Ninsorile extreme au împiedicat reproducerea celor mai multe plante și animale dintr-un ecosistem arctic

Când Jeroen Reneerkens a coborât din avion în Groenlanda, tot ce a văzut a fost alb.

Ecologul aviar de la Universitatea din Groningen din Olanda se aștepta să găsească tundra fără zăpadă plină de viață, așa cum a făcut-o în fiecare vară timp de aproape un deceniu. Reneerkens călătorește la Stația de Cercetare Zackenberg din nord-estul Groenlandei pentru a studia puii de șlefuire – păsări de țărm arctice ușoare, pete maronii – în timp ce ele și alte păsări de țărm migratoare coboară zgomotos pe tundra deschisă pentru a se reproduce în fiecare vară (SN: 13/11/18).

Dar când Reneerkens a sosit în 2018, a găsit doar zăpadă și liniște. „Nu au fost cântând păsări, chiar și râul era încă înghețat”, spune Reneerkens. „Am fost socat.”

Un studiu publicat pe 15 octombrie în PLOS Biologie documentează un colaps reproductiv la nivel de ecosistem în jurul lui Zackenberg în 2018. Majoritatea plantelor și animalelor, inclusiv totul, de la vulpi arctice până la mici. Dryas florile, nu au reușit să se reproducă în acel an, deoarece o iarnă extrem de zăpadă a lăsat o mare parte din pământ acoperit cu zăpadă până în vara, au descoperit Reneerkens și colegii.

Oamenii de știință climatologic prezic că, pe măsură ce globul se încălzește, anumite părți ale Arcticii vor vedea mai multe precipitații și fluctuații sezoniere mai extreme (SN: 9/25/19). Dacă ani precum 2018 devin mai des întâlniți, autorii avertizează că consecințele pentru ecosistem ar putea fi drastice.

„Este foarte neobișnuit să vezi eșec la atât de multe niveluri ale rețelei trofice”, spune Warwick Vincent, un ecologist arctic la Universitatea Laval din Quebec City, care nu a fost implicat în studiu. „Schimbările climatice se referă la extreme, iar acesta este un exemplu convingător al modului în care ne mișcăm într-o lume care este din ce în ce mai puțin previzibilă.”

De mai bine de două decenii, cercetătorii de la Zackenberg au urmărit cu atenție ritmurile vieții arctice. „Nu există o vară arctică normală”, spune coautorul studiului Niels Martin Schmidt, ecologist la Universitatea Aarhus din Roskilde, Danemarca. Dar zăpada se topește de obicei la începutul lunii iunie. „Este ca și cum capacul ar fi scos din ecosistem și totul începe”, spune el.

Plantele ies cu ochiul din sol și își deschid florile pentru zilele lungi. Apar hoarde de insecte, polenizează plantele și devin hrană pentru păsările migratoare. Puii de vulpe arctică se plimbă prin cuiburi de păsări în căutarea ouălor și viței de boi mosc care se alătură rapid turmei.

„Este un ecosistem extrem de interdependent, care este rezistent la variabilitate”, spune Martin Schmidt, „dar doar până la un punct”. Căderile extreme de zăpadă din 2018, mai mult decât dublu față de ceea ce se confruntă de obicei în multe părți ale terenului, s-au dovedit prea mari pentru ecosistem, au descoperit cercetătorii.

Stația de cercetare Zackenberg
În 2018, cantități mari de zăpadă la Stația de Cercetare Zackenberg din nord-estul Groenlandei (dreapta) au durat mult până în vară, comparativ cu 2013 (stânga), un an mai uscat. Ambele fotografii au fost făcute pe 10 iunie.Monitorizarea ecosistemelor din Groenlanda

Până la sfârșitul lunii iulie 2018, când tundra din jurul stației de cercetare este de obicei în plină desfășurare, 45% din peisaj era încă acoperit de zăpadă, înmormântând multe plante și insecte. În timp ce multe plante au înflorit în cele din urmă, semințele lor nu au avut suficient timp pentru a încolți înainte de primul îngheț din august, a descoperit echipa. În cele din urmă, insectele au apărut, dar în mare parte prea târziu pentru a fi hrănite de păsările migratoare.

Asta însemna că puii de șlefuire și alte păsări care zburaseră la jumătatea globului, până în Namibia, așteptându-se la un festin, au ajuns la slăbire.

„Multe păsări trebuie să se fi întors înapoi. Am văzut doar aproximativ un sfert din ceea ce vedem în mod normal”, spune Reneerkens. Păsările care au ajuns chiar s-au înghesuit lângă stația de câmp pentru resturi de mâncare. „Erau schelete cu niște pene”, spune el, „Doar super, super slabe.”

Reneerkens a găsit doar un cuib de șlefuit în acel sezon, care a clocit „ridicol de târziu” pe 5 august, spune el. În mod normal, ouăle eclozează la mijlocul lunii iulie. Alte păsări s-au descurcat la fel de prost, iar puținii pui care au eclozat probabil nu au fost suficient de sănătoși pentru a supraviețui migrației spre sud, începând cu sfârșitul lunii august.

De asemenea, mamiferele au fost lovite puternic. Cercetătorii nu au văzut pui de vulpe arctică și aproape niciun vițel de bou mosc în acel sezon. Întregul ecosistem a ajuns în esență la o oprire a reproducerii, spune Martin Schmidt. „Încerc să nu fiu sentimentală, dar a fost înfricoșător”, spune el. „În aproape 25 de ani de monitorizare, nu am văzut niciodată așa ceva.”

Un an prost, chiar și atât de rău, nu înseamnă un dezastru pentru un ecosistem arctic. Plantele și animalele se pot reproduce din nou în anul următor, cu puține consecințe. Dar vara următoare s-a îndreptat spre extrema opusă: temperaturile record au dus la o topire mult mai devreme a zăpezii și apoi la condiții mai uscate în Zackenberg. Cercetătorii își fac griji că, pe măsură ce evenimentele extreme devin mai frecvente, un an de reproducere prost s-ar putea extinde la doi sau trei. „De câți ani avem nevoie între ele înainte ca sistemul să se prăbușească cu adevărat?” întreabă Martin Schmidt. „Că noi nu știm.”