Nu unul, ci doi asteroizi ar fi putut ucide dinozaurii

Chicxulub, asteroidul care a distrus majoritatea dinozaurilor, ar fi putut avea un frate mai mic.

În largul coastei Africii de Vest, la sute de metri sub fundul mării, oamenii de știință au identificat ceea ce pare a fi rămășițele unui crater de impact cu o lățime de 8,5 kilometri, pe care l-au numit Nadir. Echipa estimează că craterul s-a format aproximativ în aceeași perioadă în care un alt asteroid – Chicxulub, ucigașul dinozaurilor – s-a izbit de Mexicul de astăzi (SN: 1/25/17). Dacă se confirmă, ar putea însemna că dinozaurii care nu sunt păsări și-au găsit sfârșitul printr-o lovitură de asteroizi, au raportat cercetătorii în numărul din 17 august Science Advances.

„Ideea că [Chicxulub] a avut ajutor – în lipsa unei expresii mai bune – ar fi adăugat cu adevărat o insultă la un prejudiciu grav”, spune coautorul studiului Veronica Bray, cercetător planetar la Universitatea din Arizona din Tucson.

Aproape 200 de cratere de impact au fost descoperite pe Pământ (SN: 12/18/18/12/18), dintre care marea majoritate se află pe uscat. Acest lucru se datorează faptului că craterele de impact de pe mare devin treptat îngropate sub sedimente, spune Bray, ceea ce face ca structura Nadir să fie o descoperire științifică valoroasă, indiferent de data nașterii sale.

Geologul Uisdean Nicholson de la Universitatea Heriot-Watt din Edinburgh a dat întâmplător peste această structură în timp ce analiza datele colectate de undele seismice transmise în subteran pentru a detecta structuri fizice în largul Guineei. Aflându-se sub fundul mării – și sub aproape 1 kilometru de apă – el a distins o structură în formă de castron cu o podea spartă, terasată și un vârf central pronunțat – caracteristici așteptate de la un impact mare.

Pe baza dimensiunilor structurii, Bray, Nicholson și colegii lor calculează că, dacă un asteroid a fost responsabil pentru acest teren, acesta ar fi avut probabil o lățime de peste 400 de metri. Mai mult, cercetătorii estimează că impactul ar fi zguduit terenul ca un cutremur de magnitudine 7 și ar fi stârnit tsunami-uri de sute de metri înălțime.

În ciuda acestor repercusiuni, impactul Nadir ar fi fost mult mai puțin devastator decât cel al asteroidului Chicxulub, cu o lățime de aproximativ 10 kilometri, spune Michael Rampino, un geolog de la Universitatea din New York care nu a fost implicat în studiu. „Cu siguranță nu ar fi avut efecte globale”, spune el.

Folosind straturi geologice adiacente lui Nadir, unele cu vârste obținute prin studii anterioare, echipa a estimat că structura s-a format în jurul sfârșitului perioadei cretacice – acum 66 de milioane de ani. Este posibil ca asteroidul Nadir să fi format chiar o pereche cu asteroidul Chicxulub, cei doi fiind despărțiți de forțele gravitaționale în timpul unui survol anterior al Pământului, speculează cercetătorii.

O reconstrucție a straturilor geologice. Craterul Nadir apare ca o ușoară depresiune în apropierea straturilor superioare, cu roci foarte deformate sub el
Folosind undele seismice transmise prin fundul mării, cercetătorii au construit această imagine în culori false a structurii îngropate a lui Nadir. Oceanul (albastru) se află în partea de sus, iar liniile și benzile orizontale subiacente arată straturile geologice din pământ, straturile inferioare fiind mai vechi. Nadir apare ca o depresiune (sus, în centru) în partea de jos a straturilor maro. Podeaua terasată, vârful central subtil și zona subiacentă de rocă puternic deformată chiar sub depresiune sunt tipice craterelor de impact mari.U. Nicholson et al/Știință Avansată 2022Folosind undele seismice transmise prin fundul mării, cercetătorii au construit această imagine în culori false a structurii îngropate Nadir. Oceanul (albastru) este în partea de sus, iar liniile și benzile orizontale subiacente arată straturile geologice din pământ, straturile inferioare fiind mai vechi. Nadir apare ca o depresiune (sus, în centru) în partea de jos a straturilor maro. Podeaua terasată, vârful central subtil și zona subiacentă de rocă puternic deformată chiar sub depresiune sunt tipice craterelor de impact mari.U. Nicholson et al/Știință Avansată 2022

Dar concluziile studiului îi fac pe unii experți să fie rezervați. „Arată ca un crater de impact, dar ar putea fi și altceva”, spune geologul Philippe Claeys de la Vrije Universiteit Brussel din Belgia, care nu a fost implicat în cercetare. Confirmarea faptului că structura este un crater de impact va necesita forarea pentru a găsi dovezi solide, cum ar fi cuarțul șocat, spune el. Printre explicațiile alternative pentru identitatea structurii se numără o calderă vulcanică prăbușită sau un corp de sare presat, numit diapir de sare.

Vârsta structurii Nadir este o altă incertitudine. Datele seismice arată că pare să se fi format cândva spre sfârșitul perioadei cretacice sau poate puțin mai târziu, spune Claeys. „Dar asta este cam tot ce se poate spune”. Forajul în crater pentru minerale care conțin elemente radioactive ar putea oferi o dată mai precisă de formare, spune Rampino.

Nu este prima dată când oamenii de știință au investigat dacă Chicxulub a avut un complice. Unele studii au sugerat că este posibil ca craterul Boltysh din Ucraina să se fi format în același timp cu Chicxulub, deși cercetătorii au stabilit de atunci că Boltysh s-a format cu 650.000 de ani mai târziu.

Bray și colegii săi negociază în prezent pentru obținerea de fonduri pentru a colecta mostre din crater, cu aspirația de a fora în 2024. Se speră că acest lucru va rezolva o parte din dezbaterea privind originile lui Nadir, spune Bray, deși probabil că vor apărea și noi întrebări. „Dacă vom dovedi că aceasta este sora dinozaurului ucigaș, atunci câți alți frați mai există?”.