NASA se va întoarce la Venus pentru prima dată în decenii

Geamănul rău al Pământului, iată-ne. Următoarele două misiuni ale NASA, numite DAVINCI+ și VERITAS, se îndreaptă către Venus, a anunțat administratorul Bill Nelson la o conferință de presă din 2 iunie.

„Aceste două misiuni surori urmăresc ambele să înțeleagă cum Venus a devenit o lume asemănătoare unui infern, capabilă să topească plumbul la suprafață”, a spus Nelson. „Sperăm că aceste misiuni ne vor îmbunătăți înțelegerea modului în care a evoluat Pământul și de ce este locuibil în prezent, atunci când alții din sistemul nostru solar nu sunt.”

Misiunile au fost selectate dintre patru finaliști, doi s-au îndreptat către Venus, una către luna vulcanică Io a lui Jupiter și una către cea mai mare lună a lui Neptun, Triton. Cele două misiuni Venus se aplicaseră și fuseseră respinse în rundele anterioare de selecție a navelor spațiale.

Venus are aproape aceeași dimensiune cu Pământul, dar pare să fi avut o istorie diferită. Deși există dovezi că odată a fost acoperită de oceane și ar fi putut fi locuibilă, astăzi este un iad ars cu nori de acid sulfuric. Nicio navă spațială nu a rezistat mai mult de două ore pe suprafața sa (SN: 2/13/18). Și nicio misiune NASA nu a vizitat-o ​​în mai mult de 30 de ani.

Sonda NASA DAVINCI+ ilustrată
Misiunea DAVINCI+ include o sondă (ilustrată aici) care va trece prin atmosfera venusiană, degustând și măsurând pe măsură ce trece.GSFC/NASA

Una dintre misiunile nou selectate, DAVINCI+, va fi prima din ultimele decenii care va trimite o sondă în atmosfera groasă și fierbinte a planetei. Nava spațială va fi o minge de aproximativ un metru în diametru, care se va scufunda prin atmosfera lui Venus în decurs de aproximativ o oră, luând măsurători ale modului în care conținutul atmosferei planetei se schimbă de sus în jos. Sonda va face, de asemenea, unele dintre fotografiile cu cea mai înaltă rezoluție ale suprafeței Venusiene de până acum în coborâre.

Aceste observații îi vor ajuta pe oamenii de știință să-și dea seama cum s-a schimbat apa lui Venus de-a lungul timpului, activitatea sa vulcanică acum și în trecut și potențialul de locuibilitate al planetei în trecut (SN: 26/08/16).

„DAVINCI+ ne va oferi măsurători ale atmosferei de care avem absolută nevoie critică, pur și simplu pentru a stabili niște limite de bază pentru unul dintre cele două scenarii pentru Venus: că a fost întotdeauna așa cum este astăzi sau că a fost locuibil și a devenit ruinat”, spune omul de știință planetar Paul Byrne de la Universitatea de Stat din Carolina de Nord din Raleigh. Byrne nu este implicat în nicio misiune, dar face parte din comitetul de explorare Venus al NASA. Datele vor ajuta, de asemenea, oamenii de știință să interpreteze observațiile exoplanetelor de dimensiunea Pământului cu atmosfere care ar putea fi luate cu viitorul telescop spațial James Webb, oferind cercetătorilor o modalitate de a distinge exo-Pământurile de exo-Venuse (SN: 10/4/19).

Cealaltă misiune, VERITAS, va orbita Venus și va studia suprafața planetei pentru a afla istoria acesteia și de ce este atât de diferită de Pământ. Orbiterul va cartografi suprafața cu radar, va cartografi elevațiile pentru a realiza hărți 3-D și va căuta tectonica plăcilor și vulcanismul încă în desfășurare pe Venus. Aceste observații ar putea oferi date pentru o viitoare misiune de aterizare pe Venus (SN: 23/12/20).

„Ne vom familiariza cu o Venus nou-nouță cu VERITAS”, spune Byrne.

Se așteaptă ca misiunile să fie lansate cândva între 2028 și 2030, a anunțat NASA într-un comunicat.

Agenția Spațială Europeană are în vedere un alt orbiter Venus numit EnVision, care ar furniza date complementare VERITAS și DAVINCI+, dacă va fi selectat. Decizia ar putea veni încă de săptămâna viitoare, spune Byrne.

„A avea acele trei misiuni la Venus ar fi uimitor”, spune Byrne. „Ar însemna că, în sfârșit, o luăm la fel de în serios pe cât ar fi trebuit să facem tot timpul.”