Moliile polenizează florile de trifoi pe timp de noapte, după ce albinele au plecat acasă

Albinele nu sunt singurele insecte care polenizează trifoiul roșu. Moliile fac aproximativ o treime din vizitele la flori după lăsarea întunericului, sugerează o nouă cercetare.

Constatările, detaliate în iulie Biology Letters, vin ca o surpriză, deoarece aproape tot creditul pentru polenizarea trifoiului roșu a revenit albinelor. Descoperirea evidențiază ceea ce cercetătorii ar putea să rateze în timpul schimbului de noapte al polenizării plantelor, inclusiv un beneficiu necunoscut până acum pe care polenizarea cu molii îl conferă trifoiului – un impuls în producția de semințe.

Această lucrare poate ajuta la aprofundarea înțelegerii oamenilor de știință cu privire la serviciile de polenizare furnizate de moliile nocturne, spune Daichi Funamoto, un biolog de polenizare de la Universitatea din Tokyo, care nu a fost implicat în noul studiu.

Timp de aproximativ un secol, înțelegerea generală a polenizării trifoiului a fost că albinele – și numai albinele – sunt actorii cheie ai insectelor. Trifoiul este o „plantă agricolă valoroasă și a primit o mulțime de studii”, spune Jamie Alison, un ecologist polenizator de la Universitatea Aarhus din Danemarca. „Cu toate acestea, niciunul dintre aceste studii nu a spus nimic despre posibilitatea polenizării cu molii”.

Alison și colegii săi au descoperit rolul de polenizare al moliilor în timp ce studiau modul în care plantele și insectele lor polenizatoare răspund la schimbările climatice prin potențialul de a se muta în sus. Pentru a urmări vizitarea polenizatorilor la plantele din pășuni, echipa a instalat 15 camere de luat vederi în timp în Alpii elvețieni.

Din iunie până în august 2021, camerele au monitorizat 36 de flori de trifoi roșu (Trifolium pratense), o cultură importantă utilizată ca furaj pentru animale. Astfel de camere sunt foarte utile pentru monitorizarea siturilor la care este dificil de ajuns zilnic, spune Alison.

Nouă dintre camere au realizat imagini într-o felie de după-amiază și din nou noaptea, în timp ce șase dintre ele au capturat continuu fotografii la fiecare cinci minute. Tehnologia oferă beneficii practice substanțiale.

„Nu este fezabil să pui pe cineva să stea acolo timp de 24 de ore și să înregistreze în mod constant ceea ce vizitează o floare”, spune Alison. „Din fericire, poți face acest lucru cu ajutorul camerelor de luat vederi”.

Metoda a permis, de asemenea, lui Alison și colegilor săi să investigheze vizitatorii pe timp de noapte. În total, echipa a colectat mai mult de 164.000 de fotografii ale florilor de trifoi roșu, 44 dintre aceste imagini captând vizite ale insectelor polenizatoare. Cei mai mulți dintre acești căutători de nectar – aproximativ 61% – au fost bondari (Bombus). Dar o proporție substanțială – 34% – au fost molii, majoritatea cu aripi mari și galbene (Noctua pronuba), în vizită la primele ore ale dimineții. Fluturii și fie o viespe, fie o altă specie de albine au completat celelalte 5 % din vizite.

Moliile sunt bine cunoscute ca polenizatori obișnuiți ai multor alte plante, dar rolul lor în polenizarea trifoiului pare să fi fost trecut cu vederea, spune Alison (SN: 6/27/17). El și colegii săi au investigat, de asemenea, câte semințe au produs florile de trifoi, constatând că vizitele nocturne ale moliilor au adăugat la producția de semințe.

Este clar că „rolul moliilor nocturne ca polenizatori ai culturilor a fost în mare parte neglijat”, spune Funamoto. „Cred că studiile viitoare vor dezvălui că multe specii de plante despre care se crede că depind de polenizarea de către insecte diurne sunt într-adevăr polenizate de molii nocturne, într-o anumită măsură”.

Alison și echipa sa caută acum să reproducă observațiile lor la diferite latitudini din Europa pentru a confirma că N. pronuba moliile polenizează trifoiul roșu în alte locuri. De asemenea, cercetătorii ar dori să echipeze camerele cu programe bazate pe inteligență artificială care sunt antrenate să identifice și să clasifice rapid tipul de polenizator care face o vizită.

„Viitorul nu înseamnă doar camere de luat vederi”, spune Alison, „dar camerele de luat vederi ar trebui să fie o parte importantă a acestuia”.