Modul în care șopârlele reci cădeau din copaci au dezvăluit toleranța crescândă la frig a reptilelor

După cea mai friguroasă noapte din sudul Floridei dintr-un deceniu, șopârlele au căzut din palmieri, aterizandu-se cu picioarele în sus. Oamenii de știință care au alergat să investigheze reptilele căzute au descoperit acum că, în ciuda unor astfel de căderi fără grație, unele dintre aceste creaturi tropicale, cu sânge rece, sunt de fapt mai rezistente la frig decât se credea anterior.

Descoperirea pune în lumină modul în care unele specii ar putea răspunde la evenimentele meteorologice extreme cauzate de schimbările climatice cauzate de om (SN: 12/10/19). Deși se preconizează că schimbările climatice vor include încălzirea treptată la nivel global, oamenii de știință cred că evenimentele extreme, cum ar fi valurile de căldură, valuri de frig, seceta și ploile torenţiale, ar putea, de asemenea, să crească în număr și putere în timp.

Ideea noului studiu a luat naștere după ce ecologistul evoluționist James Stroud a primit o fotografie cu o iguană lungă de aproximativ 60 de centimetri pe spate pe un trotuar de la un prieten din Key Biscayne, un oraș insular la sud de Miami. În noaptea precedentă, temperaturile au scăzut la puțin sub 4,4 ° Celsius (40 ° Fahrenheit).

„Când temperatura aerului scade sub o limită critică, șopârlele își pierd capacitatea de mișcare”, spune Stroud, de la Universitatea Washington din St. Louis. Șopârlele care dorm în copaci „își pot pierde strânsoarea”. Șopârlele uluite de pe pământ sunt probabil o pradă ușoară pentru prădători, notează el.

Dându-și seama că vasul rece ar putea fi folosit pentru a studia modul în care cazurile viitoare de vreme extremă ar putea afecta astfel de animale în sălbăticie, Stroud și colegii sai s-au grăbit să colecteze exemplare vii de cât mai multe tipuri diferite de șopârle în zona Miami.SN: 27/08/2020). Cercetătorii au testat apoi cât de bine au tolerat frigul cele șase specii de reptile pe care le-au capturat, lipindu-le pe animale cu termometre, plasându-le într-un frigider mare cu gheață și observând cât de frig le-au fost înainte de a deveni prea uimite pentru a se îndrepta după ce le-au fost răsturnate pe spate.

Stroud și colegii au efectuat anterior teste similare pe aceste specii de șopârle, ca parte a cercetării asupra speciilor invazive. Lucrarea din 2016 a sugerat că reptilele s-ar putea să nu reziste cu ușurință la răceli precum cea recentă – toleranțele la frig variau de la aproximativ 7,7 ° C pentru anole cu crestă din Puerto Rica (Anolis cristatellus) la aproximativ 11,1° C pentru baziliscul maro (Basiliscus vittatus).

șopârlă de bazilic brun
Unele șopârle tropicale, cu sânge rece, cum ar fi acest bazilic maro (Basiliscus vittatus), sunt mai rezistente la frig decât se credea anterior, arată un nou studiu.John Sullivan/iNaturalist (CC BY-NC 4.0)

Noul studiu, totuși, a arătat că reptilele ar putea rezista acum la temperaturi cu aproximativ 1 până la 4 grade C mai scăzute. În mod ciudat, șopârlele, în medie, ar putea suporta frigul până la aceeași temperatură cea mai scăzută, aproximativ 5,5 ° C, raportează cercetătorii în octombrie. Scrisori de biologie. Având în vedere variația mare în dimensiune, ecologie și fiziologie între aceste specii, „acesta a fost un rezultat cu adevărat neașteptat” și unul pentru care cercetătorii nu au o explicație, spune Stroud.

Selecția naturală poate fi în spatele schimbării, ceea ce înseamnă că temperaturile anormal de reci ucid acei indivizi care nu au putut supraviețui și îi lasă în urmă pe cei care se întâmplă să fie mai capabili să tolereze frigul. În mod alternativ, corpurile reptilelor s-ar fi putut schimba într-un fel pentru a se aclimatiza la temperaturi mai scăzute. Stroud speră în viitor să măsoare toleranța la frig a șopârlelor imediat înainte de o vată răceală prognozată și apoi să examineze aceleași reptile imediat după aceea pentru a căuta semne de aclimatizare.

Oamenii de știință au crezut mult timp că speciile tropicale, care au evoluat de obicei în medii stabile termic, s-ar putea dovedi deosebit de vulnerabile la schimbări majore de temperatură (SN: 20/05/15). Acest nou studiu dezvăluie un mod în care speciile pot fie să evolueze rapid, fie să se aclimatizeze, ceea ce „poate oferi ecosistemelor o oarecare rezistență la evenimente climatice extreme”, spune Alex Pigot, ecologist la University College London, care nu a luat parte la cercetare.

O întrebare care rămâne „este dacă această rezistență se aplică și evenimentelor extreme de încălzire”, adaugă Pigot. „Dovezile anterioare au sugerat că limitele termice superioare ale speciilor pot fi mai puțin flexibile decât limitele lor termice inferioare.”