Molecule organice dintr-un meteorit antic de Marte s-au format prin geologie, nu prin viață extraterestră

Când cercetătorii în 1996 au raportat că au găsit molecule organice cuibărite într-un meteorit marțian antic descoperit în Antarctica, acesta a provocat destul de multă zgomot. Unii au insistat că compușii sunt dovezi mari, dacă sunt adevărate, că viața a existat pe Marte (SN: 3/8/01). Alții, totuși, au indicat contaminarea cu forme de viață pământești sau unele origini nonbiologice (SN: 1/10/18).

Acum, o analiză geochimică a meteoritului oferă cea mai recentă ucidere a ideii că viața extraterestră a locuit fragmentul vechi de 4,09 miliarde de ani al Planetei Roșii. În schimb, sugerează că materia organică din interior s-a format probabil din interacțiunea chimică a apei și a mineralelor care se amestecă sub suprafața lui Marte, raportează cercetătorii în 14 ianuarie. Ştiinţă. Chiar și așa, descoperirea ar putea ajuta la căutarea vieții, spune echipa.

Moleculele organice sunt adesea produse de organismele vii, dar pot apărea și din procese nonbiologice, abiotice. Deși nenumărate ipoteze pretind că explică ceea ce a stârnit viața, mulți cercetători consideră moleculele organice abiotice ca fiind materialul de pornire necesar. Procesele geologice marțiane ar fi putut genera acești compuși de miliarde de ani, sugerează noul studiu.

„Aceste substanțe chimice organice ar fi putut deveni supa primordială care ar fi putut ajuta la formarea vieții [Mars]”, spune Andrew Steele, un biochimist de la Carnegie Institution for Science din Washington, DC Cu toate acestea, rămâne necunoscut dacă viața a existat vreodată acolo.

Steele și colegii săi au încercat inițial să studieze modul în care apa antică marțiană ar fi putut transforma mineralele în meteorit, cunoscut sub numele de ALH84001. Echipa a folosit metode de imagistică microscopică și spectroscopică pentru a analiza așchii mici din părți ale meteoritului care păreau să fi reacționat cu apa.

În probele lor, cercetătorii au descoperit produse secundare a două reacții chimice – serpentinizare și carbonatare – care apar atunci când fluidele subterane interacționează cu minerale și le transformă. În mijlocul acestor produse secundare, cercetătorii au detectat molecule organice complexe. Pe baza identificării acestor două procese, echipa a concluzionat că substanțele organice s-au format probabil în timpul reacțiilor, la fel ca pe Pământ.

Analiza cantităților relative de diferite tipuri de hidrogen din materia organică a susținut ideea că compușii organici s-au dezvoltat pe Marte; nu au apărut mai târziu din microbii Pământului sau din materialele folosite în experimentele echipei.

În total, descoperirile sugerează că cel puțin două procese geologice au produs probabil materie organică pe Planeta Roșie, spune Mukul Sharma, geochimist la Dartmouth College, care nu a fost implicat în studiu.

Studiul nu este singurul care propune că materialul organic din rocile marțiane s-ar putea forma fără viață. Cercetătorii au atribuit formarea de substanțe organice complexe în meteoritul Tissint, vechi de 600 de milioane de ani, tot de pe Marte, interacțiunilor chimice dintre apă și rocă (SN: 10/11/12).

Cu toate acestea, ALH84001 este unul dintre cei mai vechi meteoriți marțieni găsiți vreodată. Noile descoperiri, atunci când sunt luate în considerare alături de alte descoperiri ale materiei organice marțiane, sugerează că procesele abiotice ar fi putut genera material organic pe Planeta Roșie pentru o mare parte a istoriei sale, spune Sharma. „Natura a avut la dispoziție o cantitate imensă de timp pentru a produce aceste lucruri.”

Deși munca nu ne apropie de demonstrarea sau infirmarea existenței vieții pe Marte, identificarea surselor abiotice de compuși organici acolo este crucială pentru căutare, explică Steele. Odată ce ți-ai dat seama cum acționează chimia organică marțiană fără o viață amestecată, el spune: „Atunci poți să te uiți să vezi dacă a fost modificată”.