O ciupercă mortală dă furnicilor „zombie” un caz de lockjaw

Se știe că furnicile „zombie” infectate cu ciuperci care scalează o plantă, își scufundă fălcile într-o frunză sau crenguță și așteaptă să moară în timp ce Ophiocordyceps unilateralis ciupercile se bucură de corpurile insectelor. În cele din urmă, o tulpină fungică iese din capul furnicii și eliberează spori care plouă și infectează mai multe furnici dedesubt.

Partea furnicilor tâmplar în acest coșmar poate părea dictată de controlul minții, dar ciupercile nu colonizează creierul furnicilor. În schimb, ciupercile preiau fălcile furnicilor, forțând mușchii să se contracte într-o strângere mortală, raportează cercetătorii pe 17 iulie în Jurnalul de biologie experimentală.

Pentru a dezvălui exact ce le face ciuperca furnicilor, oamenii de știință s-au uitat la fibrele musculare striate și striate ale furnicilor infectate folosind microscopia electronică cu scanare. „În mușchii infectați în momentul prinderii morții,… [the] liniile par cu adevărat umflate”, spune Colleen Mangold, biolog molecular la Universitatea Penn State. Ciupercile distrug fibrele musculare, dar nu par să deranjeze sistemul de comunicare care controlează mușchii.

Este încă un mister modul în care ciuperca inițiază strânsoarea morții. Dar cercetătorii ar fi găsit un indiciu: particule minuscule asemănătoare ciorchinii de struguri apar pe fibrele musculare infectate.

Mangold și colegii ei cred că aceste particule pot fi vezicule extracelulare, sau pachete de molecule, care sunt produse fie de invadator, fie de gazdă. Dacă globurile sunt vezicule, ele pot conține mesaje folosite de ciuperci pentru a prelua corpurile furnicilor sau pentru a juca un rol în răspunsul furnicilor, spune Mangold.

microscopie prin scanare electronica
RAMPAGA FUNGICA În comparație cu un mușchi al maxilarului de furnică neinfectat (stânga sus), liniile care strigă fibrele musculare infectate par umflate (dreapta sus). Microscopia electronică de scanare a furnicilor moarte și infectate a scos la iveală aglomerări de particule (jos în stânga și chiar mai aproape în sus, dreapta) în apropierea celulelor fungice care pot transporta mesaje moleculare între ciupercă și gazdă. CA Mangold şi colab./JEB 2019
microscopie prin scanare electronica
RAMPAGA FUNGICA În comparație cu un mușchi al maxilarului de furnică neinfectat (stânga sus), liniile care strigă fibrele musculare infectate par umflate (dreapta sus). Microscopia electronică de scanare a furnicilor moarte și infectate a scos la iveală aglomerări de particule (jos în stânga și chiar mai aproape în sus, dreapta) în apropierea celulelor fungice care pot transporta mesaje moleculare între ciupercă și gazdă. CA Mangold şi colab./JEB 2019