Noi întrebări despre viitorul vârtej al lui Arecibo în urma uraganului Maria

Când vânturile de 250 de kilometri pe oră ale uraganului Maria s-au izbit în Puerto Rico pe 20 septembrie, au provocat inundații, au distrus drumuri și au aplatizat case de-a lungul insulei. O săptămână și jumătate mai târziu, anumite părți ale insulei rămân fără putere, iar oamenii săi se confruntă cu o criză umanitară.

De asemenea, furtuna a eliminat temporar unul dintre cei mai buni și mai mari ochi de pe cer: Observatorul Arecibo, la aproximativ 95 de kilometri vest de San Juan. Antena principală lată de 305 metri a observatorului a fost până de curând cel mai mare radiotelescop din lume (unul mai mare, radiotelescopul FAST, deschis în China în 2016).

Pe măsură ce știrile au apărut în ultima săptămână, s-a părut că pagubele ar putea să nu fie atât de grave cum au fost raportate inițial. Observatorul economisește combustibil, dar intenționează să reia observațiile astronomice limitate pe 29 septembrie, a spus directorul adjunct Joan Schmelz a postat pe Twitter mai devreme în acea zi. „#AreciboScience revine după #MariaPR.”

Dar lovitura directă ridică încă problema când – și chiar dacă – să reparați observatorul: finanțarea pentru acesta a fost în repetate rânduri pe piață, în ciuda contribuțiilor sale istorice la astronomie.

Lucrarea recentă a lui Arecibo include căutarea undelor gravitaționale prin efectul pe care acestea îl au asupra regularității ca ceas a stelelor moarte numite pulsari; urmărind exploziile misterioase de energie numite rafale radio rapide (SN Online: 21/12/16); și urmărind asteroizii din apropierea Pământului.

A jucat un rol cheie în istoria căutării inteligenței extraterestre: în 1974, astronomii Frank Drake, Jill Tarter și Carl Sagan l-au folosit pentru a trimite mesaje oricăror civilizații extraterestre care ar putea asculta (SN Online: 2/13/15). De asemenea, telescopul a fost cel care, în 1992, a descoperit primele planete din afara sistemului solar.

Arecibo ocupă, de asemenea, un loc special în istoria mea personală: am urmărit-o pe actrița Jodie Foster folosind felul de mâncare uriaș pentru a asculta extratereștrii din film. a lua legatura când aveam 13 ani mi-a cimentat dorința de a studia astronomia. Am ales să merg la Universitatea Cornell pentru licență, în parte pentru că universitatea gestiona Arecibo la acea vreme și am sperat că voi ajunge acolo. (Nu am făcut-o niciodată, dar consilierul meu de licență, Martha Haynes, folosește Arecibo pentru a studia distribuția galaxiilor în universul local.) Iar una dintre primele povești științifice pe care le-am publicat vreodată a fost despre profesorii Cornell care depuneau mărturie la Fundația Națională pentru Știință, care deține Arecibo, pentru a apăra finanțarea observatorului.

La zece ani după ce povestea a fost difuzată în Cornell Daily Sun, Situația de finanțare a Arecibo este încă în dubiu. Nu este clar cum îi vor afecta viitorul pagubele recente.

Operatorul telescopului Ángel Vázquez a trimis primele rapoarte de avarie prin radio cu unde scurte pe 21 septembrie. O antenă de alimentare cu linie, folosită pentru a recepționa și transmite unde radio pentru a studia ionosfera Pământului, s-a rupt și a căzut pe antena principală a observatorului, avariand unele dintre ele. panouri. Se credea că o a doua antenă de 12 metri a fost distrusă în întregime.

Dar vasul mai mic a supraviețuit cu doar pagube minore. „Rapoartele inițiale spuneau că tocmai fusese distrusă, dar s-a dovedit că nu era corect”, spune Nicholas White de la Universities Space Research Association, care cooperează observatorul cu SRI International, o organizație nonprofit cu sediul în Menlo Park, California. și Universitatea Metropolitană din San Juan, Puerto Rico. „Se pare că e în regulă, deși evident că trebuie să ajungem acolo și să verificăm.”

Pe 23 septembrie, directorul observatorului Francisco Córdova a postat pe pagina de Facebook a observatorului o fotografie cu doi membri ai personalului care stau în fața anterioară mare a telescopului cu un steag portorican întins. „Încă în picioare după #UraganMaria!” postul declară. „Am suferit unele daune, dar nimic care să nu poată fi reparat sau înlocuit!”

Povestea continuă după imagine

#PRStrong La doar câteva zile după ce uraganul Maria a devastat Puerto Rico, directorul observatorului din Arecibo, Francisco Córdova, a postat un mesaj plin de speranță pe pagina de Facebook din Arecibo, inclusiv această fotografie a doi membri ai personalului în fața anterioară principală a telescopului avariată. Observatorul Arecibo

Antena de alimentare cu linie este o pierdere mare, dar ar trebui să fie înlocuită în cele din urmă, spune White. Și deteriorarea vasului principal este reparabilă. Printre sarcini a fost de a intra în domul gregorian – structura asemănătoare unei mingi de golf suspendată peste platoul uriaș – și de a vă asigura că reflectoarele din interiorul acestuia au fost aliniate corect. (Acele reflectoare au fost doborâte de uraganul George în 1998, spune radioastronomul de la Cornell Donald Campbell.)

Între timp, personalul Arecibo, care a reușit să se adăpostească în siguranță pe loc în timpul furtunii, „s-au prezentat la serviciu, destul de amuzant”, spune White. „Oamenii vor doar să revină la normal.”

Dar normalul este și o stare de incertitudine. FSN, care suportă 8,3 milioane de dolari din costurile de operare ale observatorului de aproape 12 milioane de dolari pe an, încearcă de câțiva ani să-și descarce responsabilitatea. (NASA acoperă soldul.) Iar acordul NSF cu cele trei grupuri care întrețin și operează în comun observatorul se încheie în martie 2018. În 2016, NSF a cerut propuneri pentru ca alte organizații să preia conducerea după aceea.

FSN nu poate estima încă cât de costisitoare vor fi reparațiile sau cât vor dura să fie finalizate, așa că își rezervă un comentariu cu privire la modul în care daunele vor afecta deciziile privind viitorul observatorului. „Trebuie să facem o evaluare completă”, spune directorul programului NSF, Joseph Pesce.

Personal, sper ca observatorul să rămână deschis, atât pentru știință, cât și pentru inspirație. Încă aștept un răspuns la acel mesaj de la Arecibo din 1974.