„Mingele galbene” misterioase care împrăștie Calea Lactee sunt grupuri de stele nou-născute

Oamenii de știință au dezvăluit cazul unor obiecte cosmice misterioase numite „bile galbene”. Petele cerești marchează locurile de naștere a multor tipuri de stele cu o gamă largă de mase, mai degrabă decât stele supermasive unice, raportează cercetătorii pe 13 aprilie în Jurnalul de astrofizică.

Stelele din clustere sunt relativ tinere, de doar aproximativ 100.000 de ani. „Le consider stele în uter”, spune Grace Wolf-Chase, un astronom la Institutul de Științe Planetare care are sediul în Naperville, Illinois. Pentru comparație, stelele masive care se formează în nebuloasa Orion au aproximativ 3 milioane de ani, iar soarele de vârstă mijlocie are 4,6 miliarde de ani.

Voluntarii din cadrul Proiectului Calea Lactee au identificat mai întâi obiectele în timp ce cercetau fotografii ale galaxiei făcute de Telescopul Spațial Spitzer. Observatorul dispărut a văzut cosmosul în lumină infraroșie, ceea ce le-a permis astronomilor să efectueze un fel de ultrasunete stelare „pentru a sonda ce se întâmplă în aceste medii reci înainte ca stelele să se nască efectiv”, spune Wolf-Chase.

Oamenii de știință cetățeni căutaseră prin aceste imagini stele bebeluși despre care se credea a fi de cel puțin 10 ori masa soarelui, care suflau bule gigantice de gaz ionizat. La un an sau doi de la începutul proiectului, unii utilizatori au început să eticheteze anumite obiecte cu eticheta #yellowballs¸ pentru că așa arătau în imaginile cu culori false. Între 2010 și 2015, voluntarii au găsit 928 de bile galbene.

Echipa lui Wolf-Chase a crezut inițial că bilele reprezintă bule de gaz în stadiu incipient. Dar pentru că bilele galbene au fost o descoperire întâmplătoare, cercetătorii au știut că probabil nu au prins destule dintre ele pentru a identifica în mod definitiv obiectele. În 2016, echipa le-a cerut voluntarilor Proiectului Calea Lactee să găsească mai multe. Până în anul următor, grupul a observat peste 6.000 de bile galbene.

un grup de stele pui galbene
Astronomii au crezut mai întâi că „bilele galbene” (încercuite la stânga) sunt precursori ale bulelor de gaz aruncate în jurul stelelor tinere și masive (dreapta). Dar un nou studiu sugerează că bile galbene sunt de fapt grupuri de stele mai puțin masive.JPL-Caltech/NASA

Wolf-Chase și colegii săi au comparat aproximativ 500 dintre aceste bile cu cataloagele existente de grupuri de stele și alte structuri pentru a încerca să-și dea seama care sunt acestea. „Acum avem un răspuns bun: sunt grupuri de stele bebeluși”, spune Wolf-Chase. Ciorchinii aruncă bule ionizate proprii, similare cu bulele stelare aruncate de stele mari, tinere și singure.

Wolf-Chase speră că cercetătorii vor putea folosi lucrările pentru a identifica bile galbene cu telescoape precum telescopul spațial James Webb, care urmează să fie lansat în octombrie, și să descopere mai multe despre proprietățile fizice ale bilelor.