Micii „veri” ale lui T. rex ar fi fost de fapt adolescenți în creștere

Dinozaurii mici, dar înfricoșători, odată crezuți a fi rude pigmei Tyrannosaurus rex în schimb, s-ar putea să fi fost simpli tineri ai speciilor emblematice, sugerează noi analize ale fosilelor. Descoperirea susține afirmația conform căreia tiranozaurii adolescenți aveau obiceiuri de luat masa diferite față de bătrânii lor care zdrobesc oasele, raportează cercetătorii la 1 ianuarie în Progresele științei.

T. rex fosilele au fost descoperite pentru prima dată cu mai bine de un secol în urmă. Paleontologii estimează că cei mai mari indivizi ai speciei măsurau mai mult de 12 metri de la bot până la vârful cozii. Dinozaurii aveau dinți de dimensiunea și forma unei banane, probabil că au înclinat balanța la peste 8.000 de kilograme și ar fi putut să fi trăit până la 30 de ani sau mai mult.

În anii 1940, paleontologii au dezgropat un craniu fosil care, deși similar cu cel al unui T. rex, avea aproximativ jumătate din dimensiune și avea dinții mai mult ca niște pumnale decât banane. După analize detaliate ale unui exemplar asemănător, dar mai complet, care a fost dezgropat la începutul anilor 2000 din roci din aceeași regiune și din aceeași epocă cu T. rexcercetătorii au numit dinozaurul Nanotyrannus.

Dar în ultimii 15 ani sau cam asa ceva, dezbaterea a aprins despre dacă Nanotyrannus a fost într-adevăr separat de T. rex, spune Holly Woodward, paleohistolog la Centrul pentru Științe ale Sănătății din Oklahoma State University din Tulsa. De exemplu, unele dintre caracteristicile anatomice considerate inițial a fi unice Nanotyrannus au fost găsite acum la alți tiranosauri, inclusiv T. rex.

Așa că Woodward și colegii au decis să investigheze microstructura oaselor picioarelor celor două cele mai recent descoperite. Nanotyrannus exemplare, supranumite Jane și Petey. În special, echipa a tăiat femurul și tibia fiecărei fosile, principalele oase care suportă greutatea piciorului superior și inferior.

Secțiuni transversale ale oaselor au dezvăluit caracteristici similare cu inelele de creștere care sugerează că Jane, cel mai mic dintre cele două exemplare, avea cel puțin 13 ani la moarte. Petey, ceva mai mare, avea, se pare, cel puțin 15 ani. Mai important, spune Woodward, structura microscopică a oaselor – și în special numărul și orientarea vaselor de sânge din acestea – indică faptul că țesuturile încă creșteau viguros, așa cum ar face-o la indivizii care nu erau pe deplin maturi.

„Este clar că aceste creaturi nu erau adulți”, spune Thomas Holtz Jr., un paleontolog de vertebrate de la Universitatea din Maryland din College Park, care nu a fost implicat în studiu. „Ei încă creșteau și încă se schimbau”, spune el.

Oamenii de știință nu au ajuns încă la un consens dacă primul exemplu cunoscut de Nanotyrannus — craniul anilor 1940 — era un adult sau un minor. Unii paleontologi susțin că oasele individuale din acel craniu sunt topite împreună, ceea ce indică faptul că creatura era adultă, dar alți cercetători nu sunt convinși.

Studiile anterioare au sugerat că tiranozaurii adolescenți au experimentat o creștere substanțială înainte de vârsta adultă (SN: 8/11/04), notează Woodward. Și alte analize au descoperit că fosilele considerate inițial a fi specii distincte anatomic au fost de fapt diferite etape de viață ale aceluiași dinozaur (SN: 27/10/09).

Chiar dacă e tânăr T. rex a fost aceeași specie ca un adult, s-ar putea să se fi comportat încă mult diferit, spune Woodward. În timp ce minorii erau probabil trecuți, un adult T. rex a fost un gigantic greoi care probabil nu ar putea merge bine, dacă deloc (SN: 2/27/02). Și dinții juvenili ca un pumnal erau suficient de puternici pentru a perfora oasele de pradă, dar nu le puteau zdrobi ca un adult. T. rex dinții ar putea. Această diferență sugerează că tinerii și adulții probabil au urmărit și consumat diferite pradă, notează Woodward.

Holtz susține că astfel de diferențe în stilul de viață înseamnă asta T. rex adulții și adolescenții „au fost din punct de vedere funcțional o specie diferită” – adică, tinerii probabil au jucat un rol diferit în ecosistem decât adulții. Cu toate acestea, spune el, puii au fost probabil prădătorul dominant printre dinozaurii de mărimea lor.