Mormântul unui copil vechi de 78.000 de ani marchează cea mai veche înmormântare umană cunoscută din Africa

Un copil al cărui corp neînsuflețit a fost așezat cu grijă într-o peșteră din Africa de Est în urmă cu aproximativ 78.300 de ani a făcut o mare întoarcere.

Cercetătorii care au dezgropat rămășițele tânărului antic spun că au găsit cea mai veche înmormântare umană intenționată cunoscută din Africa. Anchetatorii, care raportează descoperirea în data de 6 mai Naturăl-au numit pe tânărul antic Mtoto, un cuvânt swahili care înseamnă „copil”.

„Mtoto a fost îngropat într-o parte adăpostită a unei peșteri care a fost ocupată în mod repetat de oameni pe o perioadă de aproape 80.000 de ani, până în urmă cu aproximativ 500 de ani”, a declarat arheologul Michael Petraglia de la Institutul Max Planck pentru Știința Istoriei Umane din Jena. , Germania, la o conferință de presă din 3 mai. Localnicii încă vizitează acest loc pentru a se închina și a organiza ritualuri.

Descoperirea lui Mtoto sugerează că „o tradiție a înmormântărilor semnificative din punct de vedere simbolic, cel puțin pentru cei foarte tineri, ar fi putut fi încorporată cultural în anumite părți ale Africii” spre sfârșitul Epocii Pietrei de Mediu, care a durat de la aproximativ 320.000 până la 30.000 de ani în urmă, scrie bioarheologul. Louise Humphrey de la Muzeul de Istorie Naturală din Londra într-un comentariu publicat împreună cu noua lucrare.

Săpăturile de la Panga ya Saidi sau PYS, o peșteră situată pe dealuri împădurite, la aproximativ 15 kilometri de coasta Keniei, au scos la iveală mormântul lui Mtoto. Arheologul Petraglia și Max Planck Nicole Boivin au condus lucrările acolo începând din 2010.

Semnele preliminare ale înmormântării lui Mtoto au apărut în 2013. Săpăturile au scos la iveală o parte dintr-o groapă de mică adâncime, dar oasele fragmentare vizibile în groapă erau prea fragile pentru a fi îndepărtate sau studiate îndeaproape. Uneltele de piatră tipice Epocii de Piatră din Africa au apărut în același sediment, dând cercetătorilor o idee despre cât de vechi erau oasele. Analizele de laborator au indicat că sedimentul a fost expus ultima dată la lumina soarelui în urmă cu aproximativ 78.300 de ani.

Anchetatorii au excavat întreaga groapă în 2017 și au acoperit-o cu tencuială pentru a fi transportată la Muzeele Naționale din Kenya din Nairobi. Acolo, cercetătorii au observat că doi dinți din groapă păreau umani.

Situl peșterii Panga ya Saidi
Săpăturile din acest sit din peșteră africană numit Panga ya Saidi au dezvăluit cel mai vechi exemplu cunoscut de pe continent de înmormântare umană intenționată.Mohammad Javad Shoaee

Groapa tencuită a fost apoi trimisă paleoantropologului María Martinón-Torres de la Centrul Național de Cercetare pentru Evoluția Umană din Burgos, Spania. După ce a îndepărtat tencuiala din jurul blocului de pământ, echipa ei a folosit imagistica CT pentru a crea versiuni digitale ale oaselor PYS, dezvăluind o Homo sapiens scheletul parțial al copilului. Pozițiile fosile indicau că copilul fusese așezat pe partea dreaptă, cu genunchii îndoiți spre piept. Multe oase erau suficient de intacte pentru a fi scoase din groapă.

Mărimea și dezvoltarea celor doi dinți din groapă a indicat că copilul a murit la vârsta de 2,5 până la 3 ani. Studiul microscopic al fosilelor și analizele chimice ale sedimentului gropii au indicat că corpul copilului a fost îngropat la scurt timp după moarte, înainte de a începe descompunerea. Asta explică de ce părți din scheletul copilului rămân bine conservate, inclusiv o bază a craniului conectată la trei oase ale gâtului.

S-a acordat o atenție deosebită înmormântării lui Mtoto, a spus Martinón-Torres. De exemplu, baza craniului și oasele gâtului atașate s-au prăbușit departe de alte oase ale spatelui într-un mod care sugerează că capul copilului s-a așezat inițial pe un suport sau pernă care s-a deteriorat. Rotirea unei clavicule și a două coaste a sugerat că partea superioară a corpului lui Mtoto fusese inițial înfășurată într-un giulgiu.

Un copil găsit într-o groapă din interiorul Peșterii Border din sudul Africii în 1941 a fost menționat anterior drept cea mai veche înmormântare din Africa. Dar dovezile pentru acest argument rămân incerte, a spus Petraglia. Copilul Border Cave datează de acum 74.000 și 58.000 de ani.

Chiar dacă este adevărat că Mtoto este cea mai veche înmormântare din Africa, în Eurasia și Orientul Mijlociu au fost găsite mai multe înmormântări din Epoca de Piatră Mijlociu decât în ​​Africa. Oamenii au fost îngropați într-o peșteră israeliană acum mai bine de 90.000 de ani (SN: 29.10.03). Și este posibil ca oamenii de Neandertal să-și fi îngropat morții într-o peșteră din Kurdistanul irakian acum 60.000 până la 70.000 de ani (SN: 18/02/2020).

Mtoto și posibila înmormântare Border Cave se potrivesc unui model din Epoca de Piatră Mijlociu în Eurasia de îngropare regulată a sugarilor și copiilor în locuri publice, spune arheologul João Zilhão de la Universitatea din Barcelona, ​​care nu a fost implicat în studiu. După aproximativ 30.000 de ani în urmă, sugarii și copiii eurasiatici au fost îngropați în locuri îndepărtate (SN: 08.05.99), spre deosebire de adolescenți și adulți, spune el. Nu este clar de ce au apărut diferențe legate de vârstă în tratamentul morților în acel moment.

Mulți africani din epoca de piatră mijlocie ar fi îngropat morții de toate vârstele departe de zonele de locuit, nu în peșteri în care oamenii au continuat să trăiască, spune arheologul Lyn Wadley de la Universitatea Witwatersrand din Johannesburg, care nu a fost implicată în studiu. Dacă acesta este cazul, găsirea mai multor înmormântări africane din vremea lui Mtoto va fi cel mai probabil o provocare. „Înmormântările în aer liber nu sunt ușor de găsit și conservarea este probabil să fie slabă”, spune ea.