Nicio coadă lungă și răsucită nu urmărește sistemul solar

La urma urmei, sistemul solar nu are o coadă lungă și răsucită.

Datele de la sonda Cassini și Voyager arată că bula de particule care înconjoară sistemul solar este sferică, nu are formă de cometă. Observarea unei bule sferice contravine celor 55 de ani de speculații cu privire la forma acestei caracteristici ale sistemului solar, spune Tom Krimigis de la Laboratorul de Fizică Aplicată Johns Hopkins din Laurel, Md. El și colegii au raportat rezultatul online pe 24 aprilie în Astronomia naturii.

„Nu vă puteți certa cu adevărat cu noul rezultat”, spune Merav Opher de la Universitatea din Boston, care nu a fost implicat în studiu. „Datele spun atât de tare că nu există coadă.”

Bula, numită heliosferă, este umflată de particulele care curg din soare și învăluie tot materialul din sistemul solar. Forma sa este importantă deoarece oferă indicii despre modul în care sistemul solar interacționează cu spațiul interstelar.

În anii 1960, cercetătorii au propus că heliosfera fie avea forma unei comete, fie era sferică. Câmpurile magnetice care înconjoară soarele și planetele arată un fel de comete, cu cozi lungi care se extind în spatele lor. Deci, oamenii de știință au speculat că și heliosfera ar avea o coadă. În 2013, datele de la Interstellar Boundary Explorer, sau IBEX, sondele spațiale au găsit semne că ipoteza cozii era corectă. Sonda a numărat numărul de atomi care se mișcă rapid despre care se crede că sunt aruncați în interior de la marginea sistemului solar atunci când se ciocnesc cu particulele încărcate de la soare. Detectarea acelor atomi oferă indicii despre forma heliosferei, iar imaginile sugerau că sistemul solar avea o coadă lungă, răsucită, care arăta ca un trifoi cu patru foi (SN: 24.08.13, str. 9).

Dar nu a fost clar din date exact cât de departe se aflau atomii de navă spațială și, prin urmare, cât de departe s-a extins coada heliosferei, spune Krimigis. Combinând datele de peste un deceniu de la sondele Voyager și Cassini, el și colegii săi au căutat o imagine mai clară. Echipa a urmărit în mod special modul în care abundența atomilor rapidi s-a schimbat în diferite părți ale heliosferei, pe măsură ce intensitatea particulelor încărcate care curge de la soare, vântul solar, a crescut și a scăzut.

În partea din față a heliosferei, unde se află sondele Voyager, când intensitatea vântului solar a scăzut, la fel a scăzut și abundența de atomi rapizi. Când a crescut, numărul a crescut, în pas. Privind atomii rapizi din spatele heliosferei, echipa a văzut aceleași schimbări. Dacă ar exista o coadă lungă, spune Krimigis, modificările numărului de atomi nu ar fi aceleași în ambele direcții. Deoarece atomii ar trebui să călătorească mai departe într-o coadă, ar dura mai mult pentru ca abundența lor să se acumuleze din nou acolo.

În timp ce dovezile observaționale favorizează acum o formă sferică pentru heliosferă, simulările recente sugerează ceva mai exotic. Bula ar putea avea de fapt forma unui croissant, spune Opher. Simulările, care încorporează date de la Voyager 1, arată că interacțiunea câmpurilor magnetice de la soare și spațiul interstelar comprimă vântul solar în două jeturi – ceea ce ar putea fi observat ca două cozi scurte. Aceste avioane nu au fost încă detectate. Dar dacă sunt, spune ea, ar putea oferi indicii altor seturi de avioane văzute în univers, cum ar fi cele care trage din stele tinere sau, eventual, chiar găuri negre.