nordică a declanșat o serie de evenimente care au dus la condițiile frigide, deși ideea este controversată (SN: 26/06/18).

Momentul loviturii cometei Atacama arată că nu a fost legat de evenimentul Younger Dryas, spune Schultz, dar descoperirea pune bazele pentru identificarea altor site-uri potențiale de comete de pe Pământ.

Chiar și fără o legătură cu Dryas Tânăr, impactul Atacama ar fi lăsat o impresie puternică asupra oricui l-a văzut. Dovezile arheologice sugerează că oamenii locuiau în zonă în acel moment și, prin urmare, ar fi putut fi martori la explozia aerului (SN: 30/11/15). „Ar fi părut că întregul orizont ar fi în flăcări”, spune Schultz. „Dacă nu ai fost religios înainte, ai fi fost după.”