Microbii au supraviețuit în interiorul cristalelor uriașe de peșteri până la 50.000 de ani

BOSTON — Microbii găsiți în interiorul unor cristale gigantice în peșteri din Chihuahua, Mexic, ar fi supraviețuit acolo timp de zeci de mii de ani. Microorganismele, care par a fi foarte diferite de aproape toate formele de viață găsite pe Pământ, oferă o bună indicație despre cât de rezistentă poate fi viața în medii extrem de dure, inclusiv cele găsite pe alte planete.

„Aceste organisme sunt atât de extraordinare”, a spus astrobiologul Penelope Boston pe 17 februarie în timpul unei conferințe de presă la reuniunea anuală a Asociației Americane pentru Progresul Științei. Nu sunt aproape de niciun gen cunoscut pe care oamenii de știință au reușit să-l identifice, a spus Boston, directorul Institutului de Astrobiologie NASA din Moffett Field, California. Rudele lor cele mai apropiate trăiesc în peșteri din jumătatea lumii sau în soluri vulcanice sau se dezvoltă pe compuși precum toluen.

Timp de opt ani, Boston și colegii ei au studiat microbii din adâncul minei de plumb, argint și zinc Naica. Unele microorganisme au fost descoperite prinse în buzunare de lichid în interiorul unor cristale masive de sulfat de calciu. Analiza sugerează că microbii ar fi putut să fi fost ascunși în aceste capsule minuscule de timp timp de 10.000 până la 50.000 de ani și să fi fost latenți pentru o parte sau tot acest timp. Dar „au rămas viabile într-un fel și au putut fi recreșteți”, a spus ea. Echipa ei a trezit din nou microbii din laborator și a studiat materialul lor genetic, împreună cu materialul genetic de la alte organisme găsite în pereții peșterii și în alte zone din apropierea cristalelor.

Microbii găsiți în interiorul cristalelor par a fi similari, dar nu identici cu cei care trăiesc afară, pe pereții peșterii și în alte zone din apropiere, a spus Boston. Acest lucru lasă Boston și echipa ei destul de încrezători că probele nu au fost contaminate cu alți microbi și că vârsta lor estimată pentru microbii prinși în cristale este solidă. Echipa nu a publicat încă rezultatul. Dacă vor fi confirmați, microbii ar reprezenta unii dintre cei mai duri extremofili de pe planetă – locuind la adâncimi de 100 până la 400 de metri sub suprafața Pământului și rezistă la temperaturi de 45° până la 65° Celsius.

„Orice sistem extremofil pe care îl studiem ne permite de fapt să împingem învelișul vieții mai departe”, a spus Boston. „L-am adăugat la acest atlas de posibilități pe care le putem aplica diferitelor setări planetare.”

Studii ca acestea arată că unii microbi sunt creaturi rezistente, dispuși să transforme aproape orice habitat într-o casă. Este promițător pentru vânătoarea de viață dincolo de Pământ. Este problematic, totuși, deoarece cercetătorii încep să se gândească la trimiterea de sonde către lumi potențial locuibile, cum ar fi luna Europa a lui Jupiter și luna Enceladus a lui Saturn. Descoperirea lui Boston este o reamintire a cât de puține știu oamenii de știință despre microbii de pe Pământ. Și asta înseamnă că există necunoscute despre ce forme de viață ar putea ascunde în navele spațiale trimise în alte lumi, spune Cassie Conley, ofițerul de protecție planetară al NASA.

„Dacă ai luat unele dintre aceste organisme de pe Pământ și le-ai pune în altă parte, s-ar putea să se descurce bine”, spune ea. Nu este atât de grozav pentru a studia orice viață nativă care ar putea fi acolo. Viața de pe Pământ ar putea prelua și contamina acele lumi.