Matematicianul J. Ernest Wilkins Jr. a fost un remarcabil al Proiectului Manhattan, în ciuda rasismului

Proiectul Manhattan a reunit cele mai bune minți științifice din Statele Unite cu un scop urgent: construirea unei bombe atomice. Acestea au inclus oameni care au fost marginalizați istoric, inclusiv oameni de știință de culoare, care au atins măreția într-o eră a discriminării rampante.

Una dintre aceste minți a fost J. Ernest Wilkins Jr., un matematician negru, om de știință nuclear și cercetător în optică. Abia trecuți de anii adolescenței, când proiectul Manhattan a crescut, el a început rapid să lucreze cu cei mai buni fizicieni ai vremii la ceea ce a fost probabil cel mai important proiect de cercetare în fizică al secolului.

Născut la Chicago în 1923, Wilkins a fost un minune al matematicii. A fost unul dintre cei mai tineri studenți admiși vreodată la Universitatea din Chicago — la vârsta de 13 ani. Și-a câștigat doctoratul. la universitate până la vârsta de 19 ani, în 1942. Isprăvile sale academice au fost atât de impresionante, încât articolele din ziare l-au proclamat un geniu.

Curând, Wilkins a început să lucreze în Laboratorul de metalurgie al universității, unde se desfășurau mult mai mult decât studii banale ale metalelor. Cercetătorii de acolo au ajutat la proiectarea reactoarelor nucleare pentru a produce plutoniul necesar creării unei bombe atomice. Cu fizicianul Eugene Wigner, Wilkins a început să pună bazele fizicii teoretice pentru reactoarele nucleare.

Într-un reactor nuclear, energia este eliberată atunci când atomii de uraniu se fisionează sau se divid, după ce au fost loviți de un neutron. Fiecare fisiune eliberează, de asemenea, neutroni suplimentari, care sară în interiorul reactorului la o varietate de energii. Lucrările lui Wigner și Wilkins privind determinarea distribuției de energie a unor astfel de neutroni reprezintă o bază a fizicii nucleare, citată și astăzi de cercetători. Acei neutroni continuă să inițieze mai multe fisiuni, producând o reacție în lanț, așa că înțelegerea energiilor lor este crucială pentru proiectarea reactoarelor.

Însă în 1944, când colegii lui Wilkins au fost programați să se mute la o locație a Proiectului Manhattan din Oak Ridge, Tennessee, Wilkins a rămas în urmă. Legile rasiste ale statului care impun segregarea în afaceri, școli și locuri de muncă ar fi însemnat nedemnuri insuportabile pentru tânăr. „Nu este că nu ar putea merge. A refuzat să meargă”, spune Ronald Mickens, un om de știință și coleg cu Wilkins în ultimii ani la Universitatea Clark Atlanta din Georgia. „Nu i-a permis și, cu siguranță, familia lui nu i-ar permite să trăiască în spații segregate.”

ilustrație alb-negru a unui morman de grafit și uraniu
Wilkins a lucrat la Laboratorul Metalurgic al Universității din Chicago, unde în 1942, fizicienii creaseră prima reacție nucleară în lanț controlată, auto-susținută, într-o grămadă de grafit și uraniu (ilustrat).Departamentul de Energie al SUA, Oficiul pentru Afaceri Publice, Arhivele Naționale

Cu toate acestea, abilitățile lui Wilkins au fost foarte solicitate în timpul Proiectului Manhattan. În 1944, fizicianul Edward Teller, care mai târziu a devenit cunoscut drept părintele bombei cu hidrogen, a remarcat că „[M]calificările înalte sunt rare în zilele noastre”, și l-a recomandat pe Wilkins lui Harold Urey de la Universitatea Columbia, spunând că „a făcut, potrivit lui Wigner, o muncă excelentă”.

Wilkins, totuși, a rămas la Universitatea din Chicago până în 1946. El a semnat petiția Szilard, o scrisoare a 70 de oameni de știință către președintele Harry Truman după înfrângerea Germaniei în cel de-al Doilea Război Mondial, care îndemna ca Japoniei să i se ofere posibilitatea de a se preda înainte de orice. au fost folosite bombe atomice. Petiția nu a ajuns niciodată la Truman.

Wilkins a rămas o figură proeminentă în comunitatea fizicii nucleare de-a lungul carierei sale, fiind președinte al Societății Nucleare Americane în 1974–75. Conform unui profil din 1974 în Știri nucleare, Wilkins era cunoscut pentru „inteligența sa rapidă, … directitatea și natura bună”. El a aprofundat subiecte complexe legate de reactoarele nucleare, inclusiv modul în care razele gamma, un tip de radiație produsă în reactoare, pătrund prin materiale.

După ce a lucrat în industria nucleară timp de câteva decenii, Wilkins a devenit profesor la Universitatea Howard din Washington, DC, în 1970, unde a contribuit la stabilirea primului doctorat în matematică. program la o universitate istorică neagră. În anii 1990, s-a alăturat Universității Clark Atlanta din Georgia. A murit în 2011, la vârsta de 87 de ani.

În ciuda concentrării sale asupra fizicii nucleare, Wilkins a avut o curiozitate largă și a abordat diverse întrebări matematice. De asemenea, a abordat subiecte din optică; la începutul carierei, a proiectat lentile pentru microscoape și alte dispozitive. El a studiat chiar matematica jocurilor de noroc, cu o lucrare intitulată „Strategia îndrăzneață în prezența limitei casei”, pe care a prezentat-o, în mod corespunzător, la Las Vegas, la reuniunea din 1972 a Societății Americane de Matematică.

„Când ai un fundal în matematică… ceea ce descoperi este că aceeași matematică, aceleași structuri, apar în multe locuri diferite”, spune Mickens. „Nu este surprinzător că era interesat și era competent în multe domenii diferite.”