Murdăria de asteroizi a lui Hayabusa2 poate conține indicii despre sistemul solar timpuriu

Pentru prima dată, oamenii de știință sunt pe cale să pună mâna (în mănuși cu grijă) pe pământul de asteroizi atât de vechi încât poate conține indicii despre cum s-a format sistemul nostru solar și cum a ajuns apa pe Pământ.

O capsulă care conține două bucăți de murdărie de la asteroidul Ryugu a sosit în Japonia pe 7 decembrie, unde cercetătorii vor avea în sfârșit șansa de a măsura cât a fost colectat. Scopul misiunii Hayabusa2 a Japoniei a fost să colecteze cel puțin 100 de miligrame de material atât de suprafață, cât și de subteran și să-l trimită înapoi pe Pământ.

„Hayabusa2 este acasă”, a spus managerul de proiect Yuichi Tsuda de la Agenția Japoneză de Explorare Aerospațială, sau JAXA, la o conferință de presă din 6 decembrie, la câteva ore după ce capsula de returnare a probei a aterizat cu succes în Woomera, Australia. „Am adunat cutia cu comori.”

Ryugu este un asteroid vechi, bogat în carbon, cu textura cafelei liofilizate (SN: 16/03/2020). Oamenii de știință planetari cred că conține unele dintre cele mai timpurii solide care s-au format în sistemul solar, ceea ce o face o capsulă a timpului a istoriei sistemului solar.

Hayabusa2 a explorat Ryugu din iunie 2018 până în noiembrie 2019 și a luat două mostre de asteroid (SN: 22/02/19). Unul a venit din interiorul unui crater artificial pe care Hayabusa2 l-a aruncat pe suprafața asteroidului, oferind navei spațiale acces la interiorul asteroidului (SN: 4/5/19). Pe 4 decembrie, nava spațială a lansat capsula de returnare a probei de la aproximativ 220.000 de kilometri deasupra suprafeței Pământului. Capsula a creat o minge de foc strălucitoare în timp ce a străbătut atmosfera Pământului.

minge de foc din capsula de întoarcere Hayabusa2
Capsula de returnare a probei a lăsat o minge de foc strălucitoare în timp ce a strălucit prin atmosfera Pământului, dar scutul său termic a împiedicat-o să se dezintegra.JAXA

La o „facilitate de privire rapidă” din Woomera, au fost analizate inițial gazele emise de materialul asteroidului. Dar capsula nu va fi deschisă decât după ce va ajunge în centrul JAXA din Sagamihara, Japonia.

Hayabusa2 este a doua misiune care returnează cu succes o probă de asteroid pe Pământ. Prima misiune Hayabusa a vizitat asteroidul pietros Itokawa și s-a întors pe Pământ în 2010. Problemele de inginerie și logistică au însemnat că întoarcerea sa a fost cu ani mai târziu decât era planificat și a luat doar 1.534 de boabe de material de asteroizi (SN: 14/06/10).

Pentru Hayabusa2, totuși, totul pare să fi decurs conform planului. Nava în sine are încă suficient combustibil pentru a vizita un alt asteroid, 1998 KY26, care este mai mic și se învârte mai repede decât Ryugu. Se va studia cum s-ar fi putut forma astfel de asteroizi, cum se țin împreună și ce s-ar putea întâmpla dacă unul s-ar ciocni cu Pământul. Nava spațială va ajunge la acel asteroid în iulie 2031, deși nu va mai lua mostre.