Numărul de exoplanete al NASA depășește 5.000

Este oficial: numărul planetelor cunoscute dincolo de sistemul nostru solar tocmai a trecut de 5.000.

Recensământul exoplanetelor a depășit această etapă cu un lot recent de 60 de exoplanete confirmate. Aceste lumi suplimentare au fost găsite în datele din misiunea K2 a NASA, acum dispărută, „a doua viață” a prolificului telescop spațial Kepler, și au fost confirmate cu noi observații, raportează cercetătorii pe 4 martie pe arXiv.org.

Începând cu 21 martie, aceste descoperiri ridică numărul oficial al NASA de exoplanete la 5.005.

Au trecut 30 de ani de când oamenii de știință au descoperit primele planete care orbitează în jurul unei alte stele – o pereche puțin probabilă de lumi mici înghesuite în jurul unui pulsar (SN: 1/11/92). Astăzi, exoplanetele sunt atât de comune încât astronomii se așteaptă ca majoritatea stelelor să găzduiască cel puțin una (SN: 1/11/12), spune astronoma Aurora Kesseli de la Caltech.

„Unul dintre cele mai interesante lucruri pe care cred că s-a întâmplat în ultimii 30 de ani este că am început cu adevărat să putem completa diversitatea exoplanetelor”, spune Kesseli.

Unii arată ca Jupiter, alții arată – poate – ca Pământul, iar alții nu par familiar. Cele 5.005 exoplanete confirmate includ aproape 1.500 de planete gazoase gigant, aproximativ 200 care sunt mici și stâncoase și aproape 1.600 de „super-Pământ”, care sunt mai mari decât planetele stâncoase ale sistemului nostru solar și mai mici decât Neptun (SN: 8/11/15).

Astronomii nu pot spune prea multe despre acele lumi dincolo de diametre, mase și densități. Dar mai multe proiecte, cum ar fi telescopul spațial James Webb, lucrează la asta, spune Kesseli (SN: 1/24/22). „Nu numai că vom găsi tone și tone mai multe exoplanete, dar vom începe și să putem caracteriza cu adevărat planetele”, spune ea.

Și căutarea este departe de a se termina. Cel mai nou vânător de exoplanete al NASA, misiunea TESS, a confirmat peste 200 de planete, cu alte mii de verificat, spune Kesseli (SN: 2/12/21). Căutările în curs de la telescoapele de la sol continuă să adauge și ele la număr.

„Sunt tone de exoplanete acolo”, spune Kesseli, „și chiar mai multe care așteaptă să fie descoperite”.