Misiunea elicopterului Ingenuity de la NASA cu Perseverance a fost extinsă

Elicopterul Ingenuity a demonstrat că poate zbura pe Marte. Acum are obiective mai înalte. După ce a trecut toate testele sale de inginerie inițiale, micuța navă spațială va începe acum o nouă slujbă, sprijinind roverul Perseverance în misiunea sa științifică.

„Este ca și cum Ingenuity absolvă”, a declarat managerul de proiect Ingenuity, MiMi Aung, de la Jet Propulsion Laboratory al NASA din Pasadena, California, într-un briefing de presă pe 30 aprilie.

Elicopterul a sosit pe Marte cu două obiective principale: să demonstreze că zborul a fost posibil pe Planeta Roșie și să arate că ar putea returna date critice de zbor pe Pământ. Acestea au fost amândouă realizate în primul zbor al Ingenuity din 19 aprilie și apoi au fost depășite pe măsură ce elicopterul a zburat din ce în ce mai departe, mai sus și mai repede pe 22 și 25 aprilie (SN: 19/04/21).

Planul inițial era ca Ingenuity să efectueze până la șase zboruri în total, apoi să se așeze pentru totdeauna în timp ce Perseverance a plecat să facă știință. Acest lucru s-a întâmplat în parte pentru că echipa Perseverance se aștepta să conducă departe de locul de aterizare al roverului în căutarea unor pietre care ar putea păstra semnele vieții anterioare ale marțiane (SN: 2/22/21).

„Ne-am gândit că vom face o campanie intensivă de volan în care elicopterul nu va fi capabil să țină pasul”, a declarat Ken Farley, cercetător al proiectului Perseverance de la Caltech, în briefing. „Dar pe baza stâncilor pe care le-am văzut în zonă, ne dorim cu adevărat să petrecem o perioadă considerabilă de timp acolo unde ne aflăm.”

Ingeniozitatea a avut, de asemenea, rezultate surprinzător de bine, a spus Aung. Roverul și elicopterul ar putea comunica de la mai mult de un kilometru distanță, oferindu-le ambelor mai multă flexibilitate.

Ingenuity a efectuat al patrulea zbor pe 30 aprilie pentru a căuta o nouă rampă de lansare. Al cincilea zbor, care va fi programat după ce echipa va examina datele, va fi o călătorie dus-întors către acea nouă casă.

După aceea, Ingenuity va trece în modul de asistență. Până acum, echipa Perseverance a sprijinit cu generozitate elicopterul, a spus Aung. „Roverul este principal în viitor”, a spus ea.

Elicopterul va avea viitoare zboruri în modul suport. Echipa spune că Ingenuity va cerceta potențialele observații științifice și rute rover din cer, va face hărți digitale 3-D de altitudine și va arunca o privire în locurile pe care un rover nu poate merge. „Lecțiile învățate din acel exercițiu vor aduce beneficii extraordinare pentru viitoarele misiuni cu platforme aeriene”, a spus Aung.

Echipa nu este sigură cum se va încheia misiunea elicopterului. Ingeniozitatea a fost concepută să reziste doar 30 de zile marțiane. Noua fază de asistență își va prelungi misiunea cu încă 30 de zile, cu excepția cazului în care ceva nu merge bine înainte de atunci. „Nu știm prin câte cicluri de înghețare și dezghețare poate trece înainte de a se sparge ceva”, a spus inginerul șef al Ingenuity Bob Balaram.