Navele spațiale în 2021 și-au pus ochii pe Marte, asteroizi și nu numai

În timp ce o serie de misiuni s-au aglomerat în jurul lui Marte în acest an, unele părți mai puțin explorate ale sistemului solar sunt pe cale să obțină ochi noi.

Trei țări au vizitat Planeta Roșie în 2021, trimițând orbitere, aterizare, rovere și chiar un elicopter. Emiratele Arabe Unite au pus cu succes prima sa navă spațială interplanetară, numită Hope, pe orbită în februarie, pentru a studia clima lui Marte. Roverul Zhurong din China se plimbă pe suprafața planetei din mai, studiind geologia locală și căutând gheață de apă subterană (SN Online: 5/19/21). Iar roverul Perseverance al NASA, care a aterizat în februarie, a colaborat cu un elicopter numit Ingenuity pentru a explora albia unui lac antic și a colecta pietre pentru o viitoare misiune de livrare pe Pământ (SN Online: 2/17/21; SN Online: 30.04.21).

Dar, în timp ce toate privirile erau pe Marte, alte misiuni se îmbarcă în călătorii pentru a studia locuri și mai îndepărtate. După ani de întârzieri și miliarde de dolari peste buget, telescopul spațial James Webb urmează să se lanseze, nu mai devreme de 25 decembrie, pentru a sonda, printre altele, cele mai vechi galaxii ale universului (SN: 10/9/21 & 10/23/21, str. 26).

Între timp, navele spațiale se îndreaptă spre a vizita 11 asteroizi din sistemul solar în căutarea indicii despre originile planetelor și a apei și a vieții de pe Pământ, precum și a modalităților de a menține planeta în siguranță de rocile spațiale rătăcitoare.

Să facem cunoștință cu acei exploratori de stânci.


ilustrația unei nave spațiale cu două umbre deschise pe ambele părți
În octombrie, nava spațială Lucy a NASA (ilustrată) și-a început călătoria către asteroizii troieni, care împart o orbită în jurul Soarelui cu Jupiter.GSFC/NASA

Lucy

Nava spațială Lucy a NASA a fost lansată pe 16 octombrie în prima misiune de explorare a asteroizilor troieni ai lui Jupiter, două grupuri de roci spațiale care împart o orbită cu Jupiter în jurul Soarelui (SN Online: 15/10/21; SN: 13.5.17, str. 5). Asteroizii ocupă zone cunoscute sub numele de puncte Lagrange, unde atracția gravitațională a lui Jupiter și a soarelui se anulează reciproc. Aceste regiuni sunt ca zonele moarte cosmice și au adunat sume planetare de miliarde de ani. Acei asteroizi și alte bucăți de resturi sunt ca fosilele sistemului solar timpuriu. (În mod potrivit, misiunea a fost numită după faimoasa fosilă de hominid Lucy.)

În următorii 12 ani, Lucy va face cinci zboruri pentru a observa șapte asteroizi troieni, plus un asteroid din centura principală dintre Marte și Jupiter, pentru o bună măsură. Până la sfârșitul misiunii sale, Lucy va fi vizitat mai multe obiecte decât orice altă misiune NASA.


LANCE

Următoarea misiune de plecare a fost testul de redirecționare a asteroidului dublu al NASA, sau DART, care a fost lansat pe 24 noiembrie pentru a lovi în mod deliberat un asteroid în încercarea de a-i modifica orbita. Acea coliziune va testa o tehnică de deviere a asteroizilor periculoși care s-ar putea prăbuși pe Pământ în viitor.

Destinația navei spațiale este o pereche de asteroizi numiți Didymos și Dimorphos (SN: 15.08.20, str. 5). La sfârșitul lui septembrie 2022, DART se va prăbuși pe Dimorphos în timp ce se mișcă cu aproximativ 6,6 kilometri pe secundă, ceea ce, sperăm, își va schimba orbita în jurul lui Didymos. Astronomii de pe Pământ vor putea spune dacă testul a funcționat căutând o schimbare în timpul orbitei lui Dimorphos, iar Agenția Spațială Europeană va trimite o sondă ulterioară numită Hera în 2024.


ilustrație a unei stânci spațiale gri cu două cratere uriașe și pliuri evidențiate
Misiunea Psyche va studia asteroidul bogat în metale 16 Psyche (ilustrat), care ar putea fi nucleul unei protoplanete care și-a pierdut mantaua și crusta.Maxar, ASU, P. Rubin, JPL-Caltech/NASA

Psihicul

Ultimul este Psyche, care urmează să fie lansat în august 2022. Nava spațială NASA va vizita 16 Psyche, un asteroid care pare să fie alcătuit aproape în întregime din metal. Poate fi nucleul expus al unei protoplanete care și-a pierdut mantaua exterioară și crusta în ciocniri cosmice cu mult timp în urmă. Deoarece oamenii de știință nu pot trimite o misiune în nucleul Pământului, o călătorie la 16 Psyche poate fi cel mai aproape de o călătorie către centrul Pământului.

Psyche va ajunge la destinație în 2026 și va petrece 21 de luni măsurând câmpul magnetic și compoziția asteroidului de pe orbită. O întrebare este dacă asteroidul este cu adevărat un nucleu planetar. Chiar dacă nu, asteroidul este un nou tip de lume pe care nicio navă spațială nu a mai vizitat-o ​​până acum.